La curiosa historia de la choza del Huer, un vigía para la pesca de la sardina

choza del Huer de Newquay, Cornualles

Situada en los acantilados de Cornualles, su ocupante avisaba a los barcos de la llegada de los cardúmenes de peces

Cornualles, en el suroeste de Inglaterra, tuvo antiguamente una próspera industria pesquera y en el corazón de esta industria estaba la pilchard, comunmente conocida como sardina europea (Sardina pilchardus). Los pescadores de Cornualles capturaban sardinas en enormes cantidades y las enviaron a Francia, España e Italia, donde la sardina salada tenía una gran demanda, especialmente en las remotas regiones rurales.

A mediados del siglo XVIII, Cornualles exportaba una media de 30.000 barricas (alrededor de 6.300 toneladas) de sardinas cada año. Esta cantidad se elevó a más de 40.000 barricas (alrededor de 8.400 toneladas) a mediados del siglo XIX. En 1868, los pescadores de sardinas en St. Ives capturaron un récord de 5.600 barricas (alrededor de 1.100 toneladas) con una sola red de cerco.

La pesquería de sardinas fue una vez la tercera industria más grande en Cornualles, a pesar de que las sardinas son migratorias y la temporada de pesca solo duraba unas pocas semanas. Los bancos de peces se trasladan para desovar al agua de Cornualles a finales del verano o principios del otoño. Los cardúmenes eran tan grandes que podían verse desde lo alto de los acantilados.

antigua pesca de sardinas en Cornualles

Un vigía conocido como el “Huer” (de la frase “hue and cry”) vigilaba buscando señales reveladoras que anunciaran la llegada de un banco de sardinas. Notaría un cambio en el color del agua a un marrón rojizo oscuro. También veía gaviotas zambullirse y pescar.

Una vez que se veía un banco de sardinas, el Huer usaba una trompeta gigante parecida a un megáfono y agitaba arbustos de aulagas sobre su cabeza, gritando "Heva, Heva" para alertar a los pescadores. Esa era la señal para dejar todo y correr hacia los botes. La emoción que rodea al inicio de la temporada de sardinas está bien capturada en esta canción popular local:

"The Pilchards are come, and hevva is heard,
And the town from the top to the bottom is stirred.
Anxious faces are hurrying in every direction.
To take a fine shoal they have no objection.
The women now gathered before the White Hart,
Their hopes and their fears to each other impart,
"What Stem have you got?" "A first to the lea,"
"And look! Our men are now going to sea."
We see the huer with bushes in hand
Upon the white rock he now takes his stand.
While "Right off," "Win tow boat," "Hurray" and "Cowl rooze"
Are signals no seiner will ever refuse".

El trabajo del Huer era importante. El hombre tenía que tener una vista excelente, porque hay historias de pescadores que lanzaban accidentalmente sus redes sobre agua sucia y los reflejos de nubes oscuras. El Huer solía ser un miembro muy conocido y respetado de la comunidad, porque mucho dependía de su trabajo. El Huer también dirigía el movimiento de los barcos en el mar utilizando sus dos arbustos para hacer señales parecidas a un semáforo. Los arbustos se usaban a veces para transmitir noticias a los hombres locales en barcos que pasaban, como el nacimiento de un niño.

Huer agitando arbustos

El Huer solía tener una choza en la costa, donde vivía y vigilaba. En un momento, la costa de Cornualles estaba salpicada de chozas de Huer, pero la mayoría de ellas eran estructuras temporales de madera que necesitaban reparaciones constantes, con la excepción de la choza de Newquay, que estaba construida de piedra. La choza del Huer de Newquay se remonta al siglo XIV y se usó originalmente como ermita y faro, antes de convertirse en el siglo XVI en el mirador de la llegada estacional de sardinas.

entrada de la choza del Huer

Encaramado en lo alto de un acantilado, el encalado edificio proporciona una imponente vista del mar. Una escalera exterior conduce a un techo de piedra para una mejor vista. Hay una gran abertura en la pared norte que da al mar, flanqueada por muros salientes. Esto le permitía al Huer vigilar durante las inclemencias del tiempo cuando no era seguro salir al exterior. En el interior, la cabaña está extremadamente vacía, su función simplemente era proporcionar un lugar para que el Huer cocinase, comiese y se refugiase durante el trabajo. El Huer estaba en su puesto desde el amanecer hasta el atardecer durante tres o cuatro meses al año.

choza del Huer en un acantilado de Cornualles

La llegada de la sardina a la costa de Cornualles causaría gran entusiasmo en la comunidad. Mientras los hombres pescaban, las mujeres preparaban “tortas hevva”, que todavía se hacen en la región.

Durante trescientos años, las sardinas fueron el elemento vital de muchas comunidades de la costa de Cornualles. El pescado se procesaba en bodegas de sardinas donde se prensaba para eliminar el valioso aceite de pescado, se salaban y se empacaban en barriles para la exportación. Las sardinas saladas (conocidas de España como sardinas arenques) se exportaban hasta Roma, donde todavía se consideran un manjar. Las sardinas fueron particularmente populares en los países mediterráneos durante la Cuaresma, cuando los católicos se abstenían de comer carne. Al final de cada temporada de sardinas, los pescadores de St. Ives brindaban por el Papa:

"Here's a health to the Pope,
And may he repent,
And lengthen by six months
The term of his Lent.
It's always declared
Betwixt the two poles,
There's nothing like pilchards
For saving of souls".

La pesca de sardina como industria se extinguió a mediados del siglo XX, aunque muchos pescadores independientes todavía la capturan para satisfacer la demanda local.

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