updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Observan con Google Earth el comportamiento de los animales marinos

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halos de pastoreo en corales del Mar Rojo

Un nuevo estudio ha descubierto las interacciones entre los depredadores marinos y sus presas

Los investigadores encontraron que podían fácilmente identificar un fenómeno conocido como "halos de pastoreo"

Gran Barrera de Coral, Australia Desde el ojo que todo lo ve de Google Earth, uno puede espiar la punta del Monte Everest, el tráfico en la 5 ª Avenida en Manhattan y las ruinas de Machu Picchu, pero ¿quién hubiera imaginado que la herramienta interactiva favorita de mucha gente también proporcionaría a los biólogos marinos extraordinarias vistas aéreas del comportamiento de los peces?

Un nuevo estudio en un informe científico recién publicado ha descubierto la evidencia visible en Google Earth de las interacciones entre los depredadores marinos y sus presas en la Gran Barrera de Coral.

"Las imágenes de satélite de libre disposición de la superficie de la Tierra a través de Google Earth permite el examen de las características del paisaje, incluso en las zonas más remotas, incluyendo el acceso a los hábitats de difícil", escriben los autores del artículo, y agregan que, "aquí demostramos que es posible observar a distancia en el paisaje la huella a escala de las interacciones del comportamiento entre los depredadores y presas en los arrecifes de coral poco profundos".

El estudio de las imágenes de satélite de las lagunas en el entorno protegido de Heron Island, en la Gran Barrera de Coral, los investigadores encontraron que podían fácilmente identificar un fenómeno conocido como "halos de pastoreo". Los científicos creen que estos "halos de pastoreo" son creados por los hambrientos peces herbívoros y erizos de mar que dejan una región limpia de algas, revelando el sustrato de abajo. Buscando la protección de los depredadores en un arrecife, estos herbívoros comiendo las algas, crean un halo alrededor de su refugio. Por lo tanto, estas áreas son el resultado de un complejo juego del gato y el ratón entre los depredadores marinos y sus prudentes presas.

Ejemplos de halos (A, B) y arrecifes de halos (C) que se encuentran en la Isla de Heron, Gran Barrera de Coral, Australia
ejemplo de halos de pastoreo en Google Earth

"Los patrones de conducta colectiva contra depredadores de pequeños herbívoros son suficientes para dar forma a la distribución de la vegetación en una escala claramente visible desde el espacio", afirman los autores.

Después de observar los distintos halos en Google Earth, seguidamente los investigadores se dirigieron a Heron Island para examinar las pruebas sobre el terreno. Ellos encontraron que los herbívoros pastaban hacia fuera de los arrecifes en una zona de 9 metros de radio, dejando al descubierto la zona de algas, pero más cerca cubierta de algas. Más cautela ante los depredadores hacen que la zona de las plantas consumidas se aleje aún más.

La investigación agrega evidencia adicional del importante papel de los depredadores en la configuración de los ecosistemas del mundo, ya que tales halos de pastoreo es probable que no se produzcan en los ecosistemas donde los depredadores marinos han sido eliminados por la pesca. Otros estudios han demostrado un efecto similar entre los animales terrestres, como los lobos y alces. Por ejemplo, la presencia de lobos, restringe a los rebaños de alces de un pastoreo excesivo, permitiendo que florezcan los bosques y la diversidad biológica.

No hay evidencia de los halos que rodean los arrecifes en el arrecife adyacente objeto de pesca intensiva de en la Isla de Panggang en Indonesia's Thousand Islands (Kepulauan Seribu) frente a la costa de Yakarta.
ausencia de halos de pastoreo por una pesca intensiva

Los científicos creen que su estudio podría repetirse de nuevo en los ambientes marinos y terrestres con el fin de monitorear a distancia las interacciones predador-presa a través de los patrones que generan sobre el paisaje. "Con estos datos de fácil acceso, los investigadores podrían, según el artículo, supervisar de una forma rápida y barata la eficacia de las zonas marinas protegidas y las poblaciones de depredadores.

"La técnica podría permitir el control remoto de los efectos indirectos de las extracciones de depredadores (por ejemplo, debido a la pesca, caza) y/o su reintroducción (por ejemplo, los lobos de América del Norte; guepardos de la India, cotos de caza en África) en cualquier parte del mundo", concluyen los científicos.

Enlace: School of the Environment, University of Technology-Sydney

Artículo científico: Elizabeth M. P. Madin, Joshua S. Madin & David J. Booth. Landscape of fear visible from space . Scientific Reports. 1 : 14. DOI: 10.1038/srep00014.