Históricos incendios forestales devastan la costa del Pacífico de EE. UU.

humo de los incendios forestales de EE.UU. septiembre 2020

Datos satelitales están ayudando a los científicos a evaluar uno de los brotes de fuego y humo más intensos que han visto Oregón y California en décadas

Los científicos del clima y los incendios han anticipado durante mucho tiempo que los incendios forestales en el oeste de EE. UU. crecerían, serían más intensos y más peligrosos. Pero incluso los más experimentados de ellos se han quedado sin palabras al describir el alcance y la intensidad de los incendios que ardieron en los estados de la costa oeste en septiembre de 2020.

Los rayos inicialmente desencadenaron muchos de los incendios, pero fueron las inusuales y extremas condiciones meteorológicas las que convirtieron a algunos de ellos en las peores conflagraciones en la región en décadas. Las temperaturas del aire sin precedentes, los períodos de aire inusualmente seco y las ráfagas de vientos feroces, además de la grave sequía en algunas áreas, llevaron a que los incendios devastaran bosques y elevaran enormes columnas de humo a alturas raras veces vistas.

"Tuvimos una tormenta perfecta de factores meteorológicos reunidos que alentaron la quema extrema", dijo Vincent Ambrosia, gerente asociado del programa de investigación de incendios forestales en el Programa de Ciencias Aplicadas a la Tierra de la NASA. "Eso se superpuso a los patrones climáticos cambiantes, un secado y calentamiento a largo plazo tanto del aire como de la vegetación, que está contribuyendo a la tendencia creciente que estamos viendo hacia incendios más grandes y de mayor intensidad en el oeste de EE. UU."

La acumulación de combustibles puede ser otro factor relevante. Los esfuerzos humanos para extinguir la mayoría de los incendios en los últimos 120 años han llevado a un aumento de bosques viejos y crecidos en el Oeste de EE.UU. que arden intensamente cuando se incendian, explicó Ambrosia.

nubes de humo incendios de EE.UU.

Los incendios han resultado devastadores para las personas, las propiedades y los paisajes. Con más de 3,1 millones de acres quemados al 11 de septiembre de 2020, los incendios han superado el récord de California de la cantidad de acres quemados en un año. Seis de los 20 incendios más grandes en la historia del estado ocurrieron en 2020, según Cal Fire.

Las autoridades atribuyeron a los incendios más de dos docenas de muertes; varias ciudades de Oregon y California han sufrido graves daños; se han destruido al menos 4.000 viviendas; y cientos de miles de personas enfrentaron órdenes de evacuación.

La vista de los incendios forestales desde el espacio ha sido inusual y sombría. A lo largo del brote, sensores como Visible Infrared Imaging Radiometer Suite (VIIRS) y Ozone Mapping and Profiler Suite (OMPS) en el satélite Suomi NPP de NOAA-NASA han recopilado imágenes diarias que muestran gruesas y expansivas columnas de partículas de aerosol que se propagan por todo el oeste de los Estados Unidos a una escala que los satélites y los científicos rara vez ven.

aerosoles de los incendios forestales de EE. UU.

En varios días, el OMPS midió las nubes de humo sobre el oeste de los EE. UU. con valores de índice de aerosol más altos que cualquier cosa que Colin Seftor, un científico atmosférico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, dice haber visto con el OMPS. Por ejemplo, el 9 de septiembre (imagen de arriba), un límite frontal se trasladó a la Gran Cuenca y produjo vientos de pendiente descendente muy altos a lo largo de las montañas de Washington, Oregón y California. Los vientos azotaron los incendios, mientras que una nube de pirocúmulos del incendio Bear en California inyectaba humo en la atmósfera. La suma de estos eventos fue una enorme capa de humo a lo largo de la costa oeste.

Unos días antes, el 7 de septiembre (imagen de arriba), el satélite conjunto NASA-CNES CALIPSO observó humo de una nube de pirocúmulos explosiva que emergió del incendio de Creek en California. La nube arrojó humo a 17 kilómetros (10 millas) hacia la atmósfera, un récord para un incendio en América del Norte y suficiente para llevar humo a la estratosfera.

Todo ese humo se traduce en importantes emisiones de carbono. "Según nuestras estimaciones, 2020 es el año más alto de emisiones de carbono por incendios para California en nuestra Base de datos global de emisiones de incendios, que tiene datos desde 1997 hasta el presente", dijo Douglas Morton, jefe del laboratorio de ciencias biosféricas de NASA Goddard. "Las emisiones de incendios de este año superan con creces los totales anuales de todos los demás años, y es solo el 11 de septiembre".

incendios forestales en EE. UU. 1997-2020

Los científicos de la NASA planean utilizar este inusual evento para probar y potencialmente mejorar los modelos y pronósticos de la dispersión del humo. "Los múltiples pasos elevados CALIPSO sobre California en las últimas semanas proporcionarán un conjunto único de observaciones para validar las simulaciones retrospectivas de la columna de fuego; también podrían marcar una gran diferencia en las aplicaciones casi en tiempo real", explicó John-Paul Vernier, un científico atmosférico en el programa de desastres de ciencias aplicadas de la NASA. "Con las observaciones satelitales de última generación de CALIPSO, MISR y MODIS, estamos haciendo todo lo posible para mejorar los pronósticos de la calidad del aire".

Recursos y referencias:

CalFire (2020, September 11) Incidents.
Environmental Protection Agency (2020, September 11) National Map.
InciWeb (2020, September 11) Incident Information System.
NASA Earth Science Disasters Program (2020) California Fires August 2020.
NASA Earthdata (2020) Wildfires.
NASA Earthdata (2020) Wildfires Data Pathfinder.
NASA Earth Observatory (2020) 2020 Fire Season in the Western U.S.
Northwest Interagency Coordination Center (2020, September 11) 9/11/2020 NWCC Morning Brief.
The Oregonian (2020, September 11) Oregon Wildfires.
San Francisco Chronicle (2020, September 11) California Wildfires.

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