El supervolcán Toba de Indonesia puede entrar en erupción sin avisar

erupción del volcán Toba

Desconcertante estudio revela que es posible que no haya advertencia para la próxima erupción

Algunas de las señales de advertencia clave que los geólogos suelen observar antes de una erupción supervolcánica pueden no estar presentes en todos los casos, según un nuevo estudio detallado del volcán Toba en Sumatra, Indonesia.

Los hallazgos sugieren que las gigantescas erupciones de Toba hace unos 840.000 años y hace 75.000 años no fueron precedidas por un influjo repentino de magma en el depósito del volcán. En cambio, el magma se acumuló de manera constante y silenciosa antes de las explosiones.

Sin embargo, de manera crucial, la segunda súper erupción necesitó menos de la mitad del tiempo para que el magma se acumulara que la primera (600.000 años en lugar de 1,4 millones de años) debido al aumento gradual de la temperatura de la corteza continental alrededor del depósito de magma.

"Este es un 'círculo vicioso' de erupciones", dice el geólogo Ping-Ping Liu de la Universidad de Pekín en China. "Cuanto más calienta el magma la corteza, más lento se enfría el magma y más rápido se vuelve la tasa de acumulación de magma".

Para llegar a sus conclusiones, el equipo analizó la química de los circones alrededor de Toba, minerales producidos por erupciones volcánicas explosivas. El uranio se descompone en plomo dentro del circón, por lo que los investigadores pudieron utilizar el escaneo de espectrometría de masas para determinar la edad de los minerales.

Eso les dio líneas de tiempo tanto de las erupciones como de la acumulación de magma que las precedió. Los investigadores también pueden usar la misma técnica para medir cuánto magma podría haberse acumulado ya en un depósito.

Específicamente, los investigadores estiman que alrededor de 320 kilómetros cuadrados (124 millas cuadradas) de magma podrían estar hoy al acecho bajo el lago Toba, una caldera creada por erupciones anteriores y desde entonces llena de nieve y lluvia. En su centro una isla se encuentra, empujada hacia arriba por el magma muy por debajo de la superficie.

lago del supervolcán Toba

Imagen: Foto del lago Toba en Sumatra y su isla creada por la acumulación de magma en el depósito de magma del volcán.

"Podemos ver que esta isla está aumentando gradualmente en altura, lo que indica que el volcán está activo y que el magma se está acumulando debajo", dice Liu.

Los científicos estiman que hay alrededor de 5 a 10 volcanes en todo el mundo capaces de una súper erupción, una que afectaría catastróficamente el clima global. El volcán Toba podría ser uno de estos, y si está en camino uno de estos devastadores eventos, entonces necesitamos saberlo.

Se cree que las erupciones supervolcánicas de Toba podrían haber cubierto todo el sur de Asia con una capa sustancial de ceniza, y algunos estudios plantean la hipótesis de que la más reciente causó un invierno volcánico de una década en el que las temperaturas se desplomaron en todo el mundo.

No está claro cómo respondería la humanidad si volviera a suceder un evento así, desde el suministro de alimentos hasta las migraciones de población, pero es posible que tampoco recibamos una gran cantidad de notificación cuando esté en camino la próxima erupción supervolcánica.

"Nuestro estudio también muestra que no ocurren eventos extremos antes de una súper erupción", dice el científico de la tierra Luca Caricchi de la Universidad de Ginebra en Suiza. "Esto sugiere que las señales de una inminente súper erupción, como un aumento significativo de los terremotos o un levantamiento rápido del suelo, podrían no ser tan obvias como las retratadas en las películas de desastres de la industria cinematográfica".

"En el volcán Toba, todo está sucediendo silenciosamente bajo tierra, y el análisis de los circones ahora nos da una idea de lo que está por venir".

La investigación se ha publicado en PNAS: Growth and thermal maturation of the Toba magma reservoir

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