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updated 5:10 PM CET, Dec 15, 2017

Nace un enorme iceberg en el glaciar Pine Island

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iceberg B-44 en el glaciar Pine Island

Tiene un área de aproximadamente 185 kilómetros cuadrados

Recientemente ha nacido un nuevo iceberg del glaciar Pine Island - una de las principales cuencas donde el hielo de la plataforma antártica del oeste fluye en el océano.

El 21 de septiembre de 2017 era claramente visible una grieta a través del centro de la plataforma de hielo flotante del glaciar. La rotura produjo finalmente el iceberg B-44, visible en imágenes de radar capturadas el 23 de septiembre por el satélite Sentinel-1 de la Agencia Espacial Europea. El 28 de septiembre, el Operational Land Imager (OLI) en el Landsat 8 capturó esta imagen de color natural.

El nuevo iceberg, a flote en el mar de Amundsen, tiene un área de aproximadamente 185 kilómetros cuadrados (72 millas cuadradas). Eso es más grande que los que se rompieron en enero de 2017, pero más pequeño que el de 583 kilómetros cuadrados que se desprendió en julio de 2015 y el de 700 kilómetros cuadrados en noviembre de 2013.

La pérdida de hielo de la lengua de hielo flotante de este glaciar no es nueva. Los cambios en el frente de parición han sido bien documentados en imágenes de satélite desde al menos 1973 (capturados a principios de ese año con el escáner multiespectral Landsat) y estudiados en detalle. A medida que el frente de Pine Island se retira río arriba, tiene el potencial de cambiar el flujo de todo el sistema. Cuando el hielo está en contacto con una plataforma de hielo vecina o los lados de un fiordo, puede reforzar o retener el hielo detrás de él. Si un glaciar pierde esa conexión a causa del adelgazamiento, cizallamiento y retroceso, el hielo del interior puede fluir más libremente.

Según la glacióloga de la NASA Kelly Brunt, el evento de septiembre de 2017 puede no afectar inmediatamente el flujo del glaciar Pine Island porque el hielo que parió ya estaba desconectado de gran parte del sistema. "Este iceberg fue el último trozo de hielo que se desprendió y que 'no se mantuvo' a los lados de la platafora", dijo Brunt.

Ahora que B-44 ha parido, todo el hielo que queda en el Glaciar Pine Island parece bien conectado a sus márgenes. Las enormes tensiones a lo largo de los lados del glaciar - los llamados "márgenes de cizallamiento" - son evidentes en la serie de fisuras y grietas a lo largo de los bordes del glaciar y en el iceberg. "Si ocurre otro evento bastante pronto, eso podría tener un impacto más mensurable en el flujo del sistema", dijo Brunt.

Fracturas en otras partes del hielo también afectan al glaciar, según el glaciólogo Chris Shuman de la NASA. La grieta que finalmente produjo el B-44 se abrió desde el centro del glaciar antes de propagarse hacia los márgenes. Las fracturas que atraviesan el glaciar han debilitado el hielo, evidente en los icebergs recién nacidos en 2015 en 2017 que fueron casi inmediatamente desgarrados por los vientos y las corrientes.

Referencias y lecturas relacionadas:

Jeong, S. et al. (2016) Accelerated ice shelf rifting and retreat at Pine Island Glacier, West Antarctica. Geophysical Research Letters, 43 (22), 11,720-11,725.
MacGregor, J. A. et al. (2012) Widespread rifting and retreat of ice-shelf margins in the eastern Amundsen Sea Embayment between 1972 and 2011. Journal of Glaciology, 58 (209), 458-466.
U.S. National Ice Center (2017, September 25) Iceberg B-44 Calves off Pine Island Glacier into the Amundsen Sea.

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