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Estudios del fondo marino arrojan luz sobre el mortal terremoto de Haití de 2010

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terremoto Haití 2010

Los investigadores han descubierto que el gran temblor movió grandes cantidades de tierra bajo el mar

Pruebas marinas del mortal terremoto de Haití de 2010 han arrojado luz sobre cómo sucedió y podrían ayudar a evaluar el riesgo que enfrentan otras áreas, según los investigadores.

El catastrófico terremoto de magnitud 7.0 golpeó hace dos años, el 12 de enero de 2010. Mató a más de 200.000 personas y dejó más de 1,5 millones de damnificados, con daños estimados en $ 8 billones.

Tan destructivo como se mostró el terremoto, apenas rompió la superficie de la isla. Esto ha hecho que sean difíciles de estudiar y entender los próximos riesgos a que se podría enfrentar la zona. Incluso las fallas involucradas no están claras - la causa más probable parece ser la falla de Enriquillo-Plantain Garden, una falla "strike-slip" en el límite entre América del Norte y las placas tectónicas del Caribe, donde grandes bloques de tierra se mueven unos sobre otros muy por debajo de la superficie. Sin embargo otras fallas, previamente desconocidas, también podrían haber estado implicadas.

nucleo del fondo marino de Haiti

 

"Realmente no sabemos con certeza que falla produjo la ruptura del terremoto", dijo la geóloga marino Cecilia McHugh del Queens College en Nueva York. "¿Fue culpa de Enriquillo-Plantain Garden, u otra estructura?"

Además, el terremoto de Haití fue inusualmente complejo, ya que no fue la única prueba de movimiento horizontal a lo largo de la falla de Enriquillo-Plantain Garden durante el sismo principal, sino también la compresión vertical o "reducción" de la tierra durante las réplicas.

"Uno esperaría que con en este tipo de ajuste el terremoto va a generar un movimiento lateral de la tierra solamente, pero esto también genera la compresión y acortamiento", dijo McHugh. El hecho de que este terremoto se comportase extraordinariamente "hace que sea difícil de predecir o construir modelos para la evaluación de riesgo sísmico".

Pistas bajo el agua

Para más información sobre las causas del desastre, McHugh y sus colegas examinaron el fondo marino frente a las costas de Haití inmediatamente después del terremoto. Los investigadores analizaron la columna de agua y perforaron largos cilindros de barro y arena del fondo marino.

Los investigadores hallaron que el sismo generó vastos deslizamientos de tierra, que movieron grandes cantidades de tierra, cayendo al mar desde la orilla, así como profundas porciones superficiales del Canal de Sud de la isla de La Española, de la cual Haití es la mitad occidental. Casi dos meses después del sismo principal, una columna de 2,000 pies de espesor (600 metros) de sedimentos todavía estaba presente en las aguas más bajas en este lugar, revelando lo poderoso que fue el seísmo.

"Una situación similar se produjo tres meses después del terremoto de 2004 en Sumatra por inmersiones submarinas realizadas por nuestros colegas japoneses", recordó McHugh. "Estos eventos a gran escala realmente perturban la vida, la columna de agua y los sedimentos".

En total, más de 19 millas cuadradas (50 kilómetros cuadrados) de la cuenca bajo el agua estaban cubiertos de sedimentos cerca de 3 pies (1 m) de espesor. Los deslizamientos también causaron que el agua chapoteara de un lado a otro, generando un pequeño tsunami que mató a varias personas.

Se descubrió un antiguo terremoto

Los investigadores observaron que gran parte de los deslizamientos de tierra asociados con el terremoto de 2010 en Haití se produjeron cerca de una zona donde se curva la falla Enriquillo-Plantain Garden. "Esta curva puede estar relacionada con la reducción que se produjo en el terremoto de 2010", indicó McHugh, arrojando luz sobre la compleja naturaleza del terremoto - al conocer las réplicas que se encontraron allí.

Las muestras del núcleo también revelaron un segundo terremoto mucho más antiguo. "Nuestros hallazgos en un espacio de 2.000 años de los terremotos en esta región plantean la cuestión de que la reducción y elevación asociados con el inusual terremoto de 2010 también pudo haber ocurrido hace 2.000 años", dijo McHugh, cuyos hallazgos podrían ayudar a dilucidar cómo podrían funcionar estos raros terremotos.

El trabajo en Haití podría ayudar a descifrar lo que ocurre en otras áreas donde podría ocurrir una actividad comparable, como la Falla de San Andrés en California, otra falla "strike-slip" que también ha tenido terremotos similares que no han salido a la superficie. Otros ambientes submarinos que se están investigando para ver cómo de a menudo se repiten los terremotos, son el Mar de Mármara, cerca de Turquía, el Mar Jónico en Grecia y la falla cerca del epicentro del terremoto de Japón de 2011.

"También estamos empezando a trabajar en Bangladesh - con una población de 200 millones de personas, la mayoría que viven cerca de la costa - donde el riesgo de terremotos y tsunamis es enorme", dijo McHugh.

Los científicos detallaron sus hallazgos en la edición de agosto de la revista Geology: Offshore sedimentary effects of the 12 January 2010 Haiti earthquake