updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

La lupa del tsunami

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olas de tsunami de Japón acercándose a la costa

Rompiendo las reglas sobre cómo trabajan los tsunamis

Algunas zonas del fondo marino de la costa amplifican los efectos de los tsunamis

Un equipo de investigación multinacional considera que tras un terremoto algunas zonas del fondo marino pueden actuar como una "lupa", enfocando y fortaleciendo los tsunamis más allá de lo posible.

Los terremotos en zonas cerca de ciertas costas similares a las de Japón y Java las hacen especialmente vulnerables a los tsunamis, según un nuevo estudio. Pueden producir un punto de enfoque que crea enormes y devastadores tsunamis que rompen las reglas que utilizan los científicos para averiguar cómo trabajan los tsunamis.

Hasta ahora, se creía ampliamente que la altura máxima en tierra del tsunami no podía exceder la profundidad del fondo marino. Pero la nueva investigación muestra que, cuando ocurre un enfoque, se rompe la relación de escala y las inundaciones pueden ser hasta de un 50 por ciento más profundas, con olas que no pierden altura a medida que se acerca a la costa.

"Es como si uno usase una lupa gigante para concentrar la energía del tsunami", dijo Utku Kanoglu, profesor de la Universidad Técnica de Oriente Medio y autor principal del estudio. "Nuestros resultados muestran que algunas líneas de costa con grandes zonas de terremotos cerca de la costa se enfrentan a un doble golpe: no sólo están expuestas a los tsunamis sino que, bajo ciertas condiciones, el foco amplifica estos tsunamis mucho más allá de la línea de costa y producen efectos devastadores".

El equipo observó este efecto tanto en el norte de Japón, que fue golpeado por el tsunami de Tohoku de 2011, y en el centro de Java, que fue golpeado por un tsunami en 2006.

"Todavía estamos tratando de entender las consecuencias", dijo Costas Synolakis, director del Centro de Investigación de Tsunamis en la Escuela USC Viterbi de Ingeniería y co-autor del estudio. "Pero está claro que con nuestros resultados será más fácil identificar lugares que son 'imanes' de tsunamis, y así ayudar a salvar vidas en futuros eventos".

Durante un terremoto, algunas secciones del fondo del mar se levantan, mientras que otras se hunden. Esto crea tsunamis que se propagan primero a través en una dirección y la cresta en la otra. Los investigadores descubrieron que en el lado de la zona del terremoto, donde se propaga primero la onda a través, hay un lugar en el que ocurre un enfoque - lo que refuerza la ola antes de que golpee la costa con una inusual cantidad de energía que no se ve por la primera cresta de ola. Con base a la forma, la ubicación y el tamaño de la zona del terremoto, ese punto focal puede concentrar el poder del tsunami frente a la línea de costa.

Además, antes de este análisis, se consideró que los tsunamis suelen disminuir en altura continuamente a medida que se alejan de donde se crean y crecen cerca de la costa, como lo hacen las olas con el viento. Los autores del estudio sugieren en su lugar que la cresta del tsunami se mantiene casi intacta cerca de la fuente.

"Si bien nuestro estudio no excluye otros factores que puedan ayudar a crecer a los tsunamis demasiado, ahora sabemos cuándo invocar explicaciones exóticas para la inusual devastación: sólo cuando la teoría clásica de onda básica que utilizamos no predice el enfoque, o si el enfoque no es suficiente para explicar las observaciones", dijo Vasily Titov, investigador del Laboratorio del Medio Marino del Pacífico de la NOAA y coautor del estudio.

Artículo científico: Focusing of long waves with finite crest over constant depth