Clicky

Antiguos núcleos de hielo revelan decenas de gigantescas erupciones volcánicas

(0 Votes)

erupción volcánica antigua

69 de ellas fueron más grandes que la erupción del Monte Tambora en Indonesia

Los núcleos de hielo perforados en la Antártida y Groenlandia han revelado gigantescas erupciones volcánicas durante la última edad de hielo. Sesenta y nueve de estas fueron más grandes que cualquier erupción en la historia moderna. Según los físicos de la Universidad de Copenhague detrás de la investigación, estas erupciones pueden enseñarnos sobre la sensibilidad de nuestro planeta al cambio climático.

Para muchas personas, la mención de una erupción volcánica evoca escenarios apocalípticos que incluyen explosiones ensordecedoras, oscuras cenizas que se elevan hacia la estratosfera y lava viscosa que entierra todo a su paso mientras humanos aterrorizados corren por sus vidas.

Si bien, teóricamente, tal erupción podría ocurrir mañana, hemos tenido que conformarnos con películas y libros de desastres cuando se trata de erupciones volcánicas verdaderamente masivas en la era moderna.

"No hemos experimentado ninguna de las erupciones volcánicas más grandes de la historia. Eso lo podemos ver ahora. Eyjafjellajökull, que paralizó el tráfico aéreo europeo en 2010, palidece en comparación con las erupciones que identificamos más atrás en el tiempo. Muchas de ellas fueron más grandes que cualquier erupción en los últimos 2.500 años", dice el profesor asociado Anders Svensson del Instituto Niels Bohr de la Universidad de Copenhague.

Al comparar los núcleos de hielo perforados en la Antártida y Groenlandia, él y sus colegas investigadores lograron estimar la cantidad y la intensidad de las erupciones volcánicas en los últimos 60.000 años. Las estimaciones de erupciones volcánicas de hace más de 2.500 años se han asociado con una gran incertidumbre y falta de precisión, hasta ahora.

Sesenta y nueve erupciones más grandes que la del Monte Tambora

Ochenta y cinco de las erupciones volcánicas identificadas por los investigadores fueron grandes erupciones globales. Se estima que 69 de ellas fueron más grandes que la erupción del Monte Tambora en Indonesia en 1815, la erupción volcánica más grande en la historia humana registrada. La erupción del Tambora expulsó tanto ácido sulfúrico a la estratosfera que bloqueó la luz solar y provocó un enfriamiento global en los años siguientes. La erupción también provocó tsunamis, sequías, hambrunas y al menos 80.000 muertos.

"Para reconstruir antiguas erupciones volcánicas, los núcleos de hielo ofrecen algunas ventajas sobre otros métodos. Cada vez que ocurre una erupción realmente grande, el ácido sulfúrico se expulsa a la atmósfera superior, que luego se distribuye globalmente, incluso en Groenlandia y la Antártida. Podemos estimar el tamaño de una erupción observando la cantidad de ácido sulfúrico que ha caído", explica Anders Svensson.

En un estudio anterior, los investigadores lograron sincronizar los núcleos de hielo de la Antártida y Groenlandia, es decir, fechar las respectivas capas del núcleo en la misma escala de tiempo. Al hacerlo, pudieron comparar los residuos de azufre en el hielo y deducir cuándo se propagó el ácido sulfúrico a ambos polos después de erupciones de importancia global.

núcleo de hielo de Groenlandia

Imagen: Anders Svensson inspeccionando un núcleo de hielo en Groenlandia (crédito: NEEM)

¿Cuándo volverá a suceder?

"La nueva línea de tiempo de 60.000 años de erupciones volcánicas nos proporciona mejores estadísticas que nunca. Ahora podemos ver que muchas más de estas grandes erupciones ocurrieron durante la Edad de Hielo prehistórica que en los tiempos modernos. Debido a que las grandes erupciones son relativamente raras, se necesita una línea de tiempo larga para saber cuándo ocurren. Eso es lo que tenemos ahora", dice Anders Svensson.

Uno puede preguntarse cuándo ocurrirá la próxima de estas erupciones masivas. Pero Svensson no está listo para hacer predicciones concretas:

"Tres erupciones de la categoría más grande conocida ocurrieron durante todo el período que estudiamos, las llamadas erupciones VEI-8 (ver cuadro de datos). Entonces, podemos esperar más en algún momento, pero no sabemos si eso será en cien o en unos pocos miles de años. Las erupciones del tamaño del Tambora parecen entrar en erupción una o dos veces cada mil años, por lo que la espera puede ser más corta".

¿Cómo se vio afectado el clima?

Cuando son lo suficientemente poderosas, las erupciones volcánicas pueden afectar el clima global, donde típicamente hay un período de enfriamiento de 5 a 10 años. Como tal, existe un gran interés en mapear las principales erupciones del pasado, ya que pueden ayudarnos a mirar hacia el futuro.

"Los núcleos de hielo contienen información sobre las temperaturas antes y después de las erupciones, lo que nos permite calcular el efecto sobre el clima. Como las grandes erupciones nos dicen mucho sobre cuán sensible es nuestro planeta a los cambios en el sistema climático, pueden ser útiles para las predicciones climáticas", explica Anders Svensson.

Determinar la sensibilidad climática de la Tierra es un talón de Aquiles de los modelos climáticos actuales. Svensson concluye:

"Los actuales modelos del IPCC no tienen una comprensión firme de la sensibilidad climática, es decir, cuál será el efecto de una duplicación del CO2 en la atmósfera. Los volcanes pueden proporcionarnos respuestas sobre cuánto cambia la temperatura cuando cambia el presupuesto de radiación atmosférica de la Tierra, ya sea debido al CO2 o a una capa de partículas de azufre. Entonces, cuando hayamos estimado los efectos de las grandes erupciones volcánicas en el clima, podremos usar el resultado para mejorar los modelos climáticos".

La investigación fue publicada en Climate of the Past: Magnitude, frequency and climate forcing of global volcanism during the last glacial period as seen in Greenland and Antarctic ice cores (60–9 ka)

Ya que estás aquí...

... tenemos un pequeño favor que pedirte. Más personas que nunca están leyendo Vista al Mar pero su lectura es gratuita. Y los ingresos por publicidad en los medios están cayendo rápidamente. Así que puedes ver por qué necesitamos pedir tu ayuda. El periodismo divulgador independiente de Vista al Mar toma mucho tiempo, dinero y trabajo duro para producir contenidos. Pero lo hacemos porque creemos que nuestra perspectiva es importante, y porque también podría ser tu perspectiva.

Si todo el que lee nuestros artículos, que le gustan, ayudase a colaborar por ello, nuestro futuro sería mucho más seguro. Gracias.

Hacer una donación a Vista al Mar

Boletín de suscripción

Creemos que el gran periodismo tiene el poder de hacer que la vida de cada lector sea más rica y satisfactoria, y que toda la sociedad sea más fuerte y más justa.

Recibe gratis nuevos artículos por email: