updated 7:20 PM CEST, Aug 18, 2018

Cultivar peces para salvar la tierra

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granja de salmón

La acuicultura podría liberar entre 729 y 747 millones de hectáreas terrestres en todo el mundo

Para satisfacer las demandas de proteínas de aproximadamente 10 mil millones de personas en 2050, la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) y los investigadores de todo el mundo estiman que la producción animal actual deberá crecer en un promedio del 52 por ciento. Será fundamental satisfacer esta necesidad sin presionar al medio ambiente hasta el límite.

Nueva evidencia muestra que las granjas de peces - acuicultura - pueden ayudar a alimentar a la futura población mundial mientras se reduce sustancialmente uno de los mayores impactos ambientales de la producción de carne - el uso de la tierra - sin requerir que las personas abandonen completamente la carne como fuente de alimento.

Un nuevo estudio del Centro Nacional de Análisis y Síntesis Ecológicos (NCEAS) de la Universidad de California en Santa Bárbara encontró que la cantidad de tierras necesarias para satisfacer las futuras necesidades de proteínas con animales acuáticos cultivados sería significativamente menor que si la producción ganadera terrestre satisfaciera esas necesidades. Esta investigación es el primer análisis del uso del suelo de los sistemas alimentarios del futuro para centrarse en la acuicultura, el sector alimentario de más rápido crecimiento del mundo, y ayuda a revelar su potencial papel en la conservación y la seguridad alimentaria. Los hallazgos aparecen en National Academy of Sciences.

"Si bien la acuicultura puede agregar algo de presión porque, en última instancia, es un sistema de producción de alimentos, nuestro estudio demuestra que la cantidad relativa es minúscula en comparación con la cría de animales terrestres", dijo el autor principal Halley Froehlich, investigador postdoctoral en NCEAS. "En el futuro la acuicultura no va a ser la principal amenaza para la alimentación y el uso de la tierra. Es, y probablemente continuará siendo, el ganado terrestre".

salmón salvajeLa producción acuícola depende de una cantidad de cultivos terrestres para la alimentación, posicionándola de manera única en la interfaz de los sistemas alimentarios acuáticos y terrestres. Para comprender sus implicaciones en el uso de la tierra, los investigadores examinaron cuánta tierra se necesitaría para cultivar los siete cultivos más comunes utilizados para alimentar tanto al ganado terrestre como a las granjas de peces en tres escenarios para el año 2050, sintetizando datos de producción de alimentos de la FAO y otros fuentes científicas.

Los investigadores compararon un escenario sin cambios, en el que el consumo de carne terrestre sigue dominando a los productos del mar, a dos escenarios en los que la acuicultura cumple en 2050 con las demandas adicionales de proteínas de la población mundial. Descubrieron que reemplazar la producción terrestre con la acuicultura en su lugar podría ahorrar entre 729 y 747 millones de hectáreas terrestres en todo el mundo; esa es un área dos veces más grande que India, el séptimo país más grande del mundo.

Estos ahorros, que también consideran la sustitución de tierras requeridas para el pastoreo de ganado, ocurrirían si el futuro crecimiento de la acuicultura es completamente marina o una mezcla de agua dulce y marina: los dos escenarios de acuicultura que los investigadores entienden para comprender un rango de posibles futuros.

Se lograría un ahorro de tierra porque los peces y otros animales acuáticos son extremadamente eficientes en la conversión de piensos a biomasa para consumo humano. Por ejemplo, una vaca requiere entre seis y más de 30 libras de alimento para obtener una libra de biomasa, mientras que la mayoría de los peces cultivados necesitan de una a dos libras de alimento para hacer lo mismo. Esta eficiencia se traduce en mucha menos tierra de cultivo necesaria para cultivar alimento para los peces que las personas comen.

granja de peces en Camboya

Estos resultados resaltan el papel que juega la elección de alimentos en el futuro de la biodiversidad, y la mayor amenaza es el hábitat perdido por el uso humano de la tierra. "La expansión de la agricultura en todo el mundo está impulsando la mayoría de las extinciones de especies y la dramática pérdida de ecosistemas", dijo la coautora Claire Runge, investigadora de la Universidad de Tromsø - la Universidad Ártica de Noruega, que era investigadora postdoctoral en NCEAS en el momento en que se realizó la investigación. "Esto solo va a aumentar en el futuro. La acuicultura ofrece una forma de reducir parte de esta presión en nuestros paisajes naturales, lugares salvajes y vida silvestre".

Según Froehlich, el estudio no aboga por la acuicultura como una panacea para la producción sostenible de alimentos. Al igual que con cualquier sistema de alimentos, existen compensaciones. Aún así, estos resultados se basan en la creciente evidencia del potencial de la producción acuícola sostenible.

"La acuicultura no tiene que ser esta carga masiva en tierra o en el agua, especialmente si las granjas están ubicadas estratégicamente y existen incentivos para la gestión que la llevan a prácticas de ubicación y alimentación sostenibles", dijo Froehlich. "El potencial está maduro para realmente hacerlo bien".

El coautor Ben Halpern, director de NCEAS y profesor de la Escuela Bren de Ciencia y Gestión Ambiental de la UCSB, señaló que el estudio también proporciona una razón clara para que las personas cambien sus dietas de carne y aumenten el consumo de pescado para reducir los impactos ambientales por sus elecciones de alimentos.

"Lo que comes tiene un impacto, pero entendemos que cambiar las dietas puede ser difícil", dijo Halpern. "Esperamos que la conciencia de la cantidad de tierra que puede ahorrarse con una dieta rica en pescado ayude a las personas a realizar el cambio. De manera similar, esperamos que nuestros resultados pongan más peso en los argumentos de política para hacer cambios más sistemáticos".

Artículo científico: Comparative terrestrial feed and land use of an aquaculture-dominant world

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