Las avalanchas submarinas están arrastrando microplásticos a las profundidades del océano

microplásticos en el océano

Cada año ingresan a los océanos más de 10 millones de toneladas de contaminación plástica

Un proyecto de investigación colaborativo entre las Universidades de Manchester, Utrecht y Durham, y el Centro Nacional de Oceanografía ha revelado por primera vez cómo las avalanchas de sedimentos submarinos pueden transportar microplásticos desde tierra hasta el océano profundo.

El estudio también reveló que estos flujos, los más grandes en la tierra, son responsables de clasificar diferentes tipos de microplásticos: enterrar algunos y mover otros grandes distancias a través del fondo del mar.

Estos hallazgos pueden ayudar a predecir la ubicación de los futuros puntos críticos de microplásticos del fondo marino, lo que a su vez podría ayudar a dirigir la investigación sobre el impacto de los microplásticos en la vida marina.

Cada año ingresan a los océanos más de 10 millones de toneladas de contaminación plástica. Se cree que alrededor del 99% de estas se almacena en las profundidades del mar, a menudo acumulándose preferentemente en cañones submarinos.

Sin embargo, anteriormente no se sabía cómo llega la contaminación plástica a las profundidades del mar desde la tierra. La nueva investigación, publicada en Environmental Science & Technology, ha demostrado que los microplásticos pueden ser movidos por los flujos de sedimentos impulsados por la gravedad, que pueden viajar miles de kilómetros sobre el fondo marino.

Se mezcló arena de cuarzo con fragmentos y fibras microplásticos y se liberó en un tanque de canal diseñado para simular flujos del mundo real. El investigador de la Universidad de Manchester, Dr. Ian Kane, desarrolló técnicas para analizar el sedimento transportado dentro de estos flujos y depositado en el fondo marino, y las muestras se analizaron en los Laboratorios de Geografía de la Universidad de Manchester.

avalancha submarina

Las concentraciones de fragmentos microplásticos se concentraron en las partes bajas del flujo, mientras que las fibras microplásticas se distribuyeron por todo el flujo y se asentaron más lentamente. Se cree que la mayor relación superficie/volumen de las fibras es la razón por la que se distribuyen de manera más uniforme. Se cree que la alta concentración de fibras microplásticas en las capas de arena en la base del flujo se debe a que son atrapadas más fácilmente por las partículas de arena.

El Dr. Ian Kane dijo: "Esto está en contraste con lo que hemos visto en los ríos, donde las inundaciones eliminan los microplásticos; la alta carga de sedimentos en estas corrientes oceánicas profundas hace que las fibras queden atrapadas en el fondo marino, a medida que los sedimentos se depositan en los flujos".

Estudiar la distribución de diferentes tipos de plástico en el fondo marino es importante porque el tamaño y el tipo de partícula de plástico determina cómo se acumulan las toxinas en la superficie, así como la probabilidad de que el plástico ingrese al intestino de cualquier animal que lo coma, y qué animal puede comerlo.

Estos experimentos muestran que los flujos de sedimentos tienen el potencial de transportar grandes cantidades de contaminación plástica desde entornos cercanos a la costa hacia las profundidades del mar, donde pueden afectar los ecosistemas locales. Los próximos pasos para la investigación incluirán el muestreo y el monitoreo de cañones submarinos de aguas profundas, para comprender cuán sólidamente se pueden aplicar estos hallazgos experimentales a los sistemas naturales y los efectos en los ecosistemas de aguas profundas.

Artículo científico: Transport and Burial of Microplastics in Deep-Marine Sediments by Turbidity Currents

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