Se están formando lentamente nuevos océanos en la Tierra

mediciones con nuevo sistema GPS

El sistema del Rift de África Oriental se está separando lentamente, con Madagascar dividiéndose en pedazos

El continente africano se está separando lentamente en varios bloques tectónicos grandes y pequeños a lo largo del divergente Sistema de Rift de África Oriental, continuando hasta Madagascar, la isla larga frente a la costa del sudeste de África, que a su vez también se dividirá en islas más pequeñas.

Estos desarrollos redefinirán África y el Océano Índico. El hallazgo proviene de un nuevo estudio realizado por D. Sarah Stamps del Departamento de Geociencias de Virginia Tech. La ruptura es una continuación de la destrucción del supercontinente Pangea hace unos 200 millones de años.

Sin embargo, ten la seguridad de que esto no sucederá pronto.

Imagen de cabecera: El estudiante de doctorado en geociencias Tahiry Rajaonarison instala un instrumento GPS en el norte de Madagascar en esta fotografía de 2016. Detrás de Tahir está el Océano Índico y una isla rocosa. Crédito de la foto: Rina Andrianasolo.

"La tasa de ruptura actual es de milímetros por año, por lo que pasarán millones de años antes de que comiencen a formarse nuevos océanos", dijo Stamps, profesora asistente en el Virginia Tech College of Science. "La tasa de extensión es más rápido en el norte, así que veremos nuevos océanos formándose allí en primer lugar".

"La mayoría de los estudios anteriores sugirieron que la extensión se localiza en zonas estrechas alrededor de las microplacas que se mueven independientemente de las placas tectónicas más grandes circundantes", dijo Stamps. El nuevo conjunto de datos GPS de movimientos superficiales muy precisos en África Oriental, Madagascar y varias islas en el Océano Índico revela que el proceso de ruptura es más complejo y más distribuido de lo que se pensaba anteriormente, según el estudio, completado por Stamps con investigadores de la Universidad de Nevada-Reno, Universidad de Beira Interior en Portugal, y el Instituto y Observatorio de Geofísica de Antananarivo en la Universidad de Antananarivo, en Madagascar.

Sistema Rift de África Occidental

Imagen: Modelo final para el Sistema Rift de África Oriental. Las líneas discontinuas indican una amplia zona de deformación recién descubierta. Las flechas representan los movimientos predichos de las placas tectónicas. ABFZ — Zona de fractura de Andrew Bain; IFZ: zona de fractura inducida; RSZ: zona de corte de Ranotsara. Figura creada por D.S. Stamps.

En una región, los investigadores encontraron que la extensión se distribuye en un área amplia. La región de extensión distribuida tiene unos 600 kilómetros (372 millas) de ancho, desde África oriental hasta partes enteras de Madagascar. Más precisamente, Madagascar se está separando activamente con el sur de Madagascar moviéndose con la microplaca Lwandle, un pequeño bloque tectónico, y una parte del centro de Madagascar se está moviendo con la placa somalí. El resto de la isla se deforma de manera no rígida, agregó Stamps.

También trabajó en el artículo un doctorado en geociencias, el estudiante Tahiry Rajaonarison, quien anteriormente fue estudiante de maestría en la Universidad de Antananarivo en Madagascar. Ayudó a Stamps en 2012 a recopilar datos de GPS que se utilizaron en este estudio. Se unió a Virginia Tech en 2015 y regresó a Madagascar más tarde para recopilar más datos como líder de una subvención de la National Geographic Society. "Liderar un equipo para recopilar datos GPS en Madagascar en el verano de 2017 fue una increíble experiencia de campo", dijo Rajaonarison.

El equipo utilizó nuevos datos de movimiento de la superficie y datos geológicos adicionales para probar varias configuraciones de bloques tectónicos en la región utilizando modelos informáticos. A través de un conjunto completo de pruebas estadísticas, los investigadores definieron nuevos límites para la microplaca Lwandle y la placa somalí. Este enfoque permitió probar si los datos de movimiento de la superficie son consistentes con el movimiento de la placa rígida.

"Definir con precisión los límites de las placas y evaluar si los continentes divergen a lo largo de zonas de deformación estrecha o zonas amplias de deformación difusa es crucial para desentrañar la naturaleza de la ruptura continental", dijo Stamps. "En este trabajo, hemos redefinido cómo se está extendiendo la grieta continental más grande del mundo utilizando una nueva solución de velocidad GPS".

El descubrimiento de la amplia zona de deformación ayuda a los geocientíficos a comprender la reciente actividad sísmica y volcánica en curso que ocurre en las Islas Comoras, ubicadas en el Océano Índico entre África Oriental y Madagascar. El estudio también proporciona un marco para futuros estudios de movimientos de placas globales e investigaciones de las fuerzas que impulsan la tectónica de placas para Stamps y su equipo.

El estudio fue publicado en la revista Geology: Redefining East African Rift System kinematics

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