Olas de calor marinas más intensas están afectando la vida en la tierra

ola de calor en una ciudad costera

En las ciudades costeras pueden hacer que el índice de calor aumente en varios grados

Las olas de calor marinas son cada vez más intensas y frecuentes, y duran más. Estos prolongados períodos de temperaturas oceánicas anormalmente altas pueden obstaculizar los ecosistemas marinos y, ahora, una nueva investigación sugiere que también pueden estar haciendo que la vida en tierra sea más sofocante.

Leiqiu Hu, científica atmosférica de la Universidad de Alabama en Huntsville, descubrió que las principales ciudades costeras de todo el mundo están experimentando una mayor temperatura y humedad del aire cuando hay una ola de calor marina en el océano adyacente.

Este vínculo es más fuerte en el verano y más prominente para las ciudades costeras en latitudes más altas. Las personas en las ciudades costeras deben ser conscientes de esto al considerar estrategias para mitigar los efectos dañinos de las olas de calor, dice Hu.

Las olas de calor se encuentran entre los peligros naturales más peligrosos, según la Organización Mundial de la Salud. Entre 1998 y 2017, las olas de calor mataron a más de 166.000 personas, incluidas más de 70.000 durante la ola de calor de 2003 en Europa. Las condiciones de calor y humedad son particularmente incómodas y peligrosas porque la humedad en el aire dificulta que el cuerpo se enfríe al sudar.

Si bien técnicas como la ecologización urbana pueden ayudar a reducir el efecto de isla de calor urbano, que hace que las ciudades sean más calientes que el campo circundante, es más difícil controlar la temperatura del océano. "No hay una estrategia para todos", explica Hu.

Hu descubrió el vínculo entre las olas de calor terrestres y marinas después de analizar las mediciones satelitales y terrestres de la superficie del océano y la temperatura del aire para 38 ciudades, identificando las olas de calor marinas y urbanas que ocurrieron entre 1982 y 2019. Agrupó las ciudades en cuatro zonas latitudinales: templado del norte (desde Helsinki, Finlandia a Tokio, Japón), subtropicales del norte (Osaka, Japón, a Taipei, Taiwán), trópicos (Hong Kong, China, a Río de Janeiro, Brasil) y subtrópicos del sur (Ciudad del Cabo, Sudáfrica, hasta Melbourne, Australia

El análisis mostró que las olas de calor marinas costeras ahora duran más, ocurren con más frecuencia y son más intensas que hace cuatro décadas. Estos aumentos fueron particularmente pronunciados en la zona templada del norte, donde se encuentran la mayoría de las grandes ciudades costeras. Allí, la duración, frecuencia e intensidad de las olas de calor marinas casi se duplicaron durante el período de estudio. Hu descubrió que las olas de calor marinas se superponen, en casi todos los casos, con una mayor temperatura y humedad del aire en las ciudades cercanas.

El índice de calor, una medida de qué tan caliente se siente que combina la temperatura del aire y la humedad relativa, también aumentó en casi todas las ciudades durante las olas de calor marinas. En promedio subió 1.9°C, pero nuevamente fue más pronunciado en la zona templada norte, con incrementos promedio de 2.3°C. Y en algunos lugares, fue incluso mayor. En Seúl, Corea del Sur, el índice de calor aumentó en un promedio de 4°C durante las olas de calor costeras marinas, en comparación con un día de verano habitual, encontró Hu.

Hu sospecha que el viento lleva el calor del océano a la tierra, aunque no puede decir con precisión cómo el océano está calentando las ciudades costeras. "Este estudio proporciona evidencia de que existe un fuerte vínculo entre las ciudades costeras y los océanos, pero el mecanismo podría ser complejo", dice Hu.

Erich Fischer, un experto en clima y extremos meteorológicos en ETH Zurich en Suiza, dice que este hallazgo es importante ya que reúne diferentes campos que observan las olas de calor en tierra y en el océano, capturando el área en el medio: la costa.

Con la evolución de olas de calor marinas más grandes y más fuertes, es probable que el aire que sopla desde el océano sea cada vez más cálido y húmedo, lo que es una mala noticia para los habitantes de la costa que solían depender de la fresca brisa del océano para mantenerse cuerdos cuando el mercurio se dispara.

El artículo se publicó en línea en Geophysical Research Letters: A Global Assessment of Coastal Marine Heatwaves and Their Relation With Coastal Urban Thermal Changes

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