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La NASA vigila el enorme iceberg B31 a la deriva en la Antártida

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iceberg B31, noviembre 2013

B31 tiene 33 kilómetros de largo y 20 kilómetros de ancho

A principios de noviembre de 2013 un gran iceberg se separó de la parte delantera del glaciar Pine Island de la Antártida. De este modo comenzó un viaje a través de Pine Island Bay, una cuenca del Mar de Amundsen. La isla de hielo, llamada B31, es probable que  pronto sea arrastrada por las rápidas corrientes del Océano Austral, aunque será difícil de rastrear visualmente durante los próximos seis meses, ya que la Antártida se adentra en la oscuridad del invierno.

En el transcurso de los cinco meses de la primavera y el verano antártico, el Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer (MODIS) - un instrumento sobre los satélites Terra y Aqua de la NASA - capturó una serie de imágenes de la isla de hielo B31. En esta página, Terra capturó la imagen del 18 de noviembre y 10 de diciembre 2013; mientras que Aqua adquirió las del 05 de febrero y 11 de marzo de 2014. El vídeo time-lapse muestra el movimiento del gran trozo de hielo.

iceberg B31 diciembre 2013

La importancia del evento aún está siendo resuelta. "El parto de icebergs es un proceso muy normal", señaló Kelly Brunt, un glaciólogo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. "Sin embargo, la brecha de desprendimiento o crack, que creó este iceberg estaba bien aguas arriba de los 30 años delante de parto promedio del glaciar Pine Island (PIG), por lo que hay que garantizar la vigilancia sobre esta región".

PIG ha sido objeto de intenso estudio en las últimas dos décadas, ya que ha estado adelgazando y drenando rápidamente y puede ser uno de los mayores contribuyentes al aumento del nivel del mar. Pero a las islas de hielo y los icebergs no sólo se les realiza un seguimiento con fines científicos; las agencias marítimas los siguen por el peligro que puede suponer para los buques.

Un equipo de investigación dirigido por Grant Bigg de la Universidad de Sheffield ha hecho el seguimiento de la isla de hielo con un radar de apertura sintética e imágenes visibles de satélite, mientras que también ha modelado la deriva del hielo.

"Ha sido muy interesante el poco hielo marino que se ha producido en la zona", dijo Bigg. "En el video, sin duda pueden verse las nubes que sugieren un fuerte flujo de vientos catabáticos del glaciar en el primer o segundo mes, lo que habría mantenido la bahía libre de hielo y ayudado a guiar iceberg".

"B31 ha estado con un seguimiento correcto", dijo David Jones, del British Antarctic Survey (BAS). En enero de 2013, pocos meses después que se detectase una grieta en la barrera de hielo de glaciar, Jones y sus colegas sobrevolaron la región y dejaron caer sobre el hielo 37 instrumentos en forma de jabalina llamados Aircraft Deployable Ice Observation Systems (ADIOS). ADIOS es básicamente un rastreador GPS, y está ayudando a los investigadores a monitorear los movimientos del glaciar. Dos de las jabalinas ADIOS fueron retiradas en la parte superior de B31 antes de que se separó del continente. "Gracias a la detección temprana de su parición por el programa IceBridge, hemos sido capaces de estudiar su dinámica desde muy temprano en su ciclo de vida".

iceberg B31 febrero de 2014

Un barco de investigación del BAS también visitó Pine Island Bay en febrero de 2014 para observar las condiciones.

"Estamos haciendo una investigación sobre las corrientes oceánicas locales para tratar de explicar el movimiento correctamente. Ha sido sorprendente la forma en que ha habido periodos de casi ningún movimiento, intercalados con flujo rápido", añadió Bigg. "Hubo un par de ocasiones al principio, cuando podría haber habido tierra parcial o colisiones con el fondo marino, en que B31 rebotó desde un lado al otro de la bahía".

A partir del 11 de abril de 2014 el Centro Nacional de Hielo (NIC) de los EE.UU. informó que B31 tenía 33 kilómetros de largo y 20 kilómetros de ancho (18 por 11 millas náuticas). "Mientras que algunas partes se perdieron muy pronto en la vida de B-31, ha mantenido más o menos la misma forma desde principios de diciembre y todavía está cerca de seis veces del tamaño de Manhattan", dijo Bigg. "El témpano pensamos que tiene, posiblemente, unos 500 metros de espesor".

NIC observó la última posición del B31 a 72° 23' de latitud Sur, 108º 03' de longitud Oeste. Bigg agregó que "el iceberg ya está bien fuera de Pine Island Bay y pronto se unirá a la corriente más generales en el Océano Austral, que podrían ser al este o al oeste de la región".

iceberg B31 marzo de 2014

Referencias: