El hielo que brilla como diamantes en la costa japonesa

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joyas de hielo en el río Tokachi, Japón

Trozos de hielo llamados "joyas de hielo" aparecen cada invierno en una playa en la desembocadura del río de Tokachi

Grandes grumos se dispersan a lo largo de una playa en la desembocadura del río Tokachi en Hokkaido, la isla norte de Japón. Brillan como diamantes bajo los rayos de la luna y como ámbar bajo un sol poniente. A primera vista, la escena se parece a los restos de las joyas que ha perdido un gigante. Pero estas brillantes gemas son sólo trozos de hielo, escupidas por el río y arrastradas por las olas del océano. Se llaman río helado de Tokachi, hielo de joyería o joyas de hielo, y aparecen sólo aquí, y sólo durante los meses de invierno más fríos.

"Nunca había oído hablar de este tipo de hielo y nunca he visto ninguna hielo marino como este", escribió Peter Wadhams, un físico oceanográfico en la Universidad de Cambridge que estudia los océanos polares y el hielo marino. "Es sólo hielo del río, que es transparente porque no tiene sal en él".

joyas de hielo en el río Tokachi, Japón

Cuando las temperaturas están muy por debajo de cero, se congela la desembocadura del cristalino río. El hielo se rompe en pedazos que flotan en el frígido océano y luego se depositan en la orilla. Allí se acumulan los pulidos bloques y, eventualmente, se funden en la arena. Su belleza ha ganado una creciente atención de los lugareños y turistas. Y, después que un fotógrafo plasmó el fenómeno en 2015 y lo llamó "joyas de hielo", más fotógrafos han llegado cada invierno para captar el chispeante espectáculo antes de que se derrita. Y han publicado sus imágenes en los medios sociales.

Es el mismo tipo de hielo hexagonal del que están hechos los cristales de nieve, dijo Werner F. Kuhs, químico y físico del hielo que en 2014 inventó su propio tipo de hielo, llamado hielo XVI, con propiedades totalmente diferentes.

joyas de hielo en el río Tokachi, Japón

"Normalmente el hielo de un lago o río no es tan transparente, ya que al congelarse se forman pequeñas burbujas de aire dentro del hielo", dijo Kuhs. Pero de vez en cuando, agregó, "pueden formarse porciones más grandes de hielo libres de burbujas con el aire acumulado en porciones separadas. De hecho, se ven algunas burbujas más grandes en algunos de los cristales agrandados de las "joyas".

Este puede ser el único lugar donde encontrar este tipo de hielo en el río, pero probablemente se pueda detectar hielo glaciar que se ve similar en los fiordos del sur de Chile o en las ensenadas del sureste de Alaska (Panhandle de Alaska), dijo Wadhams.

El mejor momento para ver el hielo de joyería es en enero o febrero. Y el momento óptimo del día depende de qué colores quieras ver. A medida que el sol se levanta y se pone, el hielo aparece de color naranja. Durante el día, es azul. Las joyas de hielo también pueden parecer zafiros, topacios u ópalos, dependiendo del cielo.

En Toyokoro, la ciudad donde aparece el hielo, la gente llega a la playa y publica actualizaciones frecuentes sobre el estado del hielo en el sitio web de Toyokoro. La última actualización, publicada el 25 de enero, reveló que la temperatura era de menos 11 grados Fahrenheit y el hielo estaba cubierto de nieve.

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