Un lugar donde los icebergs, en forma de ataúd, van a morir

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iceberg B-15T con forma de ataúd

Esta imagen podría ser una espeluznante escena de una película, pero la realidad es igual de morbosa

Podría ser una espeluznante escena de una película de terror. Pero la realidad es igual de morbosa para este iceberg en forma de ataúd. Después de 18 años en el mar, el B-15T ha entrado en una región donde van a morir los icebergs antárticos.

El 23 de septiembre de 2018, cuando un astronauta en la Estación Espacial Internacional tomó esta fotografía, el iceberg B-15T ya había dejado el Océano Austral. Fue descubierto en el Atlántico sur entre las islas Georgia del Sur y Sandwich del Sur.

La segunda imagen muestra una vista más amplia, adquirida el mismo día por el Espectrorradiómetro de Imágenes de Resolución Moderada (MODIS) en el satélite Terra de la NASA. Se sabe que los icebergs como este se derriten rápidamente a medida que avanzan hacia el norte a aguas más cálidas.

iceberg B-15T con forma de ataúd

El viaje del B-15T a este cementerio de iceberg ha sido largo. Su iceberg principal (B-15) se separó en marzo de 2000 de la plataforma de hielo de Ross. Se fracturó con el tiempo en pequeños icebergs, muchos de los cuales continuaron recorriendo la Corriente Antártica Costera (en sentido contrario a las agujas del reloj) alrededor de la Antártida.

A finales de 2017, el giro del Mar de Weddell había redirigido el B-15T desde su casi circunnavegación y había enviado al iceberg hacia el norte. Esta tercera imagen fue adquirida en octubre de 2017 por MODIS en el satélite Aqua de la NASA. Muestra al iceberg cuando estaba cerca de la Isla Elefante, una roca helada situada a unos cientos de kilómetros al norte-noreste de la punta de la Península Antártica.

iceberg B-15T con forma de ataúd en la Isla Elefante

La Corriente Circumpolar Antártica, que se canaliza a través del Pasaje Drake, dirigió luego al iceberg hacia el este y a su ubicación actual. El agua en esta latitud, aproximadamente 54 grados al sur, es generalmente más cálida que el Océano Austral y mortal para los icebergs. El glaciólogo de la NASA/UMBC, Chris Shuman, notó que estaba terminando el invierno en el hemisferio sur cuando el astronauta detectó el iceberg, por lo que el regreso de la abundante luz solar podría calentar aún más el agua a su alrededor. La falta de hielo marino en las proximidades del B-15T implica que el agua estaba por encima del punto de congelación.

La fantasmagórica forma del B-15T se formó mucho antes de que se mudara a este cementerio de icebergs. Durante más de una década, el B-15 tuvo numerosas colisiones: se estrelló contra la plataforma de hielo de Ross donde se originó, golpeó el lecho de roca a lo largo de la costa y se topó con otros icebergs tabulares. Dichas colisiones pueden ser lo suficientemente fuertes como para romper abruptamente el hielo cristalino y producir bordes lineales, similares al iceberg rectangular que se observó este mes cerca de la plataforma de hielo Larsen C y al iceberg A-68. Ese iceberg es visible en la fotografía de abajo, adquirida el 16 de octubre durante un vuelo científico de la Operación IceBridge.

iceberg rectangular

"Esta fractura es similar a "romper" un cristal mineral con un fuerte golpe de martillo", dijo Shuman. Por supuesto, los bordes no siempre son tan lineales. Otros icebergs tienen bordes que son curvos. Algunos se vuelven dentados cuando el tirón de la gravedad o la acción de corte de las olas hace que el hielo se astille irregularmente.

"La forma de ataúd es un accidente de tiempo y espacio, dado el viaje de aproximadamente 18.5 años del B-15T", dijo Shuman. "Solo podemos adivinar las fuerzas que han actuado sobre este remanente del B-15 en el largo camino alrededor de la Antártida".

Referencias y recursos:

Gateway to Astronaut Photography of Earth (2018, September 23) ISS056-E-195042.
NASA Earth Observatory (2017, October 27) End of the Iceberg Life Cycle.
NASA Earth Observatory (2015, April 12) Iceberg B-15T Still Adrift.
U.S. National Ice Center (2018, October) Products: Iceberg Table.

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