El glaciar Pine Island genera rápidamente otro iceberg gigante

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iceberg B-46

El parto, que solía ocurrir cada seis años, se ha convertido en un evento casi anual

El glaciar Pine Island en la Antártida occidental es conocido por dispensar icebergs en el mar de Amundsen, pero la frecuencia de estos eventos parece estar aumentando. El parto más reciente ocurrió a finales de octubre de 2018, cuando el satélite Sentinel-1 observó que se desprendían del glaciar unos 300 kilómetros cuadrados de hielo. La pieza más grande, llamada Iceberg B-46, medía 226 kilómetros cuadrados.

El Operational Land Imager (OLI) en el satélite Landsat 8 adquirió esta imagen (arriba) del nuevo iceberg el 7 de noviembre de 2018. A modo de comparación, la segunda imagen del OLI muestra la misma área el 17 de septiembre de 2018, antes de que una grieta se propagara rápidamente a través del glaciar y engendrara los icebergs (imagen de más abajo).

Para cuando se adquirió la imagen del 7 de noviembre, algunas piezas ya se habían desprendido del B-46 y habían reducido su tamaño a unos 185 kilómetros cuadrados, todavía lo suficientemente grande para ser rastreado por el Centro Nacional de Hielo de EE. UU. Ten también en cuenta que los bordes de los icebergs son lo suficientemente altos y el ángulo del Sol lo suficientemente bajo como para proyectar dramáticas sombras sobre el hielo marino.

Glaciar Pine Island desde satélite

El glaciar Pine Island está compuesto por hielo que se formó en tierra como parte de la capa de hielo de la Antártida Occidental. El hielo del glaciar fluye hacia el mar y se extiende sobre Pine Island Bay como una plataforma de hielo flotante. Las áreas de aguas abiertas, o polinias, son visibles en la imagen de arriba como las áreas oscuras. Aquí es donde la acumulación de agua relativamente caliente ha evitado que se forme hielo marino.

El parto del B-46 es el último de una serie de eventos casi anuales. El glaciar Pine Island ha desprendido icebergs en 2013, 2015, 2017 y 2018. (Los icebergs de 2015 se separaron en medio de la oscuridad del invierno austral). Antes de 2013, tales eventos ocurrían cada seis años.

Según Joe MacGregor, glaciólogo y científico del proyecto para la Operación IceBridge de la NASA, el cambio en la frecuencia de parto probablemente esté relacionado con el adelgazamiento de la plataforma de hielo. El adelgazamiento puede desestabilizar la plataforma porque pierde contacto con los "puntos de anclaje" que influyen fuertemente en la forma en que la plataforma genera icebergs.

glaciar Pine Island e iceberg B-46

Dado el adelgazamiento, el retroceso y la contribución del glaciar Pine Island a la subida del nivel del mar, los científicos lo observan de cerca. La Operación IceBridge examina rutinariamente el glaciar durante sus misiones anuales en el continente. La misión más reciente voló sobre Pine Island el 7 de noviembre de 2018, dando a los que iban a bordo una visión de primera mano del nuevo iceberg. Brooke Medley, científico adjunto del proyecto IceBridge, tomó esta fotografía de arriba y mostró una vista hacia el norte del glaciar Pine Island (derecha) y el B-46 (izquierda).

Refrencias y recursos:

Arndt, J. E. et. al (2018) Bathymetric controls on calving processes at Pine Island Glacier. The Cryosphere, 12 (2018) 2039–2050.
Jeong, S. et. al (2016) Accelerated ice shelf rifting and retreat at Pine Island Glacier, West Antarctica. Geophysical Research Letters, 43 (22) 11,720–11,725.
NASA Ice (2018, November 8) Massive Antarctic Iceberg Spotted on NASA IceBridge Flight.
U.S. National Ice Center (2018, November) Iceberg Calves off Pine Island Glacier in the Amundsen Sea [PDF].

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