Nos espera un mundo ahogado por la contaminación plástica

basura plástica

1.300 millones de toneladas de plástico contaminarán el medio ambiente para 2040, advierte un estudio

Dado que su producción continúa aumentando a un ritmo exponencial, nuestro problema con la contaminación plástica no muestra signos de desaceleración.

Un nuevo estudio de mapeo que registra el movimiento de la basura plástica ha esbozado cuán drástica podría ser la situación, proyectando que para 2040 se desecharán 1.300 millones de toneladas de plástico en tierra y en los océanos a menos que se tomen algunas medidas significativas para abordar la tendencia.

Usado en todo, desde cepillos de dientes hasta bolsas de compras, cada año producimos alrededor de 300 millones de toneladas de plástico en todo el mundo, de las cuales solo se reciclan alrededor del 10 por ciento. Millones de toneladas de esa cantidad se vierten en los océanos y se descomponen en pequeños fragmentos difíciles de rastrear, mientras que gran parte se tiran a los vertederos o simplemente se convierten en basura.

Algunos expertos esperan que nuestra producción de plástico se duplique cada 11 años, de lo que se deduce que mayores cantidades de este material ejercerán una presión cada vez mayor sobre el medio ambiente. Un equipo compuesto por 17 expertos mundiales y dirigido por Costas Velis de la Universidad de Leeds creó un modelo de computadora de lo que sucede cuando se manejan mal todos estos desechos plásticos.

Esto implicó el mapeo de los efectos de seis escenarios en los que intervenimos de diferentes maneras, que incluyen, por ejemplo, reducir la cantidad de plástico que se produce, usar materiales alternativos, aumentar la capacidad de reciclaje y aumentar los sistemas de recolección de plástico. Esto se comparó con un modelo "comercial habitual" como línea de base.

Según el análisis, entre 2016 y 2040 el mundo verá 1.300 millones de toneladas de plástico vertidas en tierra y en los océanos, bajo el escenario comercial habitual. Incluso con lo que los investigadores describen como esfuerzos inmediatos y concertados, esa cifra solo se reduciría a 710 millones de toneladas de residuos plásticos.

"A menos que el mundo actúe, estimamos que para 2040 más de 1.300 millones de toneladas de contaminación plástica terminarán en tierra o en cuerpos de agua", dice Velis. "Por enorme que sea esa cifra, podría ser aún mayor si no fuera por el hecho de que una gran cantidad de basura plástica se quema abiertamente, pero esa quema también conlleva un importante costo ambiental".

soluciones al plástico

Imagen: Un primer análisis de este tipo describe las acciones necesarias para evitar que el plástico ingrese al océano

Ese costo ambiental viene en forma de humos tóxicos derivados de plásticos quemados al aire libre, a diferencia de los quemados en las instalaciones.

"Los modernos incineradores con tecnología de control de la contaminación del aire emiten muy pocas sustancias peligrosas", dice el autor del estudio Ed Cook, de la Universidad de Leeds. "Pero con la quema al aire libre, la combustión a menudo es incompleta y se liberan todo tipo de emisiones potencialmente tóxicas, lo que puede dar lugar a una serie de resultados negativos para la salud. Esas desagradables sustancias están siendo inhaladas por personas que trabajan con basura y también por las comunidades que viven cerca. Quemar es una espada de doble filo. Reduce la cantidad de plástico que eventualmente podría terminar en los mares y en la tierra, pero también plantea muchos otros problemas ambientales, incluida una significativa contribución al calentamiento global".

Los científicos presentan una serie de estrategias a través de las cuales la humanidad puede abordar este problema, comenzando por mejorar los servicios de recolección de residuos. Con alrededor de dos mil millones de personas en el mundo sin acceso a tales servicios, un número que se espera que aumente a cuatro mil millones de personas para 2040, darles a estas personas un medio adecuado para deshacerse de sus plásticos podría hacer mella en el problema.

"En ausencia de servicios de recolección, las personas tienen que tomar decisiones difíciles sobre cómo manejar los desechos por sí mismos quemándolos abiertamente, tirándolos a la tierra o colocándolos directamente en ríos y aguas costeras", dice Velis. "Nuestro modelo muestra que cada tonelada adicional de plástico recolectado reduce la contaminación del medio ambiente acuático en 0,18 toneladas. La recolección de residuos es, de hecho, la forma más efectiva de prevenir la contaminación. Por lo tanto, en el corazón de cualquier solución efectiva debe estar la provisión de servicios de gestión de residuos sólidos e infraestructura para todos, un objetivo clave del Objetivo de Desarrollo Sostenible 11 de la ONU".

Otras tácticas presentadas por el equipo incluyen abordar el crecimiento en la producción y el consumo de plástico, sustituir los plásticos por papel y materiales compostables, y dar más énfasis al reciclaje al diseñar productos y envases desde el principio.

"Las intervenciones exploradas aquí se pueden lograr utilizando tecnologías existentes y ya maduras", dice Cook. "El conjunto de enfoques que hemos propuesto ya está dentro de nuestra capacidad, pero para lograrlo requiere la voluntad política, social y corporativa. No hay una sola solución. No podemos simplemente decir que vamos a reciclar todo o usar menos material, debemos adoptar un enfoque holístico y analizar todo el sistema".

Breaking Plastic Wave

La investigación fue financiada por la organización filantrópica estadounidense, The Pew Charitable Trusts, y realizada por cuatro instituciones clave: la Universidad de Leeds, la Universidad de Oxford, The Pew Charitable Trusts y SYSTEMIQ. También participó un grupo más amplio de académicos, expertos y profesionales de la industria.

Un informe separado, Breaking the Plastic Wave, establece el análisis con más detalles y describe un conjunto de intervenciones que podrían reducir significativamente los niveles proyectados de plástico que llegan a los mares para 2040. El informe también está disponible en el sitio web SYSTEMIQ.

La investigación fue publicada en la revista Science: Evaluating scenarios toward zero plastic pollution

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