El deshielo de la Antártida elevaría el nivel del mar mucho más de lo previsto hasta ahora

deshielo de la Antártida

Si colapsara la capa de hielo de la Antártida occidental la subida sería de 3,2 metros

La subida global del nivel del mar asociada con el posible colapso de la capa de hielo de la Antártida occidental se ha subestimado significativamente en estudios anteriores, lo que significa que el nivel del mar en un mundo en calentamiento será mayor de lo previsto, según un nuevo estudio de investigadores de Harvard.

El informe presenta nuevos cálculos para lo que los investigadores denominan mecanismo de expulsión de agua. Esto ocurre cuando el lecho de roca sólido sobre el que se asienta la capa de hielo de la Antártida occidental rebota hacia arriba a medida que el hielo se derrite y disminuye el peso total de la capa de hielo. El lecho de roca se encuentra por debajo del nivel del mar, por lo que cuando se eleva, empuja al océano el agua del área circundante, lo que se suma a la subida global del nivel del mar.

Las nuevas predicciones muestran que en el caso de un colapso total de la capa de hielo, las estimaciones de subida global del nivel del mar se amplificarían en un metro adicional dentro de 1.000 años.

"La magnitud del efecto nos sorprendió", dijo Linda Pan, doctorada en ciencias terrestres y planetarias en GSAS, quien codirigió el estudio con su compañera de estudios de posgrado Evelyn Powell. "Estudios anteriores que habían considerado el mecanismo lo descartaron como intrascendente".

"Si colapsara la capa de hielo de la Antártida occidental, la estimación más citada de subida media del nivel del mar global resultante sería de 3,2 metros", dijo Powell. "Lo que hemos demostrado es que el mecanismo de expulsión de agua agregará un metro adicional, o un 30 por ciento, al total".

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Imagen: Cambios globales en el nivel del mar después del colapso de la capa de hielo de la Antártida Occidental

Pero esta no es solo una historia sobre el impacto que se sentirá en cientos de años. Una de las simulaciones realizadas por Pan y Powell indicó que para fines de este siglo, la subida global del nivel del mar causada por el derretimiento de la capa de hielo de la Antártida occidental aumentaría en un 20 por ciento por el mecanismo de expulsión de agua.

"Cada proyección publicada de subida del nivel del mar debido al derretimiento de la capa de hielo de la Antártida Occidental que se ha basado en modelos climáticos, ya sea que la proyección se extienda hasta el final de este siglo o más en el futuro, tendrá que revisarse al alza debido a este trabajo", dijo Jerry X. Mitrovica, profesor de ciencia Frank B. Baird Jr. en el Departamento de Ciencias Planetarias y de la Tierra y autor principal del artículo. "Todos y cada uno de los modelos".

Pan y Powell, ambas investigadoras del laboratorio de Mitrovica, comenzaron esta investigación mientras trabajaban en otro proyecto de cambio del nivel del mar, pero cambiaron a este cuando notaron más expulsión de agua de la capa de hielo de la Antártida Occidental de lo que esperaban.

Las científicas querían investigar cómo afectaba el mecanismo de expulsión al cambio del nivel del mar cuando se considera la baja viscosidad, o el material que fluye fácilmente del manto de la Tierra debajo de la Antártida Occidental. Cuando incorporaron esta baja viscosidad en sus cálculos, se dieron cuenta de que la expulsión de agua ocurría mucho más rápido de lo que habían predicho los modelos anteriores.

"No importa qué escenario utilicemos para el colapso de la capa de hielo de la Antártida occidental, siempre encontramos que tiene lugar este metro adicional de subida global del nivel del mar", dijo Pan.

Los investigadores esperan que sus cálculos muestren que, para estimar con precisión la subida global del nivel del mar asociada con el derretimiento de las capas de hielo, los científicos deben incorporar tanto el efecto de expulsión de agua como la baja viscosidad del manto debajo de la Antártida.

"La subida del nivel del mar no se detiene cuando el hielo deja de derretirse", dijo Pan. "El daño que estamos haciendo a nuestras costas continuará durante siglos".

El informe ha sido publicado en Science Advances: Rapid postglacial rebound amplifies global sea level rise following West Antarctic Ice Sheet collapse

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