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El dióxido de azufre del volcán Calbuco llega al Océano Índico

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erupción del volcán Calbuco, Chile

Múltiples erupciones volcánicas pueden ralentizar el ritmo del calentamiento global

La tarde del 22 de abril de 2015 el volcán Calbuco en el sur de Chile despertó de cuatro décadas de letargo con una erupción explosiva.

Las partículas de ceniza y piedra pómez llegaron a la alta en la atmósfera, y los escombros oscurecieron los cielos y enterraron partes de Chile, Argentina, y América del Sur durante casi una semana.

Junto con 210 millones de metros cúbicos de ceniza y roca, el volcán ha estado arrojando dióxido de azufre (SO2) y otros gases.

Cerca de la superficie de la tierra, el dióxido de azufre es un gas de olor acre que puede causar problemas respiratorios en los seres humanos y los animales. En la atmósfera superior puede tener un efecto sobre el clima. Cuando el SO2 reacciona con el vapor de agua crea aerosoles de sulfato que pueden persistir durante meses o años. Esas pequeñas partículas pueden tener un efecto de enfriamiento reflejando la luz solar entrante.

Las imágenes de abajo muestran la concentración media de dióxido de azufre sobre América del Sur y las aguas circundantes entre el 23-26 de abril de 2015. Los mapas se hicieron con datos del Instrumento de Monitoreo de Ozono (OMI) en satélite Aura de la NASA.

emisión de dióxido de azufre del volcán Calbuco

Al igual que el ozono el dióxido de azufre atmosférico a veces se mide en unidades Dobson. Si se pudiera comprimir todo el dióxido de azufre de una columna de la atmósfera en una sola capa en la superficie de la Tierra a cero grados centígrados, una Unidad Dobson tendría 0,01 milímetros de espesor y contendría 0,0285 gramos de dióxido de azufre por metro cuadrado.

En los mapas anteriores los datos aparecen en rayas o franjas, descubriendo todas las zonas observadas (de colores) o no observadas (blancas) por el Aura en un día determinado. [Nota el penacho se mueve al norte y al este con los vientos].
Para el 28 de abril el penacho de SO2 había alcanzado el Océano Índico.

"Los datos de satélite del dióxido de azufre son fundamentales para la comprensión de los impactos de las erupciones volcánicas sobre el clima", dijo Simon Carn, parte del equipo de OMI y profesor de la Universidad Tecnológica de Michigan. "Los modeladores climáticos necesitan estimaciones de SO2 en masa y altitud para ejecutar sus modelos y predecir con exactitud los impactos atmosféricos y climáticos de las erupciones volcánicas. Las imágenes de la pluma de SO2 también proporcionan una visión única en el transporte atmosférico y la dispersión de gases traza en la atmósfera y en los vientos atmosféricos superiores".

Hasta el momento, el Calbuco ha lanzado un estimado de 0.3 a 0.4 teragramos (0.3 a 0.4 millones de toneladas) de SO2 a la atmósfera. El gas fue inyectado en la estratosfera (tan alto como 21 kilómetros), donde va a durar mucho más tiempo y viajar mucho más lejos que si se hubiese liberado más cerca de la superficie. El SO2 se convertirán gradualmente a partículas de aerosol de sulfato.

Sin embargo, todavía no está claro si habrá un efecto de enfriamiento de este evento.

El SO2 total es mucho menor que la reciente erupción en Holuhraun, que lanzó unos 11-12 teragramos, o de 30 a 40 veces más que el Calbuco. "Pero el SO2 de Holuhraun se emitió durante varios meses y se limitaba principalmente a la baja troposfera, lo que limita sus impactos climáticos", señaló Carn. "En términos de los impactos climáticos, el Calbuco es probablemente más significativo debido a la inyección en al estratosfera de SO2".

La imagen de color natural de abajo, adquirida el 25 de abril por el Advanced Land Image en el satélite Earth Observing-1 de la NASA, muestra el penacho del Calbuco elevándose sobre Chile por encima de la cubierta de nubes.

erupción del volcán Calbuco desde el espacio

"A pesar de que es poco probable que una sola erupción de este tamaño tenga un efecto mensurable sobre el clima", agregó Carn, "trabajos recientes sugieren que los efectos acumulativos de múltiples erupciones volcánicas de este tamaño en la última década pueden haber ralentizado el ritmo del calentamiento global debido a los aerosoles de sulfato estratosférico producidos".

Lectura relacionada:

NASA Earth Observatory (2015, April 24) Calbuco Volcano Erupts.
Volcanic Degassing (2015, April 27) Volcan Calbuco: what do we know so far?
BBC (2015, April 27) Chile’s Calbuco volcano covers town of Enseneda in ash.
International Disasters Charter (2015, April 23) Calbuco Volcano in Chile.
Strange Sounds (2015) Sulfur dioxide plume blasted by Calbuco volcano creates unusual sunsets.