updated 10:44 PM CEST, Sep 29, 2016

Satélites recogen el nacimiento de dos islas volcánicas

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erupción volcánica submarina

El sur del Mar Rojo es un lugar donde se está formando un nuevo océano

El nacimiento de una isla volcánica es un fuerte y hermoso recordatorio de la capacidad de nuestro dinámico planeta para hacer nuevas tierras. Dada la destrucción que hemos visto en los últimos años después de eventos naturales como terremotos y tsunamis, las impresionantes imágenes de dos islas que se forman en el Mar Rojo sur son más que bienvenidas.

Las imágenes se han publicado como parte de un estudio en Nature Communications. En él se describe cómo están siendo constantemente erosionadas de nuevo a las profundidades. Las dos nuevas islas se formaron durante erupciones volcánicas en 2011 y 2013 respectivamente. Y se erosionan rápidamente: una de las islas ha perdido el 30% de su superficie en sólo dos años. Magníficas imágenes documentan el nacimiento y crecimiento de estas nuevas islas y también recogen su forma cambiante mientras el Mar Rojo arremete sobre ellas.

nacimiento de islas volcánicas en el Mar Rojo

Crestas y grietas

El magma de una erupción submarina tiene un viaje difícil desde el fondo del mar a la superficie para formar una nueva isla volcánica, a medida que se apaga continuamente por un suministro interminable de agua. Pero eso es lo que ocurrió cuando se formaron las dos islas volcánicas, llamadas Sholan y Jadid, en el remoto archipiélago de Zubair, parte de Yemen.

El sur del Mar Rojo no es una parte del mundo que muchas personas reconocerían como volcánicamente activa, pero es parte de un inmenso sistema de rift de África - una cadena de grietas en la corteza de la Tierra de más de 3.000 kilómetros de largo. El sur del Mar Rojo es un lugar donde se está formando un nuevo océano ya que las placas tectónicas se separan unos 6 mm por año. Debajo del Mar Rojo hay una dorsal oceánica embrionaria, una gama de montañas submarinas creadas por las erupciones volcánicas.

La propagación de una dorsal oceánica es creada por el sistema que alimenta las erupciones - zanjas y grietas lineales llenas de magma llamadas diques. Los investigadores utilizaron imágenes de satélite y el conocimiento de la deformación del suelo para entender las erupciones y sus sistemas de alimentación. Ellos descubrieron que los diques tenían por lo menos 10 kilómetros de longitud, mientras que las islas tienen menos de 1 km de diámetro.

Esto es similar a lo que ocurre en otras áreas volcánicas donde se lleva a cabo la difusión, como Islandia, donde una larga fisura puede estar activa en el comienzo de una erupción pero, a medida que la erupción progresa, la actividad se enfoca en torno a tan sólo unos respiraderos.

nacimiento de islas volcánicas en el Mar Rojo

¿Nuevo archipiélago?

Otro hallazgo clave de la investigación es que se han observado en el pasado los enjambres sísmicos que se produjeron durante la formación de estas islas volcánicas, pero sin erupciones vistas por testigos (esta es una área remota). Los autores argumentan que estos mayores enjambres sísmicos fueron causados por intrusiones de diques o erupciones submarinas - lo que sugiere que esta zona es volcánicamente más activa de lo que se pensaba.

Esto es corroborado por observaciones de que las islas en el archipiélago de Zubair están construidas de un tipo de roca volcánica fragmentada que caracteriza a las interacciones con el agua que se producen cuando el magma forma islas volcánicas.

El valor de esta investigación es que mediante la combinación de imágenes de alta resolución óptica (InSAR), las observaciones por satélite y la sismicidad, los investigadores han caracterizado el nacimiento y desarrollo de las dos islas volcánicas a lo largo de un sistema de cordillera en medio del océano con un detalle sin precedentes.

Quizás el hallazgo más emocionante de la nueva investigación es que el nacimiento de estas islas sugiere que el archipiélago de Zubair está experimentando una difusión activa y que son de esperar más erupciones submarinas y la aparición de nuevas islas.

Artículo científico: Birth of two volcanic islands in the southern Red Sea