Tsunamis globales impulsados por erupciones volcánicas submarinas

nube en la atmósfera por la erupción de Tonga
La nube atmosférica de la erupción volcánica de Tonga, vista desde la Estación Espacial Internacional. Crédito: NASA

La erupción del volcán Hunga Tonga-Hunga Ha'apai generó un tsunami global, llegando a California y al Mar Mediterráneo

En 1883 hubo una erupción volcánica tan grande que mató a decenas de miles de personas. Expulsó tanta ceniza que, durante un tiempo, cambió los colores de los atardeceres y la paleta con la que pintaban los artistas impresionistas. En la historia, pocas erupciones volcánicas han sido tan documentadas, hasta una reciente erupción submarina a principios de este año frente a la nación isleña de Tonga.

El impacto del volcán Hunga Tonga-Hunga Ha'apai de enero de 2022 fue registrado por los investigadores de la Universidad del Sur de California, Patrick Lynett, Costas Synolakis y sus colegas. Su investigación es la primera vez que un equipo pudo recopilar simultáneamente datos oceánicos, atmosféricos y espaciales de una gran explosión volcánica submarina.

"La diversidad de mecanismos de generación para la intensa destrucción cerca del evento y para la señal de tsunami más sostenida en todo el mundo, ilustra cuánto más hay que aprender sobre la generación de tsunamis y lo difícil que es predecir un problema", dice Baris (Mete) Uz, director de programa en la División de Ciencias Oceánicas de la National Science Foundation (NSF) de Estados Unidos.

La explosión submarina hirvió el océano, creando un cráter de 300 pies de profundidad (90 metros) y 5 millas de ancho (8 kilómetros). El tsunami resultante se alejó del volcán hacia Tonga, moviéndose a 250 millas por hora (400 km/h). Lynett pone la explosión en perspectiva: las personas en Tonga, a 50 millas de distancia (80 km), podían sentir cómo se les tapaban los oídos por el cambio de presión generado por la explosión. El tsunami llegó a Tonga en 10 minutos e inundó la tierra a una altura de 60 pies (18 metros), devastando comunidades turísticas.

efectos de la erupción en Tonga

Imagen: La erupción de Hunga Tonga-Hunga Ha'apai el 15 de enero de 2022 causó muchos efectos, algunos ilustrados aquí, que se sintieron en todo el mundo e incluso en el espacio. Algunos de esos efectos, como los vientos extremos y las corrientes eléctricas inusuales, fueron detectados por la misión ICON de la NASA y el Swarm de la ESA (Agencia Espacial Europea). Imagen no a escala. Créditos: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA/Mary Pat Hrybyk-Keith

El impacto de la explosión y el tsunami que generó no se limitaron a Tonga y al sur del Océano Pacífico. Lynett dice que la erupción generó un tsunami global, llegando a California y al Mar Mediterráneo.

Tal tsunami global no fue generado directamente por la explosión, sino por un pulso de presión de la erupción que viajó en la atmósfera, el mismo pulso de presión que hizo que se taparan los oídos de los lugareños. Este pulso de presión fue notablemente estable, dicen los científicos, se registró en estaciones meteorológicas en todo el mundo y atravesó el globo varias veces.

tsunamis tras la erupción en Tonga

Imagen: Evolución de tsunamis en todo el Océano Pacífico. Crédito Patrick Lynett et al

Mientras viajaba sobre el océano, el pulso empujó la superficie del océano con él, creando continuamente tsunamis en todo el mundo. En California, así como en Hawái y América del Sur, el tsunami fue similar en tamaño al del terremoto de Japón de 2011.

Los hallazgos se publican en Nature: Diverse tsunamigenesis triggered by the Hunga Tonga-Hunga Ha’apai eruption

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