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El polvo sahariano en movimiento

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polvo del Sahara sobre el Océano Atlántico

Los minerales en el polvo reponen los nutrientes en los suelos de la selva tropical

Un pedazo de África - en realidad un montón de ellos - comenzaron a llegar a las Américas en junio de 2014. El 23 de junio, un largo río de polvo de África occidental comenzó a moverse a través del Océano Atlántico con los vientos del este. Una semana más tarde, la afluencia de polvo estba afectando a la calidad del aire tan lejos como el sureste de Estados Unidos.

Esta imagen compuesta, hecha con datos del Visible Infrared Imaging Radiometer Suite (VIIRS) en el satélite Suomi NPP, muestra las zonas de polvo al oeste, hacia América del Sur y el Golfo de México el 25 de junio de 2014. El polvo fluyó más o menos paralelo a una línea de nubes en la zona de convergencia intertropical, un área cerca del ecuador, donde se juntan los vientos alisios y la lluvia y las nubes son comunes. En las imágenes capturadas por el Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer (MODIS), el polvo que parecía ser transmitido desde Mauritania, Senegal y el Sáhara Occidental, aunque alguno puede tener su origen en los países más al este.

El polvo del Sahara tiene una serie de impactos sobre los ecosistemas a favor del viento. Cada año, los eventos de polvo como el ilustrado aquí entregan unos 40 millones de toneladas de polvo del Sahara en la cuenca del río Amazonas. Los minerales en el polvo reponen los nutrientes en los suelos de la selva tropical, que continuamente se agotan por torrenciales lluvias tropicales. Una investigación que se centró en los suelos de turba en los Everglades también mostró que el polvo africano ha estado llegando regularmente al sur de Florida desde hace miles de años.

En algunos casos, los impactos son perjudiciales. La infusión de polvo del Sahara, por ejemplo, puede tener un impacto negativo sobre la calidad del aire en las Américas. Y los científicos han relacionado el polvo africano a los brotes de determinadas formas de proliferación de algas tóxicas en el Golfo de México y el sur de la Florida.

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