El cultivo de salmón está costando miles de millones en daños sociales y ambientales

granja de salmón

Es el sector de producción de alimentos de más rápido crecimiento en el mundo

Desde 2013 el cultivo de salmón ha producido impactos negativos por valor de 47.000 millones de dólares, que van desde la contaminación de los ecosistemas marinos hasta una alta mortalidad de peces, según un nuevo informe. En otras palabras, el cultivo de salmón está afectando enormemente al medio ambiente y ese daño le está costando a todos.

La acuicultura del salmón está dominada por un pequeño número de productores multinacionales que operan en solo cuatro regiones agrícolas: Chile, Noruega, Canadá y Escocia. Es una industria que ha crecido de manera espectacular en los últimos años, ya que también está creciendo el apetito mundial por el pescado. No solo es ya el sector de producción de alimentos de más rápido crecimiento en el mundo, sino que se espera un continuo crecimiento mundial de la demanda.

Pero el sector no está exento de polémica.

Cientos de miles de peces se crían a la vez en corrales suspendidos en mar abierto. Nadan dentro de los corrales hasta por dos años antes de ser "cosechados" para nuestros platos. Se alimentan con piensos procesados y se tratan con medicamentos para protegerlos de enfermedades e infestaciones. Los corrales mantienen a los peces encerrados pero permiten que entren los parásitos. Para empeorar las cosas.

El informe "Dead Loss" de la consultora Just Economics destacó las externalidades económicas, ambientales y sociales provocadas por la salmonicultura, que ascienden a casi 50.000 millones de dólares. De este costo, el 60% es financiado por los productores, pero el 40% es soportado indirectamente por la sociedad en general. Esto cuestiona la positiva imagen que suelen promover las empresas productoras, argumentaron los investigadores.

Se encontró que las tasas de mortalidad en las granjas de salmón eran extremadamente altas, siendo los parásitos (y sus tratamientos), las enfermedades (y sus tratamientos), la contaminación y las fugas los principales factores contribuyentes. El costo combinado de la mortalidad desde 2013 en Noruega y Escocia, los únicos países con cifras sobre esto, se estimó en $ 9,8 mil millones en el informe.

Incluso cuando los parásitos y las enfermedades no provocan la muerte, su tratamiento es costoso y la presencia de piojos, en particular, es una barrera para la expansión del sector. También hay claras preocupaciones de los consumidores sobre el uso de medicamentos y productos químicos para controlarlos. La propagación de los piojos y las enfermedades se acelera gracias a las altas densidades de peces que están diseñadas para aumentar la productividad de las granjas.

"Las actividades de acuicultura son una parte interconectada del ecosistema en el que existen, y las granjas de salmón hacen uso de servicios ecosistémicos costeros 'gratuitos', como agua limpia, temperaturas adecuadas, niveles de nutrientes, etc. Sin embargo, también contribuyen a su deterioro debido a los impactos de la contaminación local de los alimentos y las heces no consumidas, que se descargan directamente en el medio marino", se lee en el informe.

infografía de la acuicultura de salmón

El cultivo de salmón también está generando una sustancial presión ambiental en los entornos locales, y el salmón del Atlántico solo se puede cultivar en determinadas condiciones. A medida que se calientan los mares y se explotan los lugares disponibles, la industria se está quedando sin sitios viables para nuevas granjas.

El principal problema social mencionado por los investigadores fue el impacto en el bienestar del salmón. Los investigadores concluyen que la rentabilidad de las granjas y el bienestar del salmón están indisolublemente vinculados, por lo que los agricultores tienen una motivación a largo plazo para mantener el salmón sano. Sin embargo, a corto plazo, puede haber un incentivo financiero para tomar atajos con la cría de peces. Sin embargo, con el tiempo, estos conducen a enfermedades, piojos, estrés y, en última instancia, tasas de mortalidad más altas, que también resultan en pérdidas económicas.

Además, existen fuertes (y crecientes) preferencias de los consumidores por un alto bienestar de los peces, especialmente en Europa. Un reciente estudio encontró que el consumidor europeo promedio estaría dispuesto a pagar un 14% más por el salmón con estándares de bienestar más altos, y otras áreas parecen estar tomando la misma tendencia.

granja de salmón en la costa

"Se espera que en los próximos años aumente la demanda de productos del mar y parte de esto tendrá que satisfacerse mediante una mayor producción acuícola. Por lo tanto, la piscicultura tiene el potencial de ser una fuente significativa de valor social, económico y ambiental, pero las prácticas agrícolas son muy importantes y determinan si la industria puede considerarse una pérdida neta o un beneficio neto para la sociedad", se lee en el informe.

En conclusión, los investigadores también enumeraron un conjunto de recomendaciones de cambios a realizar en el sector. Los beneficios económicos del cultivo del salmón deben equilibrarse con otras industrias costeras como el turismo, la pesca con caña, e impactos ambientales más amplios, mientras que los gobiernos deben estar preparados para apoyar tecnologías alternativas que mejoren los estándares sociales y ambientales.

Mientras tanto, los consumidores deben estar dispuestos a pagar más por el salmón cuando sus circunstancias económicas lo permitan y/o consumirlo con menos frecuencia. Como parte de esto, los consumidores pueden buscar alternativas a los peces carnívoros, como los moluscos, que brinden beneficios dietéticos y económicos a costos sociales, económicos y ambientales más bajos.

En reacción al informe, un portavoz de Mowi, una empresa salmonera noruega, le dijo a The Guardian: "Nos complace que el informe encuentre que, al considerar la gama completa de beneficios e impactos, el negocio de la cría de salmón demuestra un beneficio positivo general. Estamos de acuerdo en que existen oportunidades para mejoras continuas para nuestro negocio".

Descarga el informe: Dead Loss: The high cost of poor farming practices and mortalities on salmon farms [PDF]

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