La ballena azul reduce su ritmo cardíaco a tan solo dos latidos por minuto

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etiquetado de una ballena azul

La primera medición del latido del corazón de una ballena azul revela extremos sorprendentes

Usando una máquina de electrocardiograma unida con ventosas al cuerpo de una ballena azul, unos científicos han medido por primera vez la frecuencia cardíaca de la criatura más grande del mundo y obtuvieron información sobre la fisiología del famoso gigante.

La ballena azul (Balaenoptera musculus), que puede alcanzar hasta 30 metros de largo y pesar 200 toneladas, reduce su ritmo cardíaco a tan solo dos latidos por minuto mientras se sumerge bajo la superficie del océano para comer, dijeron el lunes los investigadores.

La frecuencia cardíaca máxima que registraron fue de 37 latidos por minuto después que el mamífero marino que respira aire volviera a la superficie de una inmersión en busca de alimento.

"La ballena azul es el animal más grande de todos los tiempos y ha fascinado a los biólogos", dijo Jeremy Goldbogen, biólogo marino de la Universidad de Stanford, quien dirigió el estudio publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

"En particular, las nuevas medidas de las tasas vitales y fisiológicas nos ayudan a comprender cómo funcionan los animales en el extremo superior de la masa corporal", agregó Goldbogen. "¿Cómo es la vida y cuál es el ritmo de vida a una escala tan grande?".

En términos generales, cuanto más grande es el animal, menor es la frecuencia cardíaca, lo que minimiza la cantidad de trabajo que realiza el corazón mientras distribuye la sangre por todo el cuerpo.

En reposo, la frecuencia cardíaca humana normal varía de aproximadamente 60 a 100 latidos por minuto y alcanza un máximo de aproximadamente 200 durante el esfuerzo atlético. Los mamíferos más pequeños, las musarañas, tienen frecuencias cardíacas de más de mil latidos por minuto.

Los investigadores crearon un dispositivo de etiquetado, encerrado en una carcasa de plástico naranja, que contenía una máquina de electrocardiograma para monitorear el ritmo cardíaco de una ballena nadando en el océano abierto. El dispositivo tenía cuatro ventosas para permitirles sujetarlo a la ballena de manera no invasiva.

Los investigadores obtuvieron nueve horas de datos de una ballena macho adulta de unos 22 metros de largo encontrada en la Bahía de Monterey, en la costa de California.

Durante las inmersiones de alimentación, la ballena exhibió frecuencias cardíacas extremadamente bajas, típicamente de cuatro a ocho latidos por minuto y tan bajas como dos. Después de salir a la superficie para respirar tras bucear en busca de alimento, la ballena tuvo una frecuencia cardíaca de 25 a 37 latidos por minuto.

inmersión de una ballena azul y su frecuencia cardíaca

"Primero tenemos que encontrar una ballena azul, lo que puede ser muy difícil porque estos animales se extienden a través de vastas franjas del océano abierto. Al combinar muchos años de experiencia en el campo y algo de suerte, acercamos un pequeño bote inflable de casco rígido junto el lado izquierdo de la ballena", dijo Goldbogen.

"Luego tenemos que desplegar la etiqueta usando una pértiga de fibra de carbono de seis metros de largo. A medida que la ballena sale a la superficie para respirar, etiquetamos la ballena en un lugar que creemos que está más cerca del corazón de la ballena azul: justo detrás de la aleta izquierda de la ballena", agregó Goldbogen.

Las ballenas barbadas como las ballenas azules, a pesar de su inmenso tamaño, se alimentan de pequeñas presas. Como alimentadores por filtración, se llevan grandes cantidades de agua a la boca y extraen presas como el krill, similar al camarón y otros zooplancton, utilizando placas de barbas hechas de queratina, el mismo material que se encuentra en las uñas.

Artículo científico: Extreme bradycardia and tachycardia in the world’s largest animal

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