updated 6:04 PM CET, Dec 6, 2016

Explicación de las enormes olas ocultas del Océano

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estrecho de Luzón desde satélite

Las mayores olas del mar en el mundo se forman en el Estrecho de Luzón, entre Taiwán y Filipinas

Las mayores olas del mar en el mundo barren a través del Estrecho de Luzon en el Mar del Sur de China, elevándose a más de 550 pies (170 metros) de altura.

Por suerte para los buques que naveguen en aguas ocupadas entre Taiwán y Filipinas, estas enormes olas apenas rompen la superficie, aunque las olas pueden ser un hecho cotidiano. Pero para los científicos la comprensión de estas "olas internas" bajo el agua que ocurren en todos los océanos del mundo, es importante para modelar el clima de la Tierra, ya que las olas pueden empujar enormes volúmenes de calor, sal y alimentos en todo el océano.

"Es una importante pieza faltante del rompecabezas en la modelización del clima", dijo Thomas Peacock, un ingeniero mecánico en el MIT, que está estudiando las ondas internas. "En este momento, los modelos climáticos globales no son capaces de capturar estos procesos", dijo Peacock en un comunicado.

Ahora, un nuevo estudio de modelado revela cómo se elevan desde las profundidades las ondas internas del Estrecho de Luzón. El modelo muestra que la distancia entre dos crestas sumergidas del fondo marino en el norte del estrecho de Luzón es perfecto para la generación de gigantescas olas internas, informaron Peacock y sus colegas el 4 de noviembre en la revista Geophysical Research Letters.

Para el estudio, el posrdoctorado del MIT, Matthieu Mercier, construyó un modelo detallado del fondo marino del Estrecho de Luzón en un tanque de olas con un diámetro de 50 pies (15 metros). En el tanque, las ondas internas se forman cuando las corrientes de marea empujan agua fría sobre un fondo con dos crestas del fondo marino, creando una alteración llamada una onda estacionaria. En un descubrimiento clave, los científicos encontraron que la totalidad del sistema de doble cresta, en lugar de una función aislada, como las crestas en las altas montañas, fue el responsable de la generación de la ola interna.

Esta animación muestra las capas de diferente densidad en el Mar de China del Sur que son perturbadas por el flujo de la marea normal desde la parte de atrás y adelante a través del estrecho de Luzón. Esto conduce a olas internas de gran amplitud (que se muestran en rojo bajo el agua, y en blanco cuando se ven desde arriba), que se irradian hacia el oeste hasta la plataforma continental de China.

Los investigadores llevaron a cabo las pruebas con agua estratificada por capas de diferente contenido de sal, porque las ondas internas pueden moverse entre las diferentes capas de agua del océano.

El océano está dividido porque donde es más frío el agua salada es más densa y el agua menos salada se hunde por debajo de más calor. Los científicos creen que las ondas internas, que se han visto en muchos océanos, pueden mezclar estas capas, por ejemplo eliminando el calor del océano poco profundo.

Estas olas son potencialmente "el mecanismo clave para la transferencia de calor de la capa superior del océano a las profundidades", dijo Peacock. La investigación también ayudará a una mayor comprensión de cómo aparecen y desaparecen las ondas internas, dijeron los científicos.

Artículo científico: Large-scale, realistic laboratory modeling of M2 internal tide generation at the Luzon Strait