updated 1:55 AM CET, Dec 5, 2016

El Niño débil, pero indicaciones de cambio en el Pacífico

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altura del agua del mar en el Pacífico

No se espera que el evento de este año tenga mucho impacto

El Niño ha vuelto al Océano Pacífico según los científicos de la Administración Oceánica y Atmosférica Nacional (NOAA), pero es débil y tardío, y no es probable que deje mucha precipitación al reseco oeste americano.

Un evento de El Niño, las aguas superficiales en el Pacífico central y oriental se vuelven mucho más caliente de lo normal, influye en los patrones climáticos y afecta a la pesca a lo largo de las costas occidentales de Norte y Sur América. El patrón se establece cuando los vientos alisios del este en el Pacífico flaquean y permiten que olas gigantes de agua caliente deriven desde el Pacífico occidental hacia las Américas. El Centro de Predicción Climática de la NOAA observó recientemente temperaturas superficiales del mar alrededor de 0,6°C por encima del promedio en el Pacífico central y ecuatorial, uno de los indicadores clave de El Niño.

El mapa de arriba ofrece vistas de la NASA de las condiciones. Muestra la media de diez días de la temperatura de la superficie del mar (centradas el 13 de marzo de 2015) en el Océano Pacífico. Se basa en los datos recogidos por la Ocean Surface Topography Mission en el satélite Jason 2 y analizados por los científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Los tonos rojos indican donde el océano se encuentra por encima del nivel normal de altura del agua del mar, que se expande para llenar más de volumen debido a la expansión térmica. Los tonos de azul indican donde son más bajos el nivel del mar y las temperaturas que el promedio (contracción térmica). Las condiciones normales del nivel del mar aparecen en blanco. La altura de la superficie del mar por encima de lo normal en el Pacífico ecuatorial central y oriental indican condiciones de El Niño, mientras alturas inferiores a lo normal indican La Niña.

Cuando es potente, El Niño puede tener un impacto significativo en el tiempo y el clima muy lejos de los trópicos. Los eventos pasados han traído nevadas y precipitaciones significativas para sierras y otras cadenas montañosas en el oeste de EE.UU.; inviernos suaves en el noreste de Estados Unidos; patrones de precipitación alterados en el Sur; y redujo el número (si no la potencia) de los huracanes terrestres en el Golfo y las costas del Atlántico.

El Niño, condicionesPero debido a su llegada tardía, El Niño alcanza su máximo histórico entre diciembre y abril, y su fuerza moderada, no se espera que el evento de este año tenga mucho impacto. Si que podría amplificar las temperaturas globales, ya que los años El Niño tienden a ser más cálidos a nivel mundial que con La Niña o años neutros.

Bill Patzert, climatólogo en el JPL, no se ha entusiasmado sobre las actuales condiciones de El Niño - lo llamó "El Wimpo" a un periódico local - pero sugirió que podría estar cambiando un patrón más amplio. Se refirió a una cuña de agua cálida frente a México y un patrón en forma de herradura de aguas más frías en el Pacífico occidental, cerca de Papúa-Nueva Guinea y Filipinas. También señaló que varias ondas de Kelvin parecen estar marchando a través del Pacífico Central. Las tres características apuntan a cambios en otro ciclo del Pacífico.

Rn la mayor parte de los últimos 15 años, las condiciones del Océano Pacífico han estado dominadas por una fase negativa de la Oscilación Decadal del Pacífico (PDO), un patrón a largo plazo de las variaciones en las temperaturas superficiales del mar que los científicos todavía están tratando de entender.

En la fase negativa, las temperaturas son más cálidas en el interior del Pacífico y más frías a lo largo de la costa de América del Norte. Una PDO negativa se asocia a menudo con la sequía en el oeste americano. En la fase positiva, las aguas crecen más cálidas a lo largo de la costa oeste de América del Norte y más frescas en el interior del Pacífico Norte.

Los signos han estado señalando a una DOP positiva. "Esta altura de la superficie del mar en el mapa es una imagen", señaló Patzert. "Eso no es un pronóstico, pero hay una luz de esperanza". El Centro de Ciencias Pesqueras del Noroeste de la NOAA también señaló recientemente que las aguas de la costa oeste han cambiado a más cálidas y menos productivas, lo que podría ser otra señal de un cambio en el régimen PDO.

Un cambio importante en la PDO podría acelerar los cambios globales de temperatura y afectar los patrones de flujo de chorro y el clima regional. Eso podría significar más precipitaciones en el oeste americano e inviernos más suaves en el Este, pero no hay garantías. También hay una serie de impactos negativos en la pesca y la vida marina del Pacífico oriental.

Patzert añade que ni El Niño ni una PDO positiva son la respuesta a todos los problemas de agua en las Américas. "El Niño es una bendición o una maldición temporal", dijo, y señaló que los problemas de la sequía se ven afectados, pero no necesariamente causados o resueltos por un cambio en el clima. "El Niño no puede curar una creciente demanda de agua debido al crecimiento demográfico y económico".

Referencias:

Jet Propulsion Laboratory (2015) Historical El Niño/La Niña Watch.
Nature (2015, March 5) El Niño arrives later and weaker than expected.
NASA Earth Observatory (2014, May 14) Is El Niño Developing?
NASA Earth Observatory (2013, September 12) Pacific Waters Remain Stubbornly Stable.
NASA Earth Observatory (2009) World of Change: El Niño, La Niña, and Rainfall.
NOAA (2015, March 5) Elusive El Niño Arrives.
NOAA Climate.gov (2015, March 5) March 2015 ENSO Discussion: El Niño is here.
San Gabriel Valley Tribune (2015, March 5) El Niño is here, but it’s too little, too late to help the drought.