updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

El extraño pulpo de ventosas luminosas

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pulpo tonto luminoso (Stauroteuthis syrtensis) detalle de fotóforos

Este llamativo cefalópodo tiene el récord mundial Guinness del "pulpo más bioluminiscente"

¿Quien tiene ocho patas, sin huesos y cientos de brillantes luces centelleantes? El pulpo de ventosas luminosas (Stauroteuthis syrtensis), por supuesto.

Este llamativo cefalópodo es uno de los pocos de su tipo que tiene verdadera bioluminiscencia, un rasgo mucho más común en otros dos cefalópodos próximos, el calamar y la sepia. Aun así, esta especie de intrépido pulpo tiene el récord mundial Guinness del "pulpo más bioluminiscente".

La luz del S. syrtensis proviene de sus 40 o más ventosas modificadas en cada brazo. Estos capturadores han perdido su capacidad de succión, pero parece más que compensada por el poder de brillar, al haberlos transformado en fotóforos en toda regla.

pulpo tonto luminoso (Stauroteuthis syrtensis) imagen de ROV     pulpo tonto luminoso (Stauroteuthis syrtensis) imagen de ROV

Los investigadores descubrieron las extrañas habilidades de este pulpo en 1997, cuando filmaron (arriba las imágenes y abajo el vídeo) tres ejemplares durante misiones con ROVs (vehículos submarinos operados a control remoto) en la costa noreste de América del Norte. Los científicos "estimularon" mecánicamente los fotóforos de las ventosas de los pulpos y descubrieron que podían producir iluminación por un máximo de cinco minutos. Pero no todas las luces brillaban con igual intensidad. Algunas dieron un brillo constante, mientras que otras pulsaban adentro y afuera, produciendo un efecto de parpadeo, observaron los investigadores en su artículo: [PDF] "Bioluminescence in the Deep-Sea Cirrate Octopod Stauroteuthis syrtensis Verrill (Mollusca: Cephalopoda)".

Su luz brilla en sus tenues hábitats oceánicos, donde viven entre 500 y 4.000 metros por debajo de la superficie del Atlántico Norte. Generan una tonalidad azul-verdosa, que tiene una longitud de onda (475 nanómetros) que viaja muy eficazmente a través del agua del océano y es más probable que sea recogida por otros animales que habitan el océano.

Pero los investigadores todavía "están en la oscuridad" acerca de a qué fin podrían servir estas pequeñas luces. Los destellos de luz podrían ser utilizados para cualquier cosa, como defensa, para atraer a una pareja o para atraer al plancton para comer.

Estos brillantes pulpos gelatinosos son pequeños. Sus tentáculos más largos tienen unos 35 centímetros, muchos de los cuales están conectados a través de una gran red con las otras extremidades.

pulpopulpo tonto luminoso (Stauroteuthis syrtensis) membranas extendidas

pulpopulpo tonto luminoso (Stauroteuthis syrtensis) con las membranas extendidas

Como pulpo cirrado, el S. syrtensis tiene en sus brazos pequeños filamentos como cirros, posiblemente utilizados para la alimentación. Y al igual que el pulpo dumbo de aguas profundas, el pulpo de ventosas luminosas también cuenta con aletas en el cuerpo, que parecen ayudarle con la natación.

¿Cómo han logrado estos pulpos su impresionante resplandor? "La historia evolutiva de los fotóforos en cualquier grupo animal es muy difícil de determinar debido a que la bioluminiscencia no tiene registro fósil", escribieron los investigadores en su artículo. Y ha demostrado ser difícil observar pulpos iluminados espontáneamente en su hábitat natural. Sin embargo, señalaron los científicos, "la bioluminiscencia de los pulpos de aguas profundas puede no ser tan rara como se suponía".