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updated 5:10 PM CET, Dec 15, 2017

Los enigmáticos dedos helados en el mar de Weddell de la Antártida

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dedos de hielo en la Antártida

Se producen cuando chocan entre si dos delgadas capas de hielo marino

El hielo puede ser increíblemente hermoso y también bastante variado en su apariencia. Las diferencias más obvias son entre los dos principales tipos de hielo: hielo terrestre y hielo marino. Pero incluso el hielo marino puede variar dramáticamente de un lugar a otro.

El 14 de noviembre de 2017, John Sonntag (científico de misión de la Operación IceBridge) tomó esta fotografía del hielo en el mar de Weddell. Las formas geométricas se deben a un fenómeno conocido como "sobreescurrimiento de dedos (finger rafting)", que se produce cuando colisionan dos témpanos de hielo delgado (finger rafting, en inglés, porque recuerda a la línea que se forma al entrecruzar los dedos de las manos). Como resultado de la colisión, los bloques de hielo se deslizan arriba y abajo uno del otro en un patrón que se asemeja a una cremallera o dedos entrelazados. La salmuera expulsada del hielo forma una solución que actúa como lubricante.

Para que se produzca el rafting, es crítico que el hielo sea delgado; los cálculos sugieren no más de 20 centímetros (8 pulgadas). Cualquier tamaño más grueso y el hielo pierde su flexibilidad. Sin flexibilidad, los témpanos de hielo más gruesos que chocan pueden resultar en una gran acumulación conocida como "crestas".

"Normalmente se observa el sobreescurrimiento en trozos o pedazos, unos cuantos bloques aquí y allá", dijo Nathan Kurtz, científico del proyecto IceBridge. "Pero esto es muy extenso. Nunca había visto tanto rafting en una zona tan amplia. "Eso no es necesariamente significativo; es simplemente un buen ejemplo del fenómeno.

La fotografía de arriba fue tomada el 14 de noviembre de 2017 desde la ventana de un avión de investigación P-3 de la NASA durante un vuelo de la Operación IceBridge (la misma aeronave que está prestando apoyo a la búsqueda del submarino argentino dedsaparecido ARA San Juan). La segunda fotografía (a continuación) fue capturada durante el mismo vuelo por el Sistema de Cartografía Digital (DMS). El instrumento es esencialmente una cámara que mira hacia abajo instalada en el vientre del avión.

dedos de hielo en la Antártida, foto DMS

El propósito del vuelo no tenía nada que ver con el rafting; fue solo un avistamiento de suerte. En cambio, el equipo estaba volando para medir el espesor del hielo marino. La misma línea de vuelo se ha utilizado en casi cada uno de los nueve años que IceBridge ha estado volando sobre la Antártida. El hielo marino es importante de monitorear porque es un acondicionador de aire para el planeta, ya que refleja la luz solar y mantiene la temperatura del aire más fresca.

Kurtz señaló que el hielo marino puede ser un indicador del cambio climático y también una causa. El hielo marino responde al aumento de las temperaturas al derretirse, lo que a su vez puede elevar las temperaturas aún más. Hasta la fecha, los científicos han observado algunas disminuciones regionales en el hielo marino alrededor de la Antártida, pero el efecto neto en todo el continente parece ser neutral. El hielo marino en el Ártico, sin embargo, está contando una historia diferente. El hielo encima del Océano Ártico se ha retirado significativamente a lo largo de los registros de satélites.

NASA photographs courtesy of NASA/John Sonntag (top) and IceBridge Digital Mapping System (bottom).

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