updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

¿Qué sucede con los flujos de lava después de entrar en el océano?

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lava entrando en el océano

¿La lava continúa fluyendo exactamente como lo hizo en tierra o se comporta de manera diferente después de entrar en el océano?

La disponibilidad de batimetría de alta resolución de las costas de islas volcánicas como Hawai nos permite echar un vistazo a los flujos que han continuado avanzando bajo el agua. Los geólogos que estudian los recientes flujos de lava en las Azores, una cadena de islas volcánicas a 1.360 kilometros (850 millas) al oeste de Portugal, podían distinguir fácilmente la extensión submarina de flujos de lava que se habían originado en tierra. Ellos encontraron que los flujos se comportaron de forma diferente bajo el agua, principalmente debido a un rápido enfriamiento por el agua y por la flotabilidad de los flujos que avanzan.

El agua puede enfriar la superficie de un flujo de lava más eficientemente que puede el aire, por lo que la lava que fluye en agua desarrolla una piel solidificada muy rápidamente. Sin embargo, cuando la corteza llega a un grosor moderado aísla el interior del flujo de lava tan bien como lo hace en el aire. Esto da lugar a flujos de estancamiento después de avanzar distancias cortas por debajo de la zona de rompientes, presurización (o inflado, como fluye la lava pahoehoe), y avanzar más lejos a través de múltiples brotes. La forma más común fue llamada "dendrítica", porque ocurrieron varios brotes a lo largo de un amplio frente de flujo, varios de los cuales estaban ramificados.

Los flujos de lava bajo el agua también se vuelven boyantes. Los flujos no flotan debido a que su densidad es aún mayor que la densidad del agua de mar, pero fluyen más lentamente. Esto es debido a que las fuerzas de flotabilidad hacia arriba contrarrestan parcialmente el tirón pendiente abajo por las fuerzas gravitatorias.

La combinación de la flotabilidad y la refrigeración mejorada reduce los flujos de lava en movimiento en alta mar a lo largo del lecho marino, lo que provoca que presionen y se espesen.

lava en Hawái

Batimetría de alta resolución también está disponible para varias zonas de alta mar de la isla de Hawái, y se está buscando esos mismos efectos en los flujos de lava que entraron en el norte del océano del Kailua-Kona, en el lado oeste de Hawai. Los flujos de lava Hu'ehu'e y Ka'upulehu del volcán Hualalai entraron en el océano a lo largo de esta costa, como lo hizo la lava pahoehoe y ramas del flujo de lava Mauna Loa en 1859. A pesar de que estos flujos tienen decenas de kilómetros de largo en la tierra, sus longitudes submarinas tienen menos de 6 km (3,8 millas).

Las recientes interpretaciones de los flujos de lava en las Azores también parecen ser verdad en Hawái. Por ejemplo, el flujo de lava del Mauna Loa en 1859 avanzó más de 50 km (31 millas) hasta el mar en 8 días, basado en relatos de testigos; sin embargo, el flujo parece haber avanzado sólo unos 2 km (1,2 millas) mar adentro a pesar de que se mantuvo activo durante meses.

lava entrando en el marEn el Kona del Distrito Sur, existe algo de batimetría de alta resolución pero la cobertura es irregular por lo que dependen de otra evidencia de hasta qué punto los recientes flujos avanzaron bajo el agua. Al igual que en la tierra, la pendiente del terreno sobre el que se mueve de lava afecta su velocidad, con la lava que fluye más rápido en pendientes más pronunciadas. Las laderas costeras a lo largo de la costa noroeste de la isla de Hawai tienen de 50 a 100 m (164 a 328 pies) de profundidad a 1 km (0,6 millas) de la costa. Topografías mucho más pronunciadas se encuentran al sur de Ho'okena en el sur de Kona; hay profundidades de alrededor de 500 m (1.640 pies) a una distancia de 1 km (0,6 millas) de la costa.

En 1919 y 1950 los flujos de lava de Mauna Loa en el sur de Kona corrieron cuesta abajo unos 20 km (12 millas) al océano y continuaron fluyendo en el océano durante semanas. Mientras que las entradas al mar estaban activas se observó un aumento de vapor en la superficie del océano a 0,8-5 km (0,5 a 3,5 millas) de la costa, con muchos peces muertos en las cercanías. Cabe destacar que algunos de los peces eran de variedades nunca vistas antes. Un posterior estudio de ictiólogos confirmó que estas criaturas de aguas profundas probablemente vinieron de profundidades de cerca de 1.000 m (3.300 pies), lo que sugiere que el flujo pudo haber avanzado en ambos casos 2.4 km (1,2 a 2,4 millas) mar adentro para llegar a esas profundidades.

lava entrando en el mar

La desaceleración de los flujos de lava al entrar en el océano puede ayudar a explicar algunos aspectos del desarrollo del delta de lava y, más ampliamente, el desarrollo de las islas volcánicas. Cuando la lava entra el océano en Hawai se puede ser capaz de utilizar esta información para evaluar mejor el alcance de cualquier peligro del delta de lava y el flujo de lava bajo el agua que plantean a los visitantes y el tráfico de barcos cerca de la costa.