updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Culpan a los volcanes de la mayor extinción en la tierra y en el mar

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erupción volcánica masiva

En el Pérmico desaparecieron del mar un 90 por ciento de las especies

La extinción en la tierra, al parecer producida por la sequía y el calentamiento extremo, ocurrió simultáneamente con la extinción marina

Grandes erupciones volcánicas del pasado parecían posibles culpables de la más grande extinción en masa que se ha visto de la Tierra. Ahora mirando más de cerca aún en los eventos de hace 252 millones de años se han vinculado más las erupciones, no sólo para el cataclismo biótico en el mar, sino también de la extinción en masa en la tierra.

A diferencia de la extinción de los dinosaurios - que ocurrió hace 65 millones de años atrás y se cree que fue causada, al menos en parte, por el impacto de un meteorito - no estaba claro qué causó la extinción del Pérmico.

Un grupo internacional de científicos liderado por el paleontólogo Shu-zhong Shen del Instituto Nanjing de Geología y Paleontología en China han muestreado intensamente el registro fósil, según un informe publicado en Science el día 17 de noviembre. Se examinaron nueve afloramientos de roca en el sur de China, no sólo a la par de sitios muestreados en el pasado. Cada sitio de muestreo abarcó la extinción en masa de hace 252 millones de años al final del período Pérmico. Los lugares incluyen los registros del mar, donde un 90 por ciento de las especies desaparecieron, así como de la tierra.

efectos de la extinción de Pérmico en el mar

Shen y sus colegas también usaron minerales de origen volcánico para calcular cuándo y qué tan rápido pasaron las cosas en cada sitio. De las ocasionales erupciones volcánicas había minerales en capas a lo largo de los afloramientos. Con el fin fechar estos minerales, el grupo utilizó el decaimiento constante del uranio radiactivo con el plomo. A pesar de que las erupciones sucedieron hace un cuarto de millón de años atrás, el método les dio un error de sólo unos 100.000 años. Mejoras en el espectrómetro de masas que contó los átomos del uranio y del plomo y el procedimiento de preparación de la muestra, redujeron el error de datación por un factor de cuatro.

geoparque  Meishan en China"Lo que sorprende es la rapidez con que fue la extinción", dice el paleontólogo Douglas Erwin del Museo Nacional Smithsoniano de Historia Natural en Washington, DC, co-autor del artículo. El evento había sido visto como una duración de medio millón de años, pero la nueva datación lo limita a no más de 200.000 años y posiblemente menos de 100.000 años, dice Erwin. "Los paleontólogos estamos estudiando eventos de hace 250 millones de años", añade, por lo que "cientos de miles de años, son como los sonidos durante la noche para nosotros".

La fecha también establece que la extinción en la tierra, al parecer producida por la sequía y el calentamiento extremo, ocurrió simultáneamente con la extinción marina. Y la nueva era de la extinción de hace 252,28 millones años lo pone a pocas decenas de miles de años de las efusiones de lava que formaron gigantescos depósitos de roca volcánica conocidos como las Trampas de Siberia. "Creemos que el momento es consistente con las erupciones de las Trampas de Siberia y son la principal causa de las extinciones", dice Erwin.

"Son datos de calidad", dice Paul Wignall, paleontólogo de la Universidad de Leeds en el Reino Unido. "Había algo que hacer con las erupciones, a pesar de que todavía no entendemos la interacción con los seres vivos". También el nuevo estudio podría ayudar a responder esa pregunta. Así mismo perfeccionaron el momento de los cambios geoquímicos, lo que puede dar pistas exactas sobre cómo las erupciones condujeron a la mayor extinción. Lo que parece que sucedió fue que las nubes de las erupciones incluían gases de efecto invernadero, generando ácidos de azufre que hicieron la vida imposible en gran parte de la tierra y en el mar.

Artículo Original: Eruptions Swept Life From Land and Sea

Imagen de más arriba a la derecha: En el Geoparque de Meishan, en China, se encuentra el afloramiento (pared gris, a la derecha), que contiene la capa más famosa de la mayor extinción en masa (recuadro), al final del período Pérmico hace 252 millones de años. (Crédito Shuzhong Shen)