updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

Reveladas misteriosas montañas ocultas bajo el hielo antártico

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montañas Gamburtsev, Antártida

Las montañas subglaciales Gamburtsev, al este de la Antártida, son más grandes que los Alpes europeos

Un paisaje espectacular de cumbres rocosas, profundos valles de rios, y lagos líquidos, sin congelar, todo oculto bajo el hielo

mapa montañas subglaciales Gamburtsev, Antártida Las primeras imágenes detalladas de una de las últimas fronteras sin explorar del planeta -una vasta cadena de montañas que rivaliza con los Alpes en majestad enterradas bajo el hielo de la Antártida- fueron reveladas por los científicos esta semana.

Las rugosas cumbres se elevan a más de 8.000 pies (2.400 metros). Están enterradas a más de una milla (1,6 kilómetros) de profundidad bajo el espesor de hielo sólido, en una zona interior al este de la Antártida.

La imagen de cabecera muestra la superficie del hielo (capa transparente superior con curvas de nivel) fotografiada desde un satélite de la NASA, ICESat, y por debajo de la topografía el lecho de roca escarpada de las montañas subglaciales Gamburtsev trazada desde el aire con los datos geofísicos del proyecto AGAP que muestra una cadena de montañas sorprendentemente grande con valles profundamente marcadas debajo de la capa de hielo. Crédito: Michael Studinger

La existencia de esta cadena montañosa, llamada Montañas Gamburtsev, sorprendió a los científicos rusos que las descubrieron por primera vez hace más de 50 años, y el misterio todavía envuelve las casi 750 millas (1.200 kilómetros) de largo de la serie de picos subglaciales.

En la conferencia de clausura del Year  Polar Internacional en Oslo, Noruega, los científicos mostraron nuevas imágenes de radar de un área de las montañas del tamaño del estado de Nueva York.

"Lo que había mostrado antes era una estimación basada en datos de gravedad, con una herramienta de baja resolución", dijo Robin Bell, científico investigador senior en el Observatorio Lamont-Doherty de la Tierra de Columbia, en Nueva York. "Lo que mostramos en esta reunión fueron los datos de radar. Es como usar un rotulador grande, y ahora usamos un lápiz de punta fina".

montañas Gamburtsev, Antártida - mapa

¿Qué revelan las imágenes?, dijo Bell, "es espectacular: un paisaje espectacular de cumbres rocosas, profundos valles de rios, y lagos líquidos, sin congelar, todo oculto bajo el hielo".

Bell fomó parte de un equipo de científicos de siete países que pasaron dos meses recogiendo datos geofísicos en el desierto remoto por medio de sofisticados instrumentos a bordo de aviones montados a finales de 2008 y principios de 2009.

La expedición ha proporcionado a los investigadores varios terabytes de información (un sólo terabyte podría guardar  dos días de canciones o un millón de imágenes). A pesar de que se necesitarán años para procesar todos esos datos, Bell espera que los números respondan a algunas de las cuestiones que rodean las montañas Gamburtsev. Una principal es, en primer lugar, cómo se formaron.

radar en avión mapa topográfico de montañas Gamburtsev

"Ahora sé que no es una cadena montañosa volcánica", dijo el miembro del estudio Kathryn Rose, de la British Antarctic Survey. "Y fueron elevadas por un punto de acceso en el manto, probablemente, en otros términos un mecanismo de formación". (El manto es la ardiente piedra caliente fundida que subyace a la corteza terrestre y es la fuente del magma volcánico).

Rose dijo que los datos también están proporcionando una información inestimable sobre la evolución de la colosal Antártida oriental de hielo. Los 6 millones de millas cuadradas (15,5 millones de kilómetros cuadrados) de hielo que oculta las montañas Gamburtsev es importante para comprender los términos en su potencial de fundirse en un mundo que se calienta.

investigadores en las montañas trasantárticas

"Los científicos necesitan mejorar nuestra comprensión de las capas de hielo y su dinámica, porque impactan en el nivel del mar en todas partes", dijo Bell, haciendo hincapié en que los nuevos conocimientos están garantizados en los próximos años.

"Todavía nos estamos rascando la cabeza en cuanto a cómo se hicieron las montañas y por qué están todavía allí", dijo. "Pero creo que tenemos los datos que necesitamos para resolver el rompecabezas".

Enlace: International Polar Year