Por qué la sobrepesca conduce a un bacalao más pequeño

bacalao

La teoría de los tamaños de umbral se presentó hace más de 40 años y se aplica a todos los organismos vivos

La sobrepesca, la caza y la agricultura y la silvicultura intensivas a veces pueden contribuir a que las plantas y los animales se pongan en peligro. Una nueva investigación de la Universidad de Lund en Suecia y la Universidad de Toronto puede mostrar ahora por qué esto hace que poblaciones enteras se vuelvan más pequeñas y se reproduzcan antes.

Investigadores de Lund y Toronto están detrás del estudio realizado en cinco especies diferentes de caballitos del diablo. Han estudiado cómo los diferentes factores ambientales afectan cuándo y en qué tamaño comienzan a reproducirse los caballitos del diablo. En el estudio, los investigadores también arrojaron luz sobre cómo la sobrepesca frente a la costa de Terranova ha tenido consecuencias directas para el tamaño y la edad de reproducción del bacalao, que es similar a lo que han encontrado en los caballitos del diablo.

"La sobrepesca ha hecho que el bacalao se reproduzca antes y en un tamaño más pequeño, algo que se ha visto obligado a hacer para sobrevivir. Si no hubiera evolucionado de esta manera, podría haber desaparecido por completo de las aguas del sureste de Canadá", dice Viktor Nilsson-Örtman, investigador de la Universidad de Lund.

La explicación clásica del menor tamaño reproductivo es que es una consecuencia directa de una mayor tasa de mortalidad debido a la sobrepesca. Pero ese podría no ser el caso, según Viktor Nilsson-Örtman y su colega Locke Rowe en la Universidad de Toronto. En apoyo de su tesis, los dos investigadores señalan que el bacalao debería haber vuelto a un tamaño reproductivo mayor cuando se detuvo la sobrepesca. Sin embargo, eso no ha sucedido.

En cambio, apuntan a otra explicación. La sobrepesca en Terranova puede haber llevado a un rápido cambio evolutivo en el tamaño umbral de la especie (el tamaño más pequeño al que un organismo puede comenzar a reproducirse). El tamaño de umbral más pequeño se mantuvo cuando cesó la sobrepesca. La evolución ha hecho así un cambio permanente y el bacalao ha seguido reproduciéndose antes y en menor tamaño.

"Nuestros resultados muestran que es posible que sea necesario cambiar las futuras cuotas de pesca para que las especies eviten desarrollar tamaños de umbral más pequeños solo para quedarse atrapados allí", dice Viktor Nilsson-Örtman.

La teoría de los tamaños de umbral se presentó hace más de 40 años y se aplica a todos los organismos vivos, pero se ha mantenido como una teoría hasta ahora.

El aspecto único del estudio actual es que los investigadores demuestran que los tamaños de umbral existen en realidad y que controlan cómo reaccionan los organismos a diversos factores ambientales, como el acceso a los alimentos. El estudio también muestra que los tamaños de los umbrales pueden cambiar a través de la evolución.

"Es importante comprender que tanto los animales como las plantas que utilizamos para nuestro suministro de alimentos pueden sufrir cambios evolutivos de tamaño si se explotan con demasiada dureza. Las poblaciones de bacalao cerca de Terranova son un ejemplo, pero esto podría aplicarse a cultivos que se recolectan a intervalos frecuentes o animales de caza", concluye Viktor Nilsson-Örtman.

El estudio se publica en la revista PNAS: The evolution of developmental thresholds and reaction norms for age and size at maturity

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