Pequeñas erupciones volcánicas podrían provocar una catástrofe global

erupción volcánica

Posibles efectos dominó de erupciones moderadas inutilizarían infraestructuras vitales

Actualmente, gran parte del pensamiento sobre los riesgos que plantean los volcanes sigue una simple ecuación: cuanto mayor sea la probable erupción, peor será para la sociedad y el bienestar humano.

Sin embargo, un equipo de expertos argumenta ahora que se hace demasiado hincapié en los riesgos de explosiones volcánicas masivas pero raras, mientras que se presta muy poca atención a los posibles efectos dominó de erupciones moderadas en partes clave del planeta.

Investigadores liderados por el Centro para el Estudio del Riesgo Existencial (CSER) de la Universidad de Cambridge han identificado siete "puntos de pinzamiento" donde grupos de volcanes relativamente pequeños pero activos se asientan junto a una infraestructura vital que, si se paraliza, podría tener catastróficas consecuencias globales.

Estas regiones incluyen grupos de volcanes en Taiwán, África del Norte, el Atlántico Norte y el noroeste de los Estados Unidos.

"Incluso una erupción menor en una de las áreas que identificamos podría hacer erupción de cenizas suficientes o generar temblores lo suficientemente grandes como para interrumpir las redes que son fundamentales para las cadenas de suministro y los sistemas financieros globales", dijo la Dra. Lara Mani del CSER, autora principal del último informe.

"Por el momento, los cálculos están demasiado sesgados hacia explosiones gigantes o escenarios de pesadilla, cuando los riesgos más probables provienen de eventos moderados que inutilizan las principales redes de comunicaciones internacionales, redes comerciales o centros de transporte. Esto es cierto para los terremotos y el clima extremo, así como para las erupciones volcánicas".

Mani y sus colegas dicen que las erupciones más pequeñas clasifican hasta el 6 en el "índice de explosividad volcánica", en lugar de los 7 y 8 que tienden a ocupar el pensamiento catastrofista: fácilmente podrían producir nubes de cenizas, corrientes de lodo y deslizamientos de tierra que arruinen los cables submarinos, provocando cierres de los mercados financieros o devastando los rendimientos de los cultivos, provocando escasez de alimentos que provoquen disturbios políticos.

Como ejemplo de la historia reciente, el equipo señala los eventos de 2010 en Islandia, donde una erupción de magnitud 4 del volcán Eyjafjallajökull, cerca del principal "punto de pinzamiento" de Europa continental, vio columnas de ceniza arrastradas por los vientos del noroeste cerca del espacio aéreo europeo con un costo de US $ 5 mil millones para la economía mundial.

Sin embargo, cuando en 1991 hizo erupción el Monte Pinatubo en Filipinas, una erupción de magnitud 6 unas 100 veces mayor en escala que el evento islandés, su distancia de la infraestructura vital significó que el daño económico general fue menos de una quinta parte que del Eyjafjallajökull. (El Pinatubo tendría un impacto económico global de alrededor de US $ 740 millones si ocurriera en 2021).

erupción del Eyjafjallajokull

Las siete áreas identificadas por los expertos, dentro de las cuales erupciones relativamente pequeñas podrían infligir el máximo caos global, incluyen el grupo volcánico en el extremo norte de Taiwán. Hogar de uno de los mayores productores de chips electrónicos, si esta área, junto con el puerto de Taipei, quedara indefinidamente incapacitada, podría detenerse la industria tecnológica mundial.

Otro punto conflictivo es el Mediterráneo, donde leyendas del mundo clásico como el Vesubio y Santorini podrían provocar tsunamis que destrozarían las redes de cable sumergidas y sellarían el Canal de Suez. "Vimos lo que hizo un cierre de seis días al Canal de Suez a principios de este año, cuando un solo buque portacontenedores atascado costaba hasta diez mil millones de dólares a la semana en el comercio mundial", dijo Mani.

Las erupciones en el estado estadounidense de Washington en el noroeste del Pacífico podrían desencadenar corrientes de lodo y nubes de ceniza que cubran Seattle, cerrando aeropuertos y puertos marítimos. El modelado de escenarios para una erupción de magnitud 6 del Monte Rainier predice pérdidas económicas potenciales de más de US $ 7 billones durante los siguientes cinco años.

Los centros volcánicos de gran actividad a lo largo del archipiélago indonesio, desde Sumatra hasta Java Central, también bordean el Estrecho de Malaca: uno de los pasos marítimos más transitados del mundo, con el 40% del comercio mundial atravesando cada año la estrecha ruta.

erupciones volcánicas críticas

Imagen: Árbol de eventos de erupciones volcánicas de menor magnitud (índice de explosividad volcánica 3-6) en las proximidades de sistemas críticos globales.

El Estrecho de Luzón en el Mar de China Meridional, otra ruta clave de transporte marítimo, es el meollo de todos los principales cables sumergidos que conectan a China, Hong Kong, Taiwán, Japón y Corea del Sur. También está rodeado por el Arco Volcánico de Luzón.

Los investigadores también identifican la región volcánica que se extiende a ambos lados de la frontera entre China y Corea del Norte, desde la cual columnas de ceniza interrumpirían las rutas aéreas más transitadas en el este, y señalan que un despertar de los volcanes islandeses haría lo mismo en el oeste.

"Es hora de cambiar la forma en que vemos el riesgo volcánico extremo", agregó Mani. "Tenemos que dejar de pensar en términos de erupciones colosales que destruyen el mundo, como se retrata en las películas de Hollywood. Los escenarios más probables involucran erupciones de menor magnitud que interactúan con nuestras vulnerabilidades sociales y nos llevan en cascada hacia la catástrofe".

El informe se publica hoy en la revista Nature Communications: Global catastrophic risk from lower magnitude volcanic eruptions

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