Las praderas marinas nos están haciendo un favor atrapando nuestro plástico en bolas

bola de Neptuno de Posidonia oceanica

Solo en el Mediterráneo, pueden recolectar cada año casi 900 millones de trozos de plástico

Las praderas marinas en las áreas costeras parecen atrapar trozos de plástico en haces naturales de fibra conocidos como ' egagrópilas o bolas de Neptuno', dijeron el jueves unos investigadores.

Sin la ayuda de los humanos, las plantas acuáticas, ancladas a fondos marinos poco profundos, pueden recolectar cada año casi 900 millones de trozos de plástico solo en el Mediterráneo, informaron en la revista Scientific Reports.

"Demostramos que los desechos plásticos en el lecho marino pueden quedar atrapados en los restos de praderas marinas y eventualmente dejar el medio marino a través del varado", dijo la autora principal Anna Sánchez-Vidal, bióloga marina de la Universidad de Barcelona. Esta limpieza accidental "representa una purga continua de desechos plásticos del mar", agregó.

Agrega, entonces, el control de la contaminación a la larga lista de servicios que brindan las praderas marinas para los ecosistemas oceánicos y los humanos que viven cerca de la orilla del agua.

Hay unas 70 especies de pastos marinos, agrupados en varias familias de plantas con flores que, originalmente en tierra, recolonizaron el océano hace unos 80 a 100 millones de años.

Al crecer desde el Ártico hasta los trópicos, la mayoría de las especies tienen largas hojas, parecidas a hierba, que pueden formar vastas praderas submarinas.

Sin embargo, son más que bonitas.

pradera de Posidonia oceanica

Desempeñan un papel vital en la mejora de la calidad del agua, absorben CO2 y exudan oxígeno, y son un vivero y refugio natural para cientos de especies de peces.

También son la base de las redes alimentarias costeras.

1.500 trozos por kilo

Al anclarse en aguas poco profundas, ayudan a prevenir la erosión de las playas y amortiguan el impacto de las destructivas marejadas ciclónicas.

Para comprender mejor las capacidades de empaquetado de plástico de las praderas marinas, Sánchez-Vidal y su equipo estudiaron una especie que solo se encuentra en el mar Mediterráneo, la Posidonia oceanica.

En 2018 y 2019, contaron la cantidad de partículas de plástico encontradas en las bolas de algas marinas que habían aparecido en cuatro playas de Mallorca, España, que tiene grandes praderas de pastos marinos en alta mar.

captura de basura plástica por algas marinas

Imagen: Captura de desechos plásticos por praderas marinas. Representación de los procesos involucrados en la acumulación y entrelazamiento de artículos plásticos y fibras de la vaina para formar aegagropilae (EG) ricas en plástico que se encuentran varadas en playas.

Había restos de plástico en la mitad de las muestras de hojas sueltas de pastos marinos, hasta 600 trozos por kilo de hojas.

Solo el 17 por ciento de la fibra de pastos marinos más apretada conocida como bolas de Neptuno contenía plástico, pero a una densidad mucho más alta, casi 1.500 piezas por kilo de bola de alga marina.

Utilizando estimaciones de la producción de fibra de praderas marinas en el Mediterráneo, los investigadores calcularon la cantidad de plástico que podría filtrarse en toda la cuenca.

Las ovaladas bolas, con forma de una pelota de rugby, se forman a partir de la base de las hojas que han sido trituradas por la acción de las corrientes oceánicas pero que permanecen adheridas a los tallos, llamados rizomas.

A medida que se entierran lentamente por sedimentación, las vainas de las hojas dañadas forman fibras rígidas que se entrelazan formando una bola, acumulando plástico en el proceso.

"No sabemos a dónde viajan", dijo Sánchez-Vidal. "Solo sabemos que algunas de ellas quedan varadas durante las tormentas".

Los hallazgos se ha reportado en Scientific Reports: Seagrasses provide a novel ecosystem service by trapping marine plastics

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