Cuenta atrás para el parto de un gigantesco iceberg

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plataforma de hielo Brunt en 2019

Grietas en la plataforma de hielo Brunt están preparadas para desprender un iceberg de aproximadamente el doble de tamaño que la ciudad de Nueva York

Las grietas que crecen en la plataforma de hielo Brunt de la Antártida están preparadas para liberar un iceberg con un área de aproximadamente el doble de tamaño que la ciudad de Nueva York.

Aún no está claro cómo responderá la plataforma de hielo restante después de la ruptura, lo que representa un incierto futuro para la infraestructura científica y la presencia humana en la plataforma que se estableció por primera vez en 1955.

Las grietas son evidentes al comparar estas imágenes adquiridas con los satélites Landsat. El Mapeador Temático (TM) en el Landsat 5 obtuvo la imagen de abajo el 30 de enero de 1986. La imagen de cabecera, del Operational Land Imager (OLI) en el Landsat 8, muestra la misma área el 23 de enero de 2019. (para una comparación entre las dos imágenes superpuestas visita la página de la NASA).

plataforma de hielo Brunt en 1986

La grieta en la parte superior de la imagen del 23 de enero, la llamada grieta de Halloween, apareció por primera vez a fines de octubre de 2016 y continúa creciendo hacia el este desde una zona conocida como McDonald Ice Rumples. Las arrugas (rumples) se deben a la forma en que el hielo fluye sobre una formación submarina, donde la roca de fondo se eleva lo suficiente como para alcanzar la parte inferior de la plataforma de hielo. Esta formación rocosa impide el flujo de hielo y causa ondas de presión, grietas y fisuras que se forman en la superficie.

La preocupación más inmediata es la fisura visible en el centro de la imagen. Anteriormente estable durante aproximadamente 35 años, esta grieta comenzó recientemente a acelerarse hacia el norte a una velocidad de 4 kilómetros por año.

grietas en la plataforma de hielo Brunt

La vista detallada muestra esta grieta en expansión hacia el norte, llegando a unos pocos kilómetros de McDonald Ice Rumples y la grieta de Halloween. Cuando atraviese todo el camino, el área de hielo perdida de la plataforma será probablemente de al menos 1.700 kilómetros cuadrados (660 millas cuadradas).

No es un iceberg terriblemente grande para los estándares antárticos, probablemente ni siquiera esté en la lista de los 20 principales. Pero puede ser el iceberg más grande que se libere de la plataforma de hielo Brunt desde que comenzaron las observaciones en 1915. Los científicos están observando para ver si la pérdida provocará que la plataforma cambie aún más y posiblemente se vuelva inestable o se rompa.

"El futuro a corto plazo de la plataforma de hielo Brunt probablemente dependerá de dónde se fusionen las grietas existentes en relación con el McDonald Ice Rumples", dijo Joe MacGregor, glaciólogo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. "Si se fusionan aguas arriba (al sur) de McDonald Ice Rumples, es posible que la plataforma de hielo se desestabilice".

Las crecientes grietas han generado preocupaciones de seguridad para las personas que trabajan en la plataforma de hielo, en particular los investigadores de la Estación Halley del British Antarctic Survey. Esta importante base para la investigación de la Tierra, la atmósfera y la ciencia espacial generalmente funciona durante todo el año, pero se ha cerrado dos veces en los últimos años debido a cambios impredecibles en el hielo. La estación también ha sido reconstruida y reubicada durante décadas.

La imagen detallada de arriba muestra la ubicación de la estación (Halley IV) hasta que se cerró en 1992. En 2016-2017, la estación Halley VI se reubicó en una ubicación más segura (Halley VIa) aguas arriba de la creciente grieta.

El parto es una parte normal del ciclo de vida de las plataformas de hielo, pero los recientes cambios no son familiares en esta área. El borde de la plataforma de hielo Brunt ha evolucionado lentamente desde que Ernest Shackleton inspeccionó la costa en 1915, pero se ha acelerado en los últimos años.

"No tenemos una idea clara de qué es lo que impulsa los períodos de avance y retroceso de la plataforma a causa del parto", dijo el glaciólogo Chris Shuman de la NASA/UMBC. "La probable pérdida futura del hielo en el otro lado de la grieta de Halloween sugiere que es posible una mayor inestabilidad, con un riesgo asociado para Halley VIa".

Recursos y referencias:

British Antarctic Survey (2019) Halley VI Research Station.
British Antarctic Survey (2019) Brunt Ice Shelf Movement.
British Antarctic Survey (2017, October 31) Halley Research Station will not winter in 2018.
Daily Kos (2019, February 7) First calving event at Brunt Ice Shelf in 47 years is looking inevitable - it will be a doozy.
Hodgson, D. A. et al. (2019) Past and future dynamics of the Brunt Ice Shelf from seabed bathymetry and ice shelf geometry. The Cryosphere, 13 (2019), 545–556.

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