Un raro tiburón intersexual es el primero de su especie

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tiburón intersexual

Descubierto en Taiwán, tiene un conjunto completo de órganos sexuales masculinos y femeninos

Muchos peces son hábiles con el cambio: tienen la capacidad de cambiar de macho a hembra, o viceversa, cuando es conveniente para la reproducción. No ocurre lo mismo con tiburones y rayas, que desarrollan órganos masculinos o femeninos antes del nacimiento. Pero frente a la costa de Taiwán, los pescadores descubrieron un tiburón con un conjunto completamente desarrollado de órganos reproductores masculinos y femeninos. El animal es uno de los pocos tiburones jamás documentados, y el primero de su especie.

Los tiburones intersexuales son increíblemente raros, dice Carl Meyer, un biólogo marino de la Universidad de Hawai'i. "Capturé literalmente miles de tiburones y nunca he visto [uno]", dice.

El tiburón zancudo del Pacífico de 50 centímetros de largo fue capturado en una red de pesca de arrastre en el sur del Estrecho de Taiwán y se desembarcó en Xiamen, China, en enero de 2017. Externamente, el tiburón parecía ser un macho adulto, con un par de claspers completamente desarrollados - apéndices similares al pene que se extienden desde la aleta pélvica. Sin embargo, cuando el tiburón fue examinado internamente, se descubrió que tenía un par completo de ovotestes (gónadas que contienen tejido ovárico y testicular), así como tractos reproductivos masculinos y femeninos.

Un análisis adicional realizado por un equipo de científicos de la Universidad de Xiamen descubrió células germinales viables de ambos sexos, lo que significa que el tiburón podría haber funcionado potencialmente como sexualmente reproductivo. Donde se ha visto la intersexualidad en los elasmobranquios (tiburones, rayas, patines y otros peces cartilaginosos), los diferentes órganos sexuales generalmente se forman solo parcialmente.

claspers de tiburón intersexualLos tiburones tienen simetría bilateral, y algunos de sus órganos vienen en parejas: en el desarrollo normal, tendrán dos claspers o dos úteros, y un par de ovarios o dos testículos. En la mayoría de los casos de intersexualidad de los tiburones, un lado del cuerpo del animal tiene órganos masculinos más desarrollados, mientras que el otro lado tiene órganos femeninos más desarrollados. En esos casos, la intersexualidad se puede detectar externamente, porque uno de los claspers será más pequeño o mal formado. "A menudo, ese es el lado que termina teniendo los órganos reproductivos femeninos dentro", dice Meyer.

No está claro si los tiburones intersexuales pueden usar para la reproducción sus órganos masculinos y femeninos. Los investigadores nunca han visto a un tiburón intersexuak que lleve un embrión vivo en su útero, ni documentaron uno que impregne a una hembra en cautiverio, dice Meyer.

Sin embargo, todavía hay mucho que se desconoce sobre la reproducción de tiburones, dice Chris Lowe, un biólogo marino de la Universidad Estatal de California en Long Beach. Por ejemplo, en raros casos, se sabe que los elasmobranquios se reproducen asexualmente.

"Pueden dar a luz sin un nacimiento virginal similar al apareamiento", dice Lowe. "La pregunta es: ¿por qué?" Quizás la intersexualidad esté relacionada de alguna manera con esta capacidad de algunos tiburones para dar a luz a un clon, sugiere. "Simplemente no sabemos lo suficiente sobre la biología de los tiburones para poder responder esas preguntas".

Otra pregunta que salta a la mente es si el tiburón intersexual fue o no causado por los humanos. Varios estudios científicos recientes han documentado una prevalencia creciente de características intersexuales en los peces en lagos de los Estados Unidos, un fenómeno que podría estar relacionado con la presencia de estrógeno y otras hormonas en las aguas residuales. Pero los peces intersexuales no son rastreados sistemáticamente. "Hasta que estas cosas sean observadas y notificadas, no sabemos con qué frecuencia están sucediendo", dice Lowe.

"La contaminación ambiental ciertamente no es la única razón por la cual esto puede suceder de vez en cuando", dice Meyer. "Los controladores puramente genéticos podrían determinar en gran medida lo que sucede durante el desarrollo reproductivo. Podría haber una codificación genética errónea que termine con un raro ejemplo intersexual en una especie".

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