Urmia, el lago que se vuelve rojo

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lago Urmia verde y rojo

El lago ha perdido alrededor del 70 por ciento de su superficie en los últimos 14 años

Al igual que el Mar de Aral, el lago salado Urmia de Irán ha disminuido rápidamente durante las últimas décadas. A medida que se hace más pequeño el lago es más salado. Y a medida que es más salado, organismos microscópicos están cambiando periódicamente el color del agua a llamativos tonos rojo y naranja.

El Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer (MODIS) en el satélite Aqua de la NASA capturó recientemente una transición en el color del lago Urmia entre abril y julio de 2016. El 23 de abril (imagen izquierda) el agua era verde, el 18 de julio el agua era color vino. La costa tiene incrustaciones de depósitos de sal y aparece blanca. Ten en cuenta que el anillo de sal es especialmente notable en julio, cuando eran más bajos los niveles del agua.

lago Urmia, IránLos cambios de color se han vuelto frecuentes en la primavera y principios del verano debido a los patrones de precipitación y el clima estacional. En el noroeste de Irán la primavera es la estación más húmeda, con precipitaciones por lo general con un pico en abril. También se derrite en la primavera nieve de las montañas cercanas dentro de la cuenca. La combinación de lluvia y nieve derretida envía en abril y mayo una oleada de agua dulce al Lago Urmia. Para julio, la afluencia de agua dulce ha disminuido y los niveles del lago comienzan a disminuir.

El agua fresca en la primavera lleva los niveles de salinidad hacia abajo, pero el lago se hace generalmente más salado con el calor y la sequedad del verano. También es entonces cuando los microorganismos muestran sus colores. Se requiere un cuidadoso muestreo para determinar qué organismos transformaron el lago en 2016, pero los científicos dicen que pueden estar implicados dos posibles principales grupos de organismos: una familia de algas llamadas Dunaliella y una arcaica familia de bacterias conocidas como Halobacteriaceae.

"Anteriores investigaciones sugieren que la Dunaliella salina es la responsable del enrojecimiento de lago Urmia", explicó Mohammad Tourian, un científico de la Universidad de Stuttgart. "En el medio marino, la Dunaliella salina se ve verde. Sin embargo, en condiciones de alta salinidad e intensidad de luz, las microalgas se vuelven rojas debido a la producción en las células de protectores carotenoides".

Otros científicos enfatizan el papel de las Halobacteriaceae, un grupo de bacterias que se encuentran en el agua que está saturada o casi saturada con sal. Estas bacterias liberan un pigmento rojo llamado bacteriorrodopsina que absorbe la luz y la convierte en energía para las bacterias. Cuando las poblaciones de bacterias son lo suficientemente grandes pueden manchar los cuerpos de agua.

Ten en cuenta que en julio de 2016 el color de lago (y por lo tanto los niveles de salinidad) parecían ser relativamente constantes, a pesar de la presencia de una calzada de carretera. Si bien ha habido preocupación de que la calzada haría más difícil que el agua circule entre los brazos norte y sur del lago, como es el caso en el Gran Lago Salado de Utah, el efecto en el lago Urmia no es tan notable. Las siguientes imágenes, captadas por el por el Operational Land Imager (OLI) en el Landsat 8 el 20 de abril y el 9 de julio de 2016, muestran parte de la calzada antes y después del cambio de color del lago.

lago Urmia detalle de la calzada de carretera

Mientras que el lago Urmia ha cambiado de verde a rojo varias veces en los últimos años, las tendencias sugieren que un Urmia rojo podría llegar a ser cada vez más frecuente. La sequía y la desviación del agua para la agricultura intensiva ha limitado la cantidad de agua dulce que llega al lago. "El volumen del lago ha ido disminuyendo a un ritmo alarmante de 1,03 kilómetros cúbicos por año", señaló Tourian, que recientemente analizó los datos de varios satélites para rastrear cómo ha cambiado el Urmia. "Los resultados de las imágenes de satélite revelaron una pérdida de agua medida a una tasa promedio de 220 kilómetros cuadrados por año, lo que indica que el lago ha perdido alrededor del 70 por ciento de su superficie en los últimos 14 años".

Referencias:

NASA Earth Observatory (2014, August 4) Lake Urmia.
Mohebbi, F. et al, (2011) On the red coloration of Urmia Lake (Northwest Iran). International Journal of Aquatic Science, 2 (1).
Rad, F.A. et al, (2011, March 11) Effect of salinity on cell growth and beta-carotene production in Dunaliella sp. isolates from Urmia Lake in northwest of Iran. African Journal of Biotechnology, 10 (12).
Science (2015, September 4) Saving Iran’s great salt lake. 349 (6252), 1044-1047.
Shadkam, S. et al. (2016, July 15) Preserving the world second largest hypersaline lake under future irrigation and climate change. Science of the Total Environment, 559, 317-325.
Tourian, M.J. et al, (2015, January) A spaceborne multisensor approach to monitor the desiccation of Lake Urmia in Iran. Remote Sensing of Environment, 156, 349-360.
UNEP (2012, February) The Drying of Iran's Lake Urmia and its Environmental Consequences.

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