Esponja reutilizable absorbe los vertidos de petróleo, no el agua

esponja absorbente de petroleo

Puede absorber más de 30 veces su peso en petróleo, sin llenarse también de agua

Aunque hemos visto muchos materiales diseñados para eliminar los derrames de petróleo del agua, muchos de ellos son de un solo uso, y finalmente terminan en vertederos. Ahora, sin embargo, los científicos han creado una esponja absorbente de petróleo que puede usarse una y otra vez.

Desarrollada por un equipo dirigido por la Northwestern University, con sede en Illinois, la esponja en sí es muy parecida a cualquier otra. El secreto reside en una delgada capa que se le aplica, conocida como una suspensión de nanocompuestos OHM (hidrofóbico oleofílico magnético). Está formada por nanoestructuras magnéticas, sobre un sustrato a base de carbono.

Ese sustrato es oleofílico e hidrofóbico, lo que significa (respectivamente) que atrae el petróleo y repele el agua. Como resultado, la esponja puede absorber más de 30 veces su peso en petróleo, sin llenarse también de agua. Ese petróleo puede exprimirse posteriormente para su eliminación o reutilización segura, dejando la esponja lista para absorber más.

Además, el aspecto magnético del recubrimiento permite que la esponja se mueva sobre la superficie del agua a través de un campo magnético externo. Esto significa que un gran electroimán montado en un barco, como los que se ven en los depósitos de demolición automática, podría usarse para desplegar, recuperar y "dirigir" lotes de esponjas en los sitios de vertidos de petróleo.

Además, cuando se aplica una señal de radio externa a la esponja, es absorbida por las nanoestructuras magnéticas, lo que hace que se calienten hasta alrededor de 60 ºC (140 ºF). Esto a su vez ayuda a la esponja a liberar su carga útil de petróleo, cuando no es suficiente solo exprimirla.

En el futuro, la tecnología podría adaptarse para absorber selectivamente y liberar otros contaminantes del agua, como los nutrientes disueltos de la escorrentía agrícola o las aguas residuales.

demostración de la esponja absorbente de petroleo

"Nuestra esponja funciona eficazmente en condiciones acuáticas diversas y extremas que tienen diferentes niveles de pH y salinidad", dice el científico principal, el Prof. Vinayak Dravid de Northwestern. "Creemos que podemos abordar un problema de giga toneladas con una solución a nanoescala".

Recientemente se publicó un artículo sobre la investigación en la revista Industrial Engineering and Chemical Research: OHM Sponge: A Versatile, Efficient, and Ecofriendly Environmental Remediation Platform

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