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updated 11:30 PM CET, Nov 21, 2017

Calavera de 6.000 años la víctima de tsunami más antigua conocida del mundo

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tsunami de Papua Nueva Guinea de 1998

Los fragmentos de huesos podrían proporcionar pistas para sobrevivir a futuras calamidades

Un cráneo humano parcial hallado en 1929 en la costa norte de Papúa Nueva Guinea podría pertenecer a la víctima de un tsunami más antigua del mundo conocida, según sugiere una investigación.

En un documento publicado la semana pasada en PLOS One, un equipo internacional dirigido por el antropólogo Mark Golitko de la Universidad de Notre Dame, en Indiana, EE. UU., presenta evidencia de que el cráneo, encontrado en una zona de marea de manglar cerca de la ciudad de Aitape, había sido sometido a un violento tsunami que golpeó la costa hace unos 6000 años.

La pieza del cráneo fue encontrada originalmente por el famoso geólogo australiano Paul Hossfeld y originalmente se pensó que pertenecía al Homo erectus, que data de hace entre 1,9 millones y 143.000 años. Recientes dataciones de radiocarbono, sin embargo, revelan que es mucho más joven, colocándolo firmemente en el período Holoceno medio.

mapa de situación de Papua Nueva GuineaGolitko y su equipo viajaron a donde se había encontrado el cráneo, cerca de un lugar que Hossfeld había llamado Paniri Creek, para analizar el suelo de la zona en busca de pistas sobre lo que mató a esta persona y para aprender más sobre la historia geológica de la región.

Al probar los sedimentos para determinar el tamaño de grano y la geoquímica, encontraron diatomeas, microalgas unicelulares que se encuentran entre los tipos más comunes de fitoplancton y que pueden leerse como indicadores ambientales sensibles de las condiciones del agua.

"Las diatomeas se hacen pequeñas conchas de sílice y, cuando mueren, se hunden hasta el fondo. Así que colocamos el sedimento bajo un microscopio y contamos estas diatomeas, y más o menos te informan sobre la temperatura, la salinidad y la energía del agua en la que vivían", explica Golitko.

lugar del hallazgo del cráneo del tsunami de Aitape

Él dice que los sedimentos en los que se encontró el cráneo de Aitape tenían en ellos solo diatomeas marinas, lo que significa que habían sido inundados por el agua del océano. Además, dice que encontraron diminutas partículas de sílice, lo que indicaba que las diatomeas habían sido destrozadas como "agua de mar de alta energía".

El agua de alta energía, dice Golitko, combinada con firmas químicas y tamaños de grano de sedimento específicos, todos indican la presencia de un tsunami en el momento en que se enterró el cráneo. Es posible que haya sido enterrado previamente y se haya ido descubriendo a medida que se acercaba el maremoto, pero basado en las observaciones surgidas de un tsunami de 1988 en la misma área, esto es poco probable.

Golitko espera que este estudio pueda ayudar a iniciar una conversación sobre cómo se adaptan y prosperan las personas en las costas que están sujetas a las tormentas tropicales, los terremotos y los tsunamis. La región de Aitape ha sufrido varios tsunamis; las muertes más recientes se elevan más de 2.000 personas.

La gente probablemente comenzó a mudarse de las montañas a las costas de la región hace unos 6.000 años, dice. Y a pesar de que ingresaron a "este entorno súper riesgoso", la gente parece haber vivido allí de forma más o menos continua desde entonces.

"Entonces, obviamente, idean estrategias para enfrentar estos riesgos, lo que podría ser muy pertinente para pensar qué va a pasar en los próximos doscientos años. Es el próximo desafío para ver cómo vivían las personas en esa área y cómo están respondiendo a estos riesgos a medida que comienzan a moverse en estos entornos", dice Golitko.

Artículo científico: Reassessing the environmental context of the Aitape Skull – The oldest tsunami victim in the world?

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