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updated 5:10 PM CET, Dec 15, 2017

La geología a fuego lento del volcán Agung de Bali

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erupción del Monte Agung 28-11-2017

Rastreando el dióxido de azufre del Monte Agung

El magma de alta viscosidad de los estratovolcanes como Agung los hace extremadamente explosivos y potencialmente letales

Las autoridades de Bali emitieron órdenes de evacuación para 100.000 personas que viven dentro de un radio de seis millas del volcán Agung, el punto más alto de la isla indonesia.

El problema ha estado gestándose en el volcán por bastante tiempo. Los investigadores registraron actividad sísmica en Agung a partir de agosto, y el malestar aumentó en las siguientes semanas, según el Observatorio de la Tierra de Singapur. El 22 de septiembre, las autoridades elevaron el estado del volcán al nivel 4, su categoría de advertencia más alta. Luego, el martes pasado, el volcán comenzó a emitir columnas de humo y flujos de lodo a través de las vías fluviales locales. Durante el fin de semana, la nube de ceniza alcanzó los 30.000 pies y comenzaron las erupciones magmáticas, según informa Associated Press. Cerca de 59.000 viajeros están actualmente atrapados en la isla después de que la ceniza causó el cierre del aeropuerto internacional.

Mientras las autoridades le dicen a AP que no esperan una erupción mayor, la actividad cambió temprano la mañana de ayer con la emisión de vapor de magma. Entonces los funcionarios están jugando a lo seguro. La última vez que Agung entró en erupción en 1963, murieron unas 1.100 personas. Y desde la catástrofe de 1963 la densidad de población se ha intensificado en las laderas del Agung.

Entonces, ¿qué hace que Agung sea tan peligroso? La culpa es su geología.

erupción en el Monte Agung 28-11-2017Agung es lo que se conoce como un estratovolcán. También conocidos como volcanes compuestos, estas formaciones ocurren en zonas de subducción tectónica, áreas donde se encuentran dos placas tectónicas y una placa se desliza debajo de otra, dice la geofísica Jacqueline Salzer del Centro Alemán de Investigación en Geociencias a Fabian Schmidt de Deutsche Welle. La lava en esas áreas suele ser espesa y pegajosa, lo que genera presiones en los empinados conos, lo que produce erupciones altamente explosivas y mortales.

Como escribe para la BBC, Janine Krippner, una vulcanóloga de la Universidad de Pittsburgh, el Agung ha atravesado las etapas predecibles de un volcán en vigilia. En agosto se midieron pequeños terremotos, pero la montaña apareció sin cambios. Luego, en septiembre, cuando el magma en aumento calentó el interior del cono, se observaron columnas de vapor cuando se calentó el agua de la montaña.

A partir de la semana pasada, comenzaron las erupciones freáticas o de vapor. Durante este tiempo el vapor dentro del volcán acumuló presión causando pequeñas explosiones disparando cenizas, cristales y rocas al aire. Ahora el magma ha alcanzado la superficie, el punto en que se llama lava, y su resplandor se puede ver en la cima de la montaña.

erupción en el Monte Agung 28-11-2017Las autoridades esperan que la erupción no continúe más allá, pero si lo hace podrían desarrollarse varios tipos de desastres. La nube de gas y vapor soplará pedazos más grandes de la montaña, disparando "bombas" de roca en el aire. Los flujos reales de lava también pueden fluir hacia abajo de la montaña durante varios kilómetros. Pero el elemento más peligroso de la erupción es el flujo piroclástico, una explosión de gas caliente y escombros que sigue valles o áreas bajas. Estos flujos pueden correr por la montaña a 50 millas por hora, destruyendo todo a su paso.

Otra preocupación importante son los lahares que ocurren cuando los escombros volcánicos y las cenizas se mezclan con el agua, creando una suspensión de la consistencia del cemento húmedo. Los lahares pueden precipitarse cuesta abajo a una velocidad de hasta 120 millas por hora y aumentar de volumen, destruyendo cualquier pueblo o estructura a su paso.

De acuerdo con John Seach en VolcanoLive, durante la erupción del Agung de 1963, 820 personas fueron muertas por flujos piroclásticos, 163 murieron por la caída de ceniza y roca y 165 lo fueron por lahares.

La erupción de 1963 también tuvo consecuencias globales. Alle McMahon de la Australian Broadcasting Corporation informa que el dióxido de azufre que entró en la atmósfera por ese evento enfrió temporalmente la Tierra por 0.1-0.4 grados Celsius al reflejar parte de la radiación ultravioleta del sol.

Si Agung tiene otra erupción importante, esta minúscula cantidad de enfriamiento probablemente sea demasiado pequeña para ser notada. Pero las consecuencias inmediatas de tal erupción pueden ser mortales, por lo que las autoridades están alentando a los locales a prestar atención a los avisos de evacuación.

Aquí podemos ver una webcam en directo del volcán Agung:

Rastreando el dióxido de azufre del Monte Agung

Desde agosto de 2017, los residentes de la isla indonesia de Bali han vivido con un mayor sentido de la incertidumbre que conlleva vivir cerca de un volcán. El Monte Agung ha estado retumbando con el aumento de la inquietud por más de tres meses. La actividad se intensificó con una pequeña erupción de ceniza el 21 de noviembre de 2017, seguida de una explosión eruptiva freática el 25 de noviembre.

Las nubes han impedido hasta ahora que los satélites capturen imágenes visibles de la pluma volcánica, pero eso no significa que la erupción haya pasado desapercibida. Incluso en un día nublado, algunos satélites se destacan en la detección de componentes en la atmósfera que son invisibles para los ojos humanos, como el dióxido de azufre (SO2) en la pluma de un volcán. El gas puede afectar tanto la salud humana como el clima.

emisión de dióxido de azufre en el volcán Agung

Estos mapas muestran las concentraciones de SO2 detectadas en el Monte Agung el 27 de noviembre (arriba) y el 28 de noviembre (abajo) por Ozone Mapper Profiler Suite (OMPS) en el satélite Suomi National Polar Partnership (Suomi-NPP). Enciende la herramienta de comparación de imágenes para ver los cambios en la magnitud y ubicación de la pluma de SO2.

emisión de dióxido de azufre en el volcán Agung

Simon Carn, un vulcanólogo de Michigan Tech, señaló que el movimiento hacia el oeste de la pluma se debe a la atracción del ciclón tropical Cempaka al sur de Java.

Según un informe del Jarkata Globe, unas 100.000 personas viven en las laderas del volcán, pero menos de la mitad han sido evacuadas. La erupción también ha provocado el cierre de aeropuertos y la cancelación de cientos de vuelos.

Referencias:

In the Company of Volcanoes (2017, November 17) Agung Volcano Unrest Information.
ReliefWeb (2017, November) Indonesia: Mt Agung Volcano - Sep 2017.
Smithsonian Institution Global Volcanism Program (2017, November 21) Agung.

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