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updated 8:58 PM CET, Nov 24, 2017

El final del ciclo de vida de un iceberg

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icebergs en el Mar de Weddell

Los icebergs se nombran según el cuadrante de la Antártida del que nacen

Si los icebergs antárticos pudieran hablar, tendrían historias épicas que contar: parir, colisionar, separarse y derivar miles de millas a través del océano. Como no hablan, los científicos confían en los satélites para reconstruir las historias de vida de los icebergs, algunos de los cuales han estado a la deriva durante décadas.

Cuatro icebergs de diferentes tamaños y edades son visibles en esta imagen del Océano Austral, cerca del Mar de Weddell (sur) y del Pasaje de Drake (norte). Fue adquirida el 20 de octubre de 2017, por el Espectrorradiómetro de Imágenes de Resolución Moderada (MODIS) en el satélite Aqua de la NASA. La quinta característica blanca en la imagen parece un iceberg, pero es, de hecho, un pedazo de tierra, la isla Elefante, enterrada bajo la nieve y el hielo.

Los icebergs se nombran según el cuadrante de la Antártida del que nacen. La mayoría de los icebergs en esta imagen, aquellos que comienzan con una 'B', provienen del área del Mar de Ross y se han desplazado en sentido antihorario alrededor del continente. "Una parte genial de la historia es que este fue un largo viaje para estos icebergs", dijo Kelly Brunt, un glaciólogo en el Goddard Space Flight Center de la NASA.

El iceberg B-09F es un fragmento que se rompió del iceberg B-9, que se desprendió en 1987 de la plataforma de hielo Ross en la Antártida Occidental. Al enorme iceberg le tomó más de dos décadas derivarse del Mar de Ross y de la costa hasta el Glaciar Mertz en la Antártida Oriental. En el camino se separó, y un segmento se convirtió en B-09B (no se ve en la foto), que a su vez colisionó con la lengua flotante del Glaciar Mertz en febrero de 2010 y formó el iceberg C-28. C-28 posteriormente se rompió en pedazos, incluyendo C-28B, que se muestra aquí.

Los otros dos icebergs en la foto, B-15T y B15Z, se rompieron del B-15, el iceberg más grande jamás medido con imágenes satelitales, de acuerdo con Brunt. Cuando ese iceberg nació de la plataforma de hielo Ross en marzo de 2000, era casi tan grande como el estado de Connecticut.

Los icebergs en esta imagen fueron llevados a su ubicación actual por una combinación de corrientes oceánicas: la contracorriente costera, que fluye hacia la izquierda cerca de la Antártida; y el Weddell Sea Gyre, que gira en el sentido de las agujas del reloj y empuja hacia el norte los témpanos en el oeste del Mar de Weddell.

A medida que continúen derivando hacia el norte, estos icebergs probablemente serán expulsados hacia el este al encontrarse con la poderosa Corriente Circumpolar Antártica que se canaliza a través del Pasaje Drake. "El Drake evita que estos témpanos continúen en sentido antihorario alrededor del continente", dijo Brunt. Desde ese punto, los icebergs se dirigen rápidamente hacia el norte, hacia el ecuador, y se derriten rápidamente.

"Los glaciólogos Doug MacAyeal y Ted Scambos han utilizado esta parte del ciclo de vida del iceberg como una especie de laboratorio natural para observar cómo finalmente se descomponen", dijo Brunt. Brunt dijo: "Alerta importante (Spoiler alert): tienden a estancarse con agua, que luego se abre paso a través del iceberg como un juego de cuchillos. Este es a menudo el final del ciclo de vida de muchos icebergs antárticos".

Referencias: U.S. National Ice Center (2017, October) Products.

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