updated 1:27 PM CET, Dec 5, 2016

La capacidad de los tiburones para detectar la electricidad puede salvarlos de la extinción

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tiburón Carcharhinus Isodon enredado

Innumerables toneladas de animales son capturados como pesca incidental

Cualquiera que haya ido alguna vez la pesca sabe que no siempre se coge lo que estás tratando de atrapar. En la pesca industrial, ese problema se llama "captura incidental", y puede tener graves consecuencias.

Es difícil no coger otros animales que nadan cerca de la especie objetivo. Grandes buques comerciales pescan atún y pez espada con líneas de millas de longitud que contiene decenas de miles de anzuelos cebados. Pero esta eficiente práctica tiene un efecto secundario no deseado. Podría destruir completamente ciertas especies de tiburones en peligro de extinción.

Casi una cuarta parte de todas las especies conocidas de tiburones y sus parientes están listados como en peligro de extinción por la Lista Roja de la UICN, y la captura incidental es una de las mayores amenazas que enfrentan. "Hacer frente a los problemas asociados con la captura incidental de tiburones y rayas es esencial para su conservación", dijo Sonja Fordham, Presidente de Shark Advocates Internacional.

Cómo reducir la captura incidental

Innumerables toneladas de animales capturados como pesca incidental ya han sido muertos por los pescadores antes de que se den cuenta de lo que han capturado. A menudo, los pescadores deciden echar a los animales de vuelta, que es la peor solución posible. Para los animales que se lesionan, es fatal; para aquellos que están muertos, es increíblemente derrochador. Esto ha llevado a una gran cantidad de investigación de nuevas tecnologías y estrategias de pesca.

Un ejemplo clásico de una estrategia de pesca diseñada para reducir la captura incidental es la llamada "dolphin-safe tuna". Flotas de pesca de atún del Pacífico despliegan sus redes de cerco de millas de largo alrededor de grupos de delfines, y explotan el hecho de que el atún y los delfines a menudo que se encuentra en el mismo lugar (y que los delfines son más fáciles de detectar desde la superficie). Antes de que esta práctica fuese restringida, resultó en la muerte de más de 100.000 delfines cada año.

red de cerco de atún

Los buques pesqueros que suministran dolphin-safe tuna siguen utilizando las mismas enormes redes de cerco, pero ahora estas redes se despliegan alrededor de dispositivos de agregación de peces en lugar de alrededor de los delfines. Esta estrategia de pesca alternativa resultó que redujo en gran medida la captura incidental de delfines, pero desafortunadamente también aumentó en gran medida la captura incidental de otras especies, incluyendo tiburones.

El cambio de dónde o cuándo implementar artes de pesca puede ser muy eficaz para reducir la captura incidental, pero a veces se requieren modificaciones tecnológicas sobre la marcha. Dispositivos excluidores de tortugas - familiar para cualquiera que haya seguido el activismo ambiental estadounidense en la década de 1990 - son un ejemplo de ello.

Las redes de arrastre de camarón atrapan y matan todos los años a miles de tortugas marinas amenazadas y en peligro, tantas que un informe de 1990 de la Academia Nacional de Ciencias de EE.UU. afirma que "ahogarse en las redes de arrastre de camarón mata a más tortugas marinas que el resto de las actividades humanas combinadas". La solución, un llamado "dispositivo excluidor de tortugas" (DET), que es esencialmente una trampilla instalada en la red. Una tortuga es lo suficientemente pesada como para desencadenar la trampilla y escapar de la red, mientras que el camarón no lo es. La investigación sugiere que los DET resultaron en un 97% por debajo de mortalidad de las tortugas con un costo de sólo del 5 a 13% menos de camarón capturado.

Tecnología muy similar a la de dispositivos de exclusión de tortugas se ha utilizado para reducir la captura incidental de cazón en la pesquería de arrastre de merluza. Otras soluciones tecnológicas para reducir la captura incidental de tiburón incluyen el uso de los líneas de nylon, que son más fáciles morder para los tiburones que de las hechas de alambre, lo que permite a los tiburones liberarse fácilmente cuando se ven atrapados. El uso de anzuelos de forma diferente, llamados anzuelos circulares, no reduce el número de tiburones que se ven atrapados, pero conduce a una mayor probabilidad de supervivencia de los tiburones que se ven atrapados.

Focalización de los sentidos del tiburón

Gran parte de la reciente investigación sobre tecnología de reducción de la captura incidental de tiburones se ha centrado en las inusuales capacidades sensoriales de estos animales. Los tiburones y sus parientes pueden detectar campos electromagnéticos, que pueden ser explotados para mantener a los tiburones lejos de anzuelos cebados.

"Experimentos de laboratorio y de campo han demostrado que los imanes y metales electropositivos pueden tener un efecto repelente sobre los tiburones", dice Aurelie Cosandey-Godin, una investigadora postdoctoral en la Universidad de Dalhousie. Por lo tanto, la aplicación de imanes o metales electropositivos en anzuelos de pesca puede ayudar a mantener a los tiburones lejos de la línea sin afectar a cómo son capturadas muchas de las especies objetivo.

Cosandey-Godin explica cómo funciona:

En nuestro experimento de campo, se utilizaron piezas de metal electropositivas hechas de 76% de neodimio y 23% praseodimio (Nd/Pr), pero otros han probado imanes compuestos por diferentes mezclas de neodimio, hierro y boro. Metales electropositivos e imanes suelen incluir alguna combinación de metales de las tierras raras. Los metales o bien se oxidan y/o reaccionan con el agua de mar, creando pequeños campos eléctricos que pueden ser detectados por el tiburón. Dado que los peces óseos, como los atunes y peces espada, no tiene electrorreceptores, estos métodos tienen el potencial de reducir las tasas de captura incidental de tiburones sin afectar las tasas de captura objetivo.

metal electropositivo para repeler tiburones

Mientras que el efecto repelente de los imanes y metales electropositivos sobre los tiburones es prometedor, los resultados parecen variar mucho según las especies de tiburones.

Estas herramientas redujeron la captura incidental de tiburones trozo (Carcharhinus plumbeus) por más de dos tercios, y de manera significativa la captura incidental de tiburón martillo, y aumentaron el tiempo que le tomó a la mielga acercarse al cebo. Sin embargo, los imanes y metales electropositivos tuvieron muy poco efecto en la reducción de las tasas de captura de tiburones azules, una de las principales especies de captura incidental en varias pesquerías del Atlántico, y a veces incluso pueden aumentar las capturas de tiburones azules. "Algunos pescadores sintieron que los imanes atraían a estos tiburones y les cambiaron el nombre a 'imanes azules'", dijo Cosandey-Godin.

Incluso en los casos en que han sido mostrados imanes y metales electropositivos para reducir con éxito la captura incidental de tiburones, lo que funciona en un contexto de investigación no funcionará necesariamente en un buque de pesca comercial. Por un lado, el costo financiero y logístico de su implementación puede ser prohibitivo. Metales de las tierras raras pueden ser costosos, unirlos a miles de anzuelos de pesca lleva mucho tiempo, y no duran mucho antes de que se degradan en agua de mar. Los dispositivos excluidores de tortugas eran mucho más eficaces para reducir la captura incidental y mucho menos costosos, pero los pescadores seguían estando tan opuestos que bloquearon de ciudades portuarias del Golfo de México e incluso embistieron embarcaciones de la Guardia Costera.

Sin embargo, el uso de los campos electromagnéticos para repeler a los tiburones de las artes de pesca es prometedor. En algunos casos, al menos, esta tecnología es probable que sea parte de la solución a un problema ambiental que sólo está empezando a llamar la atención con la investigación y promoción que se merece.