Cómo surgió un río de magma sin precedentes debajo de un pueblo pesquero de Islandia

fisura del volcán de Islandia
La última fisura que se abrió y arrojó lava en el suroeste de Islandia.

La lava revienta una tubería de agua clave para la calefacción de Grindavik

Un río de magma fluyó debajo de un pueblo pesquero islandés a fines del año pasado a un ritmo nunca antes registrado, dijeron científicos el jueves, mientras la región sufría otra dramática erupción.

Las autoridades de Islandia declararon el jueves el estado de emergencia cuando la lava reventó una tubería de agua clave durante la tercera fisura volcánica que azotó la península occidental de Reykjanes desde diciembre.

Los islandeses han aprovechado el poder de sus aguas termales geotérmicas para transformar su frío país del norte en un líder mundial en energía sostenible y respetuosa con el medio ambiente. Desde maravillas de la ingeniería, como un sistema de calefacción impulsado por agua caliente, hasta actividades de ocio como las famosas piscinas geotérmicas islandesas, Islandia es uno de los países ambientalmente más progresistas del mundo, gracias al fuego y al agua que fluyen bajo su superficie.

Antes de 2021, la península no había experimentado una erupción en 800 años, lo que sugiere que la actividad volcánica en la región ha vuelto a despertar de su letargo.

Después de analizar cómo el magma se disparó en noviembre desde un profundo depósito bajo tierra a través de una larga y delgada "lámina vertical" kilómetros por debajo del pueblo de Grindavik, los investigadores advierten que esta actividad no muestra signos de desaceleración.

Esa predicción pareció ser confirmada por la última fisura que dividió la superficie de la Tierra cerca de la aldea ahora evacuada, que ocurrió pocas horas antes de que se publicara el nuevo estudio en la revista Science.

El autor principal del estudio, Freysteinn Sigmundsson, investigador del Centro Vulcanológico Nórdico de la Universidad de Islandia, dijo que era difícil decir cuánto duraría esta nueva era de erupciones. Pero estimó que todavía quedan meses de incertidumbre por delante para la amenazada región.

lava en una carretera de Islandia

Imagen: La lava fundida fluye sobre la carretera que conduce al famoso balneario Blue Lagoon, cerca de Grindavik.

Un poderoso río fundido

Durante seis horas el 10 de noviembre, el magma creciente creó un llamado dique subterráneo que tiene 15 kilómetros (nueve millas) de largo y cuatro kilómetros (2,5 millas) de alto, pero sólo unos pocos metros de ancho, según el estudio.

Antes de la erupción del jueves, se habían acumulado 6,5 millones de metros cúbicos de magma debajo de la región que rodea Grindavik, según la Oficina Meteorológica de Islandia.

El magma había fluido a 7.400 metros cúbicos por segundo, "una escala que no habíamos medido antes" en Islandia ni en ningún otro lugar, dijo Sigmundsson.

En comparación, el caudal medio del río Sena en París es de sólo 560 metros cúbicos por segundo. El flujo de magma era más cercano al de ríos más grandes como el Danubio o el Yukón.

El flujo de magma en noviembre también fue 100 veces mayor que el observado antes de las recientes erupciones en la península de 2021 a 2023, dijo Sigmundsson. "La actividad se está acelerando", afirmó.

placas tectónicas inducen una erupción

Imagen: La distancia entre las dos placas aumenta unos centímetros cada año.

El flujo de magma de noviembre precipitó erupciones más graves en diciembre, el mes pasado y nuevamente el jueves.

El aumento de la presión subterránea también ha provocado cientos de terremotos y ha empujado el suelo hacia arriba unos pocos milímetros cada día, creando enormes grietas en el suelo y dañando la infraestructura en Grindavik y sus alrededores.

Las grietas ocultas que han asolado la ciudad probablemente representen más peligro que la lava, dijo Sigmundsson, señalando una descubierta en medio de un campo deportivo a principios de esta semana.

dique de Grindavík

Imagen: Ilustración del dique de Grindavík y el dominio de magma propuesto bajo Svartsengi. El dominio de magma se encuentra debajo del eje límite de la placa (delineado por fallas de deslizamiento de norte a sur) y se extiende aproximadamente desde la fila de cráteres de Eldvörp en el oeste hasta cerca del monte Hagafell en el este. El dique de Grindavík se propagó bajo la dirección NE-SO golpeando la fila de cráteres Sundhnúkur en el norte y debajo de la ciudad de Grindavík en el sur, donde se formó un graben el 10 de noviembre (líneas negras). Las proyecciones de superficie del dique de Grindavík y la sección transversal de la corteza están delineadas por líneas discontinuas rojas y líneas continuas grises en la superficie, respectivamente. La ilustración no está a escala.

Más magma por venir

El pueblo, así como la cercana central eléctrica de Svartsengi y el famoso spa geotérmico Blue Lagoon, han sido evacuados repetidamente debido a las amenazas de erupción.

La viabilidad a largo plazo de partes de la región asentadas en un terreno tan volátil se ha convertido en un tema de debate.

Sigmundsson enfatizó que tales decisiones dependían de las autoridades, pero dijo que definitivamente se trata de "un período de incertidumbre para la ciudad de Grindavik".

situación de Grindavik

Imagen: Situación del pueblo pesquero de Grindavik

"Necesitamos estar preparados para que salga mucho más magma a la superficie", afirmó.

Los investigadores utilizaron mediciones sísmicas y datos satelitales para modelar qué impulsaba el flujo de magma.

Islandia se encuentra en la Cordillera del Atlántico Medio, una grieta en el fondo del océano que separa las placas tectónicas de Eurasia y América del Norte.

A medida que estas placas se fueron separando lentamente a lo largo de los últimos ocho siglos, se acumuló una "tensión tectónica" que fue una fuerza impulsora clave para que el magma surgiera a través de la grieta geológica subterránea, dijo Sigmundsson.

Los investigadores esperan que su análisis pueda ayudar a comprender las causas de las erupciones en otras zonas del mundo.

Referencia: Fracturing and tectonic stress drives ultrarapid magma flow into dikes, Science (2024)

Etiquetas: IntrusiónMagmaErupciónIslandia

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