updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

¿Animal, vegetal o mineral?

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didymo (Didymosphenia geminata)

El calentamiento global está incrementando los brotes de "moco de roca"

Una especie de alga molesta - a veces llamada "moco de roca" debido a la forma en que sus zarcillos se adhieren a las rocas en las vías fluviales - se está infiltrando en partes del este de Canadá debido al calentamiento global y no por la introducción accidental por el hombre, sugiere un estudio reciente.

Se han reportado en las últimas décadas brotes de didymo, como se llama la especie, en los Estados Unidos, Nueva Zelanda, Europa, Sudámerica y Canadá, haciendo que políticos y muchos científicos pensasen que eran los humanos quienes transportaban las algas. Sin embargo, algas fosilizadas en los sedimentos de un lago cuentan una historia diferente.

Un lago estudiado en la región Gaspésie de Quebec mostró Didymosphenia geminata fosilizada (una especie de didymo) que data de alrededor de 1970, ó 36 años antes de que se registrasen los primeros informes oficiales de un brote en la región.

Otro lago, al cual no entran sedimentos del río y no contiene evidencia de didymo, mostró un aumento de otras especies de algas más o menos al mismo ritmo que el didymo proliferase en el primer lago. El aumento de algas fue consistente con los patrones asociados con el cambio climático, dijeron los investigadores que examinaron los lagos.

"No podemos hacer ninguna afirmación sólida en cuanto a cuál es el mecanismo que está favoreciendo la proliferación de didymo, pero sospechamos firmemente que tiene que ver con el clima", dijo el líder del estudio, Michelle Lavery, estudiante de posgrado en la Universidad de New Brunswick.

didymo, distribución mundial

Lavado de las botas

Lavery realizó la investigación en la Universidad de Queen en Ontario bajo la supervisión de John Smol y su investigador postdoctoral Joshua Kurek, un ávido pescador con mosca que siempre siguió el consejo de "lavar sus botas" para detener el transporte de estas algas de las vías fluviales.

Como ecologista, sin embargo, Kurek sabía que las diatomeas (algas unicelulares) están presentes normalmente en muchos ecosistemas porque son fácilmente transportados por el viento entre los diferentes lagos. "Si dejamos un cubo de agua en el techo toda la noche, se colonizará por diatomeas", dijo Lavery.

Para ver si la especie era, de hecho, invasora, Kurek reclutó a Lavery para que le ayudase a echar un vistazo al medio ambiente en dos lagos de Quebec: Lac au Saumon (un lago infestado con didymo con una fuerte corriente que entra en él) y Lac Humqui, un lago cabecera sin ríos afluentes.

Cuando se tomó una muestra del núcleo de los sedimentos del fondo del Lac au Saumon, los investigadores encontraron restos de didymo todo el camino hasta las capas inferiores, hasta alrededor de 1970. El Lac Humqui, aunque sin didymo, tenía "este realmente llamativo patrón de cambio en la comunidad de algas" que se correlaciona bien con las concentraciones crecientes de didymo que se encuentran en el núcleo Lac au Saumon, dijo Lavery.

didymo (Didymosphenia geminata)

Operando bajo un supuesto

Los investigadores también examinaron archivos de encuestas de diatomeas y encontraron menciones explícitas de las especies que se remontan al menos a 1910, con referencias más oblicuas a la mismas que se remontan a 1896.

Los investigadores habían "operado bajo la suposición de que es invasiva, y está guiando nuestra investigación", dijo Lavery. "Estos son pasos importantes para reorientar nuestros trabajos". Aunque los investigadores no creen que el didymo sea una especie invasora, Lavery añadió que es una buena práctica de todos modos lavar el equipo entre los cursos de agua para evitar el transporte humano de otras formas de vida.

Poco se sabe acerca dónde tiende a colonizar el didymo pero, en general, la especie prefiere crecer en aguas rápidas que no experimentan una gran cantidad de interrupciones de hielo que se derrite cada primavera. En climas más cálidos, la fusión del hielo es más lenta y menos dramática, por lo que es más fácil para las esteras de didymo persistir de temporada a temporada - lo que sugiere que el calentamiento puede estar detrás de la reciente proliferación de didymo en estas partes de Canadá.

Si bien la investigación de Lavery se centra ahora en el salmón del Atlántico, Kurek dijo que planea continuar en la investigación sobre el didymo y ahora está hablando con otros investigadores del didymo en Canadá y los Estados Unidos.

El estudio fue publicado en la Revista Canadiense de Pesca y Ciencias Acuáticas e incluye la participación de la Universidad de Queen, la Universidad Brock en Ontario, y el Instituto Nacional de Investigaciones Científicas de Quebec.

Artículo científico: Exploring the environmental context of recent Didymosphenia geminata proliferation in Gaspésie, Quebec, using paleolimnology