Los huracanes provocan 'stormquakes' en el fondo del océano

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Huracán Irene

¿Huracanes + terremotos? Los científicos han descrito un nuevo fenómeno geofísico

Un huracán y un terremoto al mismo tiempo suenan como una combinación poco probable, pero en el fondo del océano, no lo es. Según un nuevo estudio, es bastante común que un poderoso huracán haga que el fondo marino retumbe como un terremoto de magnitud 3.5.

Los investigadores llaman a este fenómeno un "stormquake", del inglés storm (tormenta) y quake (terremoto). Ocurre cuando se forma una gran tormenta sobre el océano, desencadenando una ola secundaria que interactúa con el fondo marino. La interacción hace que tiemble el fondo marino, principalmente cuando es plano y sobre una gran plataforma continental.

"Durante una temporada de tormentas, los huracanes o sistema del noreste (Nor’easter en inglés) transfieren energía al océano como fuertes olas oceánicas, y las olas interactúan con la tierra sólida produciendo una intensa actividad de fuente sísmica", dijo Wenyuan Fan, profesor asistente de Ciencias de la Tierra, el Océano y la Atmósfera en la Universidad Estatal de Florida y autor principal del nuevo estudio.

Un nuevo fenómeno geofísico

Sin embargo, no hay que preocuparse. Aunque poderosos tsunamis como los que azotaron a Japón en 2011 se forman cuando ocurre un terremoto en el fondo marino, los stormquakes son simplemente demasiado débiles para representar una amenaza. De hecho, representan una nueva fuente sísmica útil que los científicos pueden usar para investigar la estructura del planeta, especialmente en lugares donde nos faltan instrumentos sísmicos o terremotos. Además, se pueden usar para estudiar la dinámica de las olas oceánicas durante las grandes tormentas, lo que en última instancia debería mejorar el pronóstico en el futuro.

Wenyuan Fan"Podemos tener fuentes sísmicas en el océano al igual que los terremotos dentro de la corteza", dijo Fan. "La parte emocionante es que las fuentes sísmicas causadas por huracanes pueden durar de horas a días".

El estudio, que se publicó en la revista Geophysical Research Letters, señala que se han registrado 14.077 stormquakes entre 2006 y 2015. El huracán Ike, que azotó las islas del Caribe y Texas en 2008, y el huracán Irene, que se extendió por la costa este, crearon en su camino la mayor cantidad de stormquakes.

Pero no todos los huracanes provocan stormquakes. El enormemente poderoso huracán Sandy apenas generó uno, lo que sugiere que las características oceanográficas locales y la topografía del fondo marino son esenciales para su formación. No se detectó ningún stormquake frente a la costa de México o la costa este de EE. UU. desde Nueva Jersey hasta Georgia.

"Tenemos muchas incógnitas", dijo Fan. "Ni siquiera éramos conscientes de la existencia del fenómeno natural. Realmente resalta la riqueza del campo de las ondas sísmicas y sugiere que estamos alcanzando un nuevo nivel de comprensión de las ondas sísmicas".

Artículo científico: Stormquakes

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