Harina glaciar en los cielos de Groenlandia

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penacho de harina glacial en Groenlandia

Satélites capturan una rara imagen de un penacho de polvorienta harina glacial

El polvo es probablemente la última cosa que te viene a la mente cuando piensas en Groenlandia, una isla cubierta de hielo.

Aunque los eventos de polvo de Groenlandia no se parecen en nada a las enormes nubes de polvo y arena que pueden oscurecer durante días los cielos sobre el Desierto del Sahara, los vientos en Groenlandia a veces son lo suficientemente fuertes como para enviar penachos de sedimentos desde los lagos secos, valles de los ríos y planicies aluviales a lo largo de las costas. El polvo en Groenlandia es principalmente harina glacial, un limo de grano fino formado por glaciares que trituran y pulverizan rocas.

Durante más de un siglo, los investigadores han reportado esporádicamente eventos de polvo de alta latitud en registros de expediciones y publicaciones científicas. Pero solo durante la última década los científicos intentaron estudiarlos sistemáticamente. El Ártico y las latitudes altas pueden ser difíciles de estudiar incluso con satélites, y un reciente estudio investigó la escasez de observaciones de polvo en Groenlandia.

El espectrorradiómetro de imágenes de resolución moderada (MODIS) en el satélite Terra de la NASA y un sensor en el Sentinel-2 de la Agencia Espacial Europea recolectaron imágenes el 29 de septiembre de 2018, de una considerable nube de cieno que fluye desde la costa este de Groenlandia. La fuente era un trenzado valle de arroyo a unos 130 kilómetros (80 millas) al noroeste de Ittoqqortoomiit, un pueblo a una latitud de 73 grados Norte. Eso pone al pueblo al norte de la costa norte de Alaska.

La serie de imágenes Landsat y Sentinel 2 arriba y abajo, capturadas el 21, 23, 29 y 30 de septiembre, muestra la llanura de inundación donde fluye la corriente hacia Scoresby Sound. A medida que se secaba el suelo de la llanura de inundación (dos primeras imágenes), la llanura de inundación se volvió cada vez más gris. El 29 de septiembre los vientos del noroeste fueron lo suficientemente fuertes como para levantar la harina glacial en el aire.

evolución del penacho de harina glacial en Groenlandia

"Este es, con mucho, el evento más grande detectado y reportado por satélites que conozco", dijo Santiago Gassó, un científico atmosférico en el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA. Notó por primera vez la tormenta el 3 de octubre.

"Antes de este hemos visto algunos ejemplos de pequeños eventos de polvo, pero son bastante difíciles de detectar con satélites debido a la cubierta de nubes", dijo Joanna Bullard de la Universidad de Loughborough. "Cuando ocurren eventos de polvo, los datos de campo de Islandia y el oeste de Groenlandia indican que rara vez duran más de dos días".

La harina glacial probablemente fue producida por varios glaciares más arriba en el valle, y luego arrastrada hacia el sur por corrientes de agua de deshielo y depositada en la llanura de inundación. A medida que los niveles de agua de la corriente descendieron en otoño, la llanura de inundación se secó y se volvió susceptible a la erosión por el viento. En este caso, señaló Bullard, los vientos fueron provocados por la combinación de un sistema de baja presión que cruza la capa de hielo de Groenlandia seguida de cerca por una cresta de alta presión.

Como los eventos de polvo en latitudes altas son poco conocidos, por lo general no se incluyen en los modelos atmosféricos y climáticos. Gasso espera que eventualmente sean incluidos porque podrían tener efectos en la calidad del aire, la reflectividad de la nieve e incluso la biología marina.

Referencias y recursos:

Bullard, J. et al. (2016) High-latitude dust in the Earth system. Review of Geophysics, (54) 2.
Bullard, J. & Mockford, T. (2018) Seasonal and decadal variability of dust observations in the Kangerlussuaq area, west Greenland. Arctic, Antarctic, and Alpine Research, (50) 1.
Bullard, J. (2017) The distribution and biogeochemical importance of high-latitude dust in the Arctic and Southern Ocean-Antarctic regions. Journal of Geophysical Research: Atmospheres, (122) 5.

NASA Earth Observatory images by Joshua Stevens, using Landsat data from the U.S. Geological Survey and modified Copernicus Sentinel data (2018) processed by the European Space Agency. Story by Adam Voiland.

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