Grímsvötn: el volcán más activo de Islandia puede estar a punto de entrar en erupción

erupción del volcán Grímsvötn en 2011

El Grímsvötn es un volcán peculiar, ya que se encuentra casi en su totalidad bajo el hielo

El volcán Grímsvötn cubierto de hielo en Islandia produjo en 2011 una inusualmente grande y poderosa erupción, enviando cenizas a 20 kilómetros a la atmósfera, provocando la cancelación de unos 900 vuelos de pasajeros. En comparación, la erupción mucho más pequeña del Eyjafjallajökull en 2010 provocó la cancelación de unos 100.000 vuelos.

Es comprensible que cualquier mención de otra erupción explosiva de un volcán islandés plantee preocupaciones en la industria de los viajes aéreos, que actualmente se está recuperando de la pandemia de COVID-19.

Pero hay señales claras de que el volcán Grímsvötn se está preparando para entrar nuevamente en erupción. Como resultado, las autoridades han elevado recientemente el nivel de amenaza para este volcán.

El Grímsvötn es un volcán peculiar, ya que se encuentra casi totalmente bajo el hielo, y la única parte visible de forma permanente es una antigua cresta en su lado sur que forma el borde de un gran cráter (una caldera). Y es a lo largo de la base de esta cresta, bajo el hielo, donde se han producido las erupciones más recientes.

Otra peculiaridad es que la producción de calor del volcán es extraordinariamente alta (2.000-4.000 MW), y esto derrite el hielo que lo recubre y produce un lago subglacial oculto de agua de deshielo. Este tiene hasta 100 metros (328 pies) de profundidad y hielo de hasta 260 metros (850 pies) de espesor flotando sobre él. El hielo fresco fluye continuamente hacia la caldera, donde se derrite, por lo que el nivel del agua sigue subiendo y subiendo.

Este agua de deshielo puede escapar repentinamente y, después de viajar hacia el sur bajo el hielo durante unos 45 kilómetros, emerge en el margen del hielo como una inundación, que en el pasado arrasó carreteras y puentes. Afortunadamente, se puede rastrear el paso del agua de deshielo debajo del hielo hasta su salida, por lo que las carreteras se cierran a tiempo para evitar que los viajeros queden atrapados en la inundación y mueran.

Sin embargo, otra peculiaridad importante del Grímsvötn es que puede tener una respuesta de gatillo a la presión. Esto sucede cuando se drena el lago de agua de deshielo: la eliminación del agua de la parte superior del volcán reduce rápidamente la presión.

caldera del volcán Grímsvötn

Esto puede desencadenar una erupción, es como levantar la tapa de una olla a presión. Esto ha sucedido muchas veces en el Grímsvötn.

El Grímsvötn es el volcán en erupción más frecuente de Islandia, y durante los últimos 800 años se conocen con cierta certeza unas 65 erupciones. Los intervalos de tiempo entre erupciones son variables y, por ejemplo, antes de la erupción más grande de 2011, hubo erupciones más pequeñas en 2004, 1998 y 1983 con intervalos de entre cuatro y 15 años.

Fundamentalmente, y con la próxima erupción en mente, el Grímsvötn parece tener un patrón de erupciones más grandes y poco frecuentes que ocurren cada 150-200 años (por ejemplo, 2011, 1873, 1619), con erupciones más pequeñas y más frecuentes que ocurren en el medio aproximadamente una vez por década.

Señales de actividad

Una alta frecuencia de erupciones en un volcán permite a los científicos detectar patrones que conducen a erupciones (precursores). Y si estas se repiten cada vez que un volcán entra en erupción, los científicos pueden estar más seguros de que es probable que ocurra una erupción en un futuro próximo.

Sin embargo, rara vez es posible precisar el día exacto.

Los científicos islandeses han estado monitoreando cuidadosamente el Grímsvötn desde su erupción de 2011 y han visto varias señales que sugieren que el volcán se está preparando para entrar nuevamente en erupción.

cresta del volcán Grímsvötn

Por ejemplo, el volcán se ha estado inflando a medida que el nuevo magma se mueve hacia el sistema de tuberías debajo de él (piensa en enterrar un globo en la arena y luego inflarlo). El aumento de la actividad térmica ha estado derritiendo más hielo y también ha habido un aumento reciente en la actividad sísmica.

Entonces, ¿qué pasa después? Una vez más, según el patrón observado en erupciones pasadas, un enjambre intenso de terremotos que duran unas pocas horas (de una a diez horas) indicará que el magma se está moviendo hacia la superficie y que es inminente una erupción. En los casos en que el lago subglacial oculto drena y desencadena la erupción, los terremotos ocurren después de que el lago se haya drenado y justo antes de la erupción.

Las erupciones más pequeñas del Grímsvötn gastan mucha energía cuando interactúan con el agua y el hielo en la superficie. Eso significa que la ceniza resultante se moja y se hace pegajosa y, por lo tanto, cae del cielo con relativa rapidez.

Por lo tanto, las nubes de ceniza solo viajan unas pocas decenas de kilómetros desde el lugar de la erupción. Este es un buen escenario para los islandeses y también para los viajes en avión, ya que evita la formación de grandes nubes de cenizas que podrían desplazarse y cerrar el espacio aéreo.

¿Pero será una pequeña erupción? Si el pasado patrón del Grímsvötn de grandes erupciones ocasionales con más erupciones más pequeñas que ocurren en el medio continúa en el futuro, entonces la próxima erupción debería ser pequeña (dado que hubo una grande en 2011). Y la palabra "debería" es importante aquí: los volcanes de Islandia son complejos sistemas naturales y los patrones no siempre se siguen fielmente.

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