'Invierno volcánico' contribuyó a una catástrofe ecológica hace 250 millones de años

extinción del final del Pérmico

La extinción masiva del final del Pérmico eliminó del 80 al 90 por ciento de las especies terrestres y marinas

Un equipo de científicos ha identificado una fuerza adicional que probablemente contribuyó a un evento de extinción masiva hace 250 millones de años. Su análisis de minerales en el sur de China indica que las erupciones volcánicas produjeron un "invierno volcánico" que redujo drásticamente las temperaturas de la Tierra, un cambio que se sumó en ese momento a los efectos ambientales resultantes de otros fenómenos.

La investigación examinó la extinción masiva del final del Pérmico (EPME), que fue el evento de extinción más grave en los últimos 500 millones de años, eliminando del 80 al 90 por ciento de las especies terrestres y marinas.

"Si miramos más de cerca el registro geológico en el momento de la gran extinción, descubrimos que el desastre ambiental global del final del Pérmico puede haber tenido múltiples causas entre las especies marinas y no marinas", dice Michael Rampino, profesor en el Departamento de Biología de la Universidad de York y uno de los autores del artículo.

depósitos de cobre por erupciones

Imagen: Esquema que muestra el proceso de formación de depósitos ricos en cobre dentro del intervalo EPME en el sur de China. Crédito: NIGPAS

Durante décadas, los científicos han investigado qué podría haber causado esta catástrofe ecológica global, y muchos apuntan a la propagación de vastas inundaciones de lava a lo largo de lo que se conoce como los Traps siberianos o Escaleras siberianas, una gran región de roca volcánica en la provincia rusa de Siberia. Estas erupciones causaron tensiones ambientales, incluido el calentamiento global severo por las emisiones volcánicas de dióxido de carbono y la reducción relacionada en la oxigenación de las aguas del océano, lo que ocasionó la asfixia de la vida marina.

El equipo para el trabajo, compuesto por más de dos docenas de investigadores, incluidos científicos de la Universidad de Nanjing de China y el Instituto de Geoquímica de Guangzhou, así como del Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsonian y la Universidad Estatal de Montclair, consideraron otros factores que pueden haber contribuido al final del Período Pérmico, que se extendió desde hace 300 millones a 250 millones de años.

Específicamente, encontraron depósitos minerales y relacionados en tierra en la región del sur de China, en particular cobre y mercurio, cuya edad coincidió con la extinción masiva del final del Pérmico en localidades no marinas. Específicamente, estos depósitos estaban marcados por anomalías en su composición, probablemente debido a emisiones ricas en azufre de erupciones volcánicas cercanas: estaban cubiertos por capas de ceniza volcánica.

minerales de cobre en China

Imagen: Minerales ricos en cobre que indican una actividad volcánica generalizada en la extinción masiva del final del Pérmico en diferentes regiones del sur de China

"Los aerosoles atmosféricos de ácido sulfúrico producidos por las erupciones pueden haber sido la causa de un rápido enfriamiento global de varios grados, antes del calentamiento severo observado en el intervalo de extinción masiva del final del Pérmico", explica Rampino.

Los hallazgos del equipo sugirieron que las erupciones de los Traps siberianos no fueron la única causa de la extinción masiva del final del Pérmico, y que los efectos ambientales de las erupciones en el sur de China y en otros lugares pueden haber jugado un papel vital en la desaparición de docenas de especies.

Los hallazgos aparecen en la revista Science Advances: Felsic volcanism as a factor driving the end-Permian mass extinction

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