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Erupción del volcán Sarychev, Islas Kuriles, 12 de junio de 2009

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erupción del volcán Sarychev, junio de 2009

Sorprendente y oportuna imagen tomada desde la Estación Espacial Internacional

Una órbita fortuita de la Estación Espacial Internacional permitió a los astronautas esta sorprendente visión de Volcán Sarychev (Islas Kuriles, al noreste de Japón) en una etapa temprana de la erupción el 12 de junio de 2009. Sarychev Peak es uno de los volcanes más activos en la cadena de las Islas Kuriles, y se ubica en el extremo noroeste de la isla Matua.

Antes del 12 de junio, la última erupción explosiva se produjo en 1989, con erupciones en 1986, 1976, 1954 y 1946, produciendo también flujos de lava. Se han detectado las cenizas de la erupción de varios días a 2.407 kilómetros al este-sureste y a 926 kilómetros al oeste-noroeste del volcán (imagen a continuación), y vuelos de aerolíneas comerciales fueron desviados de la región para reducir al mínimo el peligro de fallos del motor por la ingesta de cenizas.

Erupción del volcán Sarychev, el 13 de junio de 2009

Esta detallada fotografía del astronauta (imagen de cabecera) es emocionante para los vulcanólogos ya que capta varios fenómenos que se producen durante las primeras etapas de una erupción volcánica explosiva. La columna principal es una de una serie de columnas que se elevaban por encima de la Isla de Matua el 12 de junio de 2009. El penacho parece ser una combinación de ceniza marrón intenso y vapor blanco. El penacho que asciende vigorosamente da al vapor una apariencia similar a una burbuja. **

En contraste, la suave nube blanca en la parte superior puede ser la condensación de agua que resultó del rápido ascenso y enfriamiento de la masa de aire por encima de la columna de la ceniza. Esta nube, que los meteorólogos llaman una nube píleo o pileus, es probablemente una característica transitoria: el penacho de la erupción está comenzando a atravesarla. La estructura indica también que estaba presente poco o ningún viento cizallando en el momento de asceder el penacho (las imágenes de satélite adquiridas 2-3 días después del inicio de la actividad ilustran el efecto de cizallamiento de los vientos en la propagación de las columnas de ceniza a través del Océano Pacífico).

Por el contrario, una nube de densa ceniza gris - probablemente un flujo piroclástico - parece estar pegada a la tierra y desciende de la cima del volcán. El alto penacho eruptivo arroja una sombra al noroeste de la isla (parte superior de la imagen). Ceniza marrón a menor altitud de la atmósfera se extiende por encima de la tierra en la parte inferior izquierda de la imagen. Nubes estratos de bajo nivel se acercan a la isla de Matua desde el este, envolviéndose alrededor de las faldas del volcán. Sólo son visibles unos 1,5 kilómetros de la costa de la isla de Matua (imagen inferior central) debajo de las nubes y la ceniza.

** Nota del editor: A raíz de la publicación de esta fotografía, las características atmosféricas y volcánicas que capturó generó debate entre los meteorólogos, geólogos y vulcanólogos que la vieron. Los científicos han propuesto y discutido acerca de tres posibles explicaciones para el agujero en la capa de nubes sobre el volcán.

Una explicación es que el agujero en las nubes no tiene nada que ver con la erupción en absoluto. En los lugares donde las islas están rodeadas de océanos con temperaturas superficiales frías, es común que se forme una lámina de nubes que deriva con los vientos de bajo nivel. Cuando la capa de nubes se encuentra con una isla, el aire húmedo cerca de la superficie es forzado hacia arriba. Debido a que el aire por encima de la capa marina es seco, las nubes se evaporan, dejando un agujero en la capa de nubes. Estas aberturas, o estelas, en las nubes pueden extenderse mucho más a sotavento de la isla, girando a veces en remolinos llamados vórtices de von Karman.

Las otras dos posibilidades que los científicos han ofrecido aparecieron en la leyenda original. Una es que la onda de choque de la erupción empujó encima de la atmósfera suprayacente y perturbó la cubierta de nubes, ya sea haciendo un agujero o ampliando una abertura existente. La última posibilidad es que a medida que se eleva la columna de humo, el aire fluye hacia abajo a los lados como el agua que fluye desde la parte trasera de un delfín en la superficie. Como los sumideros de aire se tienden a calentar, las nubes en el aire se evaporan.