updated 1:06 AM CET, Dec 11, 2016

Descubren en Hawái rastros de un monstruoso tsunami de hace 500 años

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tsunami en Hawái - 1946

Los resultados de un estudio han llevado a las autoridades de Honolulu a revisar sus mapas de evacuación

Un fuerte terremoto en Alaska envió imponentes olas de hasta 30 pies (9 metros) de altura a estrellarse en Hawái hace unos 500 años, dejando tras de sí fragmentos de coral, conchas de moluscos y gruesa arena de playa en un pozo situado en la isla de Kauai, encuentra una nueva investigación.

El sismo, probablemente de una magnitud 9,0, envió las poderosas olas hacia Hawái en algún momento entre 1425 y 1665, encontró el estudio. Es posible que en el futuro otro gran terremoto en Alaska podría desencadenar en las costas de Hawái un tsunami comparable, dijeron los expertos.

El tsunami fue al menos tres veces del tamaño del dañino tsunami de 1946, que fue impulsado por un terremoto 8,6 grados de magnitud frente a las Islas Aleutianas. Tsunamis gigantescos, como el que se describe en el estudio, son raros, y es probable que sucedan una vez cada mil años. Hay una posibilidad del 0,1 por ciento que podría suceder en un año determinado, la misma probabilidad que el terremoto del noreste de Japón de Tohoku de 2011 de 9,0 grados de magnitud y el tsunami relacionado, dijo Gerard Fryer, geofísico del Tsunami Warning Center en Ewa Beach, Hawái, quien no participó en el estudio.

Los resultados del estudio ya han llevado a las autoridades de Honolulu a revisar sus mapas de evacuación de tsunami, dijo Fryer. Los nuevos mapas, que afectarán a casi a 1 millón de personas que viven en el condado de Honolulu, incluirían más de dos veces el área de evacuación en algunas áreas, dijo Fryer en un comunicado. Los funcionarios del condado esperan distribuir los nuevos mapas para el final de 2014, dijo Fryer.

"Vamos a tener grandes terremotos en el planeta Tierra que producirán grandes tsunamis", dijo el investigador principal del estudio, Rhett Butler, un geofísico de la Universidad de Hawái en Manoa. "La gente tiene que, al menos, apreciar que la posibilidad está ahí".

La evidencia del colosal tsunami emergió a finales de 1990 durante la excavación de la dolina Makauwahi, una cueva de piedra caliza que se derrumbó en la costa sur de Kauai. A cerca de 6,5 pies (2 metros) por debajo de la superficie, el investigador del estudio David Burney encontró una abundancia de antiguos escombros que deben haber venido del mar.

Curiosamente, la boca de la sima está a 328 pies (100 m) de distancia de la orilla de hoy en día, y a 23 pies (7 m) sobre el nivel del mar, lo que sugiere que las enormes cantidades de corales y conchas fueron probablemente llevadas allí por una ola gigantesca, dijo Burney, un paleontólogo en el Jardín Botánico Tropical Nacional en Kalaheo. Pero necesitaba más evidencia para respaldar su reclamo.

Oleada del tsunami

Los escombros fueron un misterio hasta que el terremoto de Tohoku de 2011 afectó a Japón. El terremoto provocó un rápido aumento de agua que estaba a 128 pies (39 m) sobre el nivel del mar y azotó la costa japonesa. Poco después, los investigadores revisaron los mapas de evacuación de tsunami de Hawái. Los mapas se basan en gran medida en el tsunami de 1946, que causó una subida del agua de 8 pies (2,5 m) por el lado de la sima Makauwahi.

"El terremoto de Japón era más grande de lo que creía posible cualquier sismólogo", dijo Butler. "Al ver en vivo en la televisión la devastación que causó, comencé a preguntarme, ¿lo hacemos bien en Hawaii? ¿Son nuestras zonas de evacuación del tamaño correcto?".

Butler y sus colegas reunieron un modelo de ola para predecir cómo podría inundar un tsunami la costa de Kauai. Ellos simularon terremotos que oscilan entre las magnitudes 9,0 y 9,6 a lo largo de la zona de subducción de las Aleutianas-Alaska, una fosa oceánica de 2,113 millas de largo (3.400 kilómetros) donde la placa tectónica del Pacífico se desliza debajo de la placa de América del Norte.

tsunami en Hawái - simulación

En las consecuencias de un terremoto de gran magnitud, la geografía distintiva del Aleutianas oriental "podría enviar un gran tsunami hacia Hawái, encontraron los investigadores. De hecho, un terremoto de magnitud 9,0 en el lugar correcto podría fácilmente hacer crecer niveles directos de agua de 26 a 30 pies (8 a 9 m) de altura hacia Kauai, llevando escombros al sumidero de Makauwahi, encontraron.

Los investigadores también buscaron evidencia de tsunamis en otros lugares. La datación por radiocarbono mostró que los depósitos marinos en la sima de la Isla Sedanka frente a la costa de Alaska y a lo largo de las costas occidentales de Canadá y los Estados Unidos todos datan del mismo período de tiempo, y pueden haber venido del mismo tsunami.

"Los investigadores unen las pruebas geológicas, información antropológica, así como modelos geofísicos para armar esta historia que es tentadora para un geólogo, pero es aterrador para la gente en Hawái",dijo en un comunicado Robert Witter, un geólogo de la Encuesta Geológica de Estados Unidos en Anchorage, Alaska, que no participó en el estudio.

Se necesitan más pruebas para determinar si los depósitos provienen del mismo tsunami, dijo Witter. Por ejemplo, la datación por radiocarbono, en la que se basaron los investigadores del estudio, sólo da una pequeña estimación de tiempo. Es posible que varios tsunamis entre hace 350 y 575 años depositaran los restos en los tres lugares, dijo.

Pero el sumidero de escombros puede ser evidencia suficiente de que un enorme tsunami golpeó Hawái hace cientos de años, agregó. "Una cosa importante siguiente a hacer es buscar evidencia de tsunamis en otras partes de la cadena de islas de Hawái", dijo Witter.

Es probable que los investigadores encuentren más evidencia del tsunami gigante, añadió Fryer. "He visto el depósito. Estoy absolutamente convencido de que es un tsunami, y que tenía que ser un tsunami monstruoso".

El estudio fue publicado el 3 de octubre en la revista Geophysical Research Letters: Paleotsunami evidence on Kaua‘i and numerical modeling of a great Aleutian tsunami